'Major is beste premier'; Voorsprong Labour daalt in peilingen

LONDEN, 23 APRIL. De Britse Conservatieven kunnen de verkiezingen volgende week nog altijd winnen. Volgens onderzoek van het bureau ICM is de voorsprong van Labour in één week tijd van 14 tot 5 procent gekelderd.

De Conservatieve premier John Major concludeerde vanmorgen monter dat de strijd nog steeds niet beslist is. Hij beschouwt de verdediging van Groot-Brittannië tegen verdere Europese integratie, en tegen zelfbestuur voor Wales en Schotland zoals Labour voorstaat, als sleutel tot een vijfde achtereenvolgende Conservatieve verkiezingswinst.

De laatste opiniepeiling van ICM voor het dagblad 'The Guardian' schat de aanhang van Labour op 42 procent, een verlies van 3 punten. De Conservatieven stegen 6 punten tot 37 procent. Het is voor het eerst sinds november 1993 dat de voorsprong van Labour onder de 10 procent komt. Labours score van 42 procent is de laagste sinds Tony Blair drie jaar geleden partijleider werd.

Labour heeft er altijd rekening mee gehouden dat de voorsprong zou dalen naarmate de verkiezingsdatum nadert. Een verpletterende zege, zoals de opiniepeilers suggereerden, werd door de campagneleiding nooit als politieke realiteit beschouwd. Alleen al om een meerderheid in het Lagerhuis te halen, is een verschuiving van de kiezersgunst nodig die sinds de Tweede Wereldoorlog niet meer werd vertoond.

Maar de mate waarin de voorsprong volgens ICM vorige week is teruggelopen, kwam gisteravond in het Labourkamp toch als een grote schok. De kentering riep herinneringen op aan vijf jaar geleden toen Labour volgens de opiniepeilers van het bureau Mori tien dagen vóór de verkiezingen nog 7 procent voor lag op de Conservatieven. Uiteindelijk wonnen de Tories met een ruime meerderheid van 7,6 procent.

De dalende populariteit van Labour wordt bevestigd door andere resultaten van het ICM-onderzoek. Aan het begin van de verkiezingscampagne vierenhalve week geleden had Major nog een achterstand van 13 procent op Blair, als kiezers gevraagd werd wie ze de meest geschikte premier beschouwden. Inmiddels heeft de Conservatieve leider een voorsprong van 1 procent. Ook meent een ruime meerderheid dat de Britse belangen in Europa door de Conservatieven het best worden gediend. Maar de uitkomsten van het ICM-onderzoek staan haaks op de resultaten van een opiniepeiling die het bureau Gallup deed voor The Daily Telegraph. Volgens Gallup is de voorsprong van Labour gestegen tot 21 procent. ICM houdt rekening met het ervaringsfeit dat Conservatieve kiezers vaak niet durven uit te komen voor hun keuze.

De Conservatieven zijn ervan overtuigd dat ze de laatste week grote terreinwinst hebben geboekt omdat premier Major Europa centraal in de verkiezingscampagne geplaatst heeft. De premier waarschuwde gisteren in het Schotse Perth dat de Britse Unie van binnen en van buiten uit bedreigd wordt. Labours plannen voor zelfbestuur van Wales en Schotland leiden volgens Major tot het uiteenvallen van het Verenigd Koninkrijk. Labours houding tegenover Europa, betoogde Major, komt neer op uitlevering aan Brussel.