De Zwaan moet de marathon van Rotterdam sneller maken; De twee mooisten vinden elkaar

ROTTERDAM, 19 APRIL. Een sneller parcours, een sterker deelnemersveld en een gunstige weersvoorspelling. Wanneer men de organisatoren van de marathon van Rotterdam mag geloven, zijn de vooruitzichten van de 42 kilometer en 195 meter zelden zo goed geweest als die van de zeventiende editie die morgen op de Coolsingel van start gaat. “Alleen bieden de op het eerste gezicht gunstige voorwaarden helaas weinig garanties voor een sterke koers”, tempert wedstrijdleider Jos Hermens de hooggespannen verwachtingen.

Blikvanger van de Rotterdamse marathon vormt dit jaar de Erasmusbrug, ofwel De Zwaan. De Erasmusbrug neemt de plaats in van de Willemsbrug, jarenlang een van de scherprechters in het parcours. Vorig najaar werd de nieuwe verbinding tussen Rotterdam-Noord en -Zuid in gebruik genomen en de organisatie wist niet hoe snel ze de brug moest opnemen in het traject. “Want streven naar het aanbrengen van verbeteringen beschouwen wij als een van onze voornaamste taken”, zegt directeur Mario Kadiks van de Stichting Rotterdam Marathon.

De voordelen van het inpassen van de brug zijn groot, beweren ingewijden. Praktischer en vooral sneller, zijn daarbij de meest gehoorde argumenten. Anders dan voorheen lopen de atleten in een nagenoeg rechte lijn van het centrum naar Rotterdam-Zuid. Zogeheten 'dode' punten zijn grotendeels weggewerkt en het parcours telt zestien bochten minder in vergelijking met vorig jaar, vooral met dank aan de Erasmusbrug.

Wat blijft is het verraderlijke hoogteverschil, door sommigen beschouwd als een groot nadeel van de nieuwe hindernis die in totaal twee keer moet worden gepasseerd. In tegenstelling tot de Willemsbrug, het Rode Gevaarte met een minder groot stijgingspercentage, moeten de duizenden lopers ditmaal in de eerste kilometers en halverwege het parcours (rond kilometer 23) een hoogteverschil van bijna twintig meter overbruggen. “Voor sommige atleten wordt het daar klimmen”, weet Hermens.

De Zwaan geeft de marathon een nieuw karakter. Overigens niet omdat het jaarlijkse loopfestijn dat nodig heeft, zo haast directeur Kadiks te verklaren. “Rotterdam blijft Rotterdam, een marathon met een sterke bezetting en een snel parcours. Maar vooral met het oog op het publiek die de lopers nu langer in zicht heeft en de snelheid was het een min of meer voor de hand liggende keuze om de Erasmusbrug op te nemen in het parcours.”

Ook promotionele overwegingen liggen ten grondslag aan de keuze voor de veelbesproken verbinding. De stad beschouwt de Erasmusbrug en de marathon als twee pronkstukken en niets was daarom logischer beide voor het oog van de vele camera's met elkaar te verenigen. “De brug is een beauty, onze marathon is een beauty”, aldus Kadiks. “Dat mag best gezien worden en dat zeg ik niet alleen als directeur van de stichting, maar vooral ook als een Rotterdammer die trots is op zijn stad.”

Het op het eerste gezicht snellere parcours heeft volgens bemiddelaar Hermens geen rol gespeeld bij het contracteren van de lopers. “Je roept wel eens wat, maar de meesten willen het parcours toch eerst met eigen ogen zien. Rotterdam heeft in de loop der jaren een goede naam opgebouwd en dat geeft de doorslag in de onderhandelingen. De nieuwe route was maar een bijkomend voordeel.”

Hermens slaagde er de afgelopen maanden in om zowel bij de mannen als bij de vrouwen een op papier sterk deelnemersveld vast te leggen. “De sterkste bezetting ooit”, volgens directeur Kadiks. Tien atleten hebben een tijd van onder de 2.10,00 achter hun naam staan. De onderlinge verschillen tussen de favorieten voor de eindzege zijn minimaal. Kadiks en Hermens rekenen bij de mannen op een snelle eindtijd, ergens in de buurt van de 2.08,00. “En vergeet de vrouwen niet. Die lopen minimaal op het parcoursrecord van 2.25 en een beetje.”

Rotterdam heeft een reputatie hoog te houden. In de voorgaande zestien edities realiseerde de winnaar bij de mannen slechts vijf keer een tijd van boven de 2.10,00. Nog altijd maakt de organisatie goede sier met het verbluffende wereldrecord van Belaney Densamo, de Ethiopiër die negen jaar terug het parcours afraffelde in 2.06,50 en vorig jaar voor de vierde keer de snelste was op de Coolsingel. Bij zijn zevende optreden in Rotterdam is de politie-agent uit Addis Abeba weer een van de favorieten.

Afgelopen zondag kreeg de marathon van Londen, samen met Boston een van de belangrijkste concurrenten van Rotterdam, een onverwachtse duw in de rug. Met een tijd van 2.07,55 realiseerde Antonio Pinto de beste prestatie van het seizoen. Twee seconden na de Portugees kwam de Italiaan Stefano Baldini over de streep. Londen won dankzij de opmerkelijke prestaties aan prestige, maar de organisatie in Rotterdam maakt zich geen zorgen over de samenstelling van het deelnemersveld voor volgend jaar. Kadiks signaleert slechts voordelen. “Want de vijver waarin wij samen met onze concurrenten vissen is sinds afgelopen zondag groter geworden.”

Hermens hecht niet al te zeer aan tijden. “Als liefhebber geniet ik meer van een spannend tweegevecht dan van een snelle tijd.” Toch weet hij dat de eindtijd van de winnaar maatgevend is voor de aantrekkingskracht van de Rotterdamse marathon. “Maar Rotterdam staat, hoe hard ze elders ook lopen. Bovendien ga ik liever uit van de eigen kracht dan een achterhoedegevecht met de concurrentie te voeren.”