Mijnbouwer Bre-X ontslaat hoofdgeoloog

CALGARY, 9 MEI. Bre-X Mineralen, het exploratiebedrijfje uit de Canadese stad Calgary dat is beschuldigd van de grootste fraude-operatie uit de mijnbouwgeschiedenis, ging gisteren in de verdediging door zijn hoofdgeoloog en vice-president, John Felderhof, te ontslaan. Felderhof “ontdekte” de niet-bestaande Busang-goudvoorraad in Indonesië, tot voor kort beschouwd als de grootste goudvondst van de eeuw.

David Walsh, president van Bre-X, vroeg gisteren tevens faillissementsbescherming aan voor zijn bedrijf. Dat werd hem verleend door een rechtbank in de Canadese deelstaat Alberta. De waarde van Bre-X stortte deze week in op de effectenbeurs van Toronto nadat de geroemde goudvoorraad een groot bedrog bleek. Tegen Bre-X zijn acht rechtszaken aangespannen door gedupeerde investeerders uit Canada en de Verenigde Staten.

Onderzoeksbedrijf Strathcona Mineral Services uit Toronto onthulde zondag op grond van onafhankelijke proefboringen dat het Busang-gebied geen noemenswaardig goud bevat en dat monsters van Bre-X waren vervalst met goud van buitenaf. Bre-X had de goudvoorraad publiekelijk geraamd op 71 miljoen troy ounce en ontleende een spectaculaire groei op de effectenbeurs aan goudkoorts onder Canadese en Amerikaanse beleggers. De goudkoorts, die de waarde van het totale aandelenpakket van Bre-X opdreef tot zes miljard Canadese dollar (ongeveer acht miljard gulden), werd aangewakkerd door oplopende schattingen van topmanagers van Bre-X. Felderhof schatte de omvang van de goudvoorraad in februari persoonlijk op 200 miljoen troy ounce.

Door zich te keren tegen Felderhof, een Canadees van Nederlandse geboorte, onderstreepte Walsh zijn bewering dat Bre-X zelf om de tuin is geleid in de goudaffaire. “We delen de schok en ontzetting van onze aandeelhouders en anderen, dat het goud dat we in Busang dachten te hebben, er nu niet lijkt te zijn”, verklaarde Walsh eerder.

De vraag wie achter de grootscheepse vervalsing van grondmonsters uit het Busang-terrein heeft gezeten, heeft zich toegespitst op Walsh, Felderhof en Michael de Guzman, de tweede geoloog van Bre-X. De Guzman kwam in maart om het leven bij een val uit een helikopter boven het Indonesische oerwoud. Volgens Bre-X pleegde hij zelfmoord; familieleden vermoeden dat hij uit de helikopter werd geduwd.

Felderhof heeft inmiddels een permanente verblijfsvergunning aangevraagd op de Kaaiman Eilanden, zo meldt de Financial Times vandaag. Verblijf op de Kaaiman Eilanden, waar Felderhof en zijn echtgenote een huis bezitten, zou hem beschermen tegen rechtszaken in Noord-Amerika. Uitlevering aan Canada zou een langdurig proces van hoorzittingen vereisen.

Felderhof verzilverde vorig jaar 42 miljoen dollar aan aandelen Bre-X. Het aandeel, dat vorig jaar (na een splitsing in tienen) met 28,85 Canadese dollar zijn hoogste waarde bereikte, strandde deze week op zes cent en werd door de beurs van Toronto uit de handel genomen. Ook de notering aan de schermenbeurs Nasdaq is gestaakt.