'Campingelftal' en Benni bezorgen Ajax opkikker

AMSTERDAM, 19 APRIL. In de aanloop naar de zwaarste klus van dit seizoen, de return van de halve finale in de Champions League tegen Juventus, heeft Ajax het moreel wat opgevijzeld. Niet alleen behaalde het team van Louis van Gaal de grootste overwinning van de huidige competitie door NEC met 5-0 te verslaan, het boekte ook een succesje achter de schermen met het vastleggen van de Zuidafrikaan Benedict Saul McCarthy, roepnaam 'Benni'. Hij tekende voor vijf jaar.

De begeleider van de 19-jarige spits had gisterochtend nog een vier uur durend gesprek met Feyenoord dat hem een vorstelijk salaris wilde bieden. McCarthy maakte deze week in het tweede van Ajax nogal wat indruk tijdens een vriendschappelijke wedstrijd tegen Quick Boys (5-1) waarin hij twee keer scoorde. Scout Ton Pronk ontdekte hem in Marokko tijdens het Afrikaans WK-kwalificatietoernooi voor landenteams van onder de twintig jaar. McCarthy, afkomstig van de Capetown Spurs, liep stage bij Ajax, maar zou ook nog op bezoek gaan bij Paris Saint-Germain en Monaco. “Het bestuur is slagvaardig geweest”, aldus Pronk. “Als deze jongen was vertrokken hadden we hem nooit meer teruggezien. Milan had ook interesse.”

Benni heeft weinig tijd nodig de insiders te overtuigen. In het Afrikaanse kwalificatietoernooi voor de eindronde in Maleisië werd McCarthy uitgeroepen tot beste speler, tevens was hij topscorer. Hij miste de finale wegens een schorsing omdat hij in de halve eindstrijd na het maken van de winnende treffer in de euforie zijn shirt had uitgetrokken. Van Gaal: “Hij kan en ziet alles. Ik had hem graag meegenomen naar mijn nieuwe club.” Opvolger Morten Olsen zei aan de zijlijn van de testwedstrijd tegen Quick Boys al na een half uur: “Deze speler mogen we niet laten gaan.” Benni, die alles al wist van zijn nieuwe werkgever, koos voor Ajax omdat hij de voorbeelden van Kanu, Finidi en Litmanen voor ogen heeft. Spelers die dankzij een goede begeleiding en opleiding bij Ajax de wereldtop bereikten.

Het Ajax van volgend seizoen, het team van Morten Olsen, begint steeds meer gestalte te krijgen. Na het vastleggen van Gerald Sibon, eerder deze week, is het volgende doel Jon-Dahl Tomasson van Heerenveen. Van Gaal heeft het bestuur van Ajax verzekerd dat hij het Deense talent niet meeneemt naar zijn nieuwe club, volgens hardnekkige geruchten FC Barcelona. Ajax sloot verder een vijfjarige verbintenis af met de Ghanese verdediger Kofey Mensah die eerder dit seizoen debuteerde tegen PSV. Het contract van een andere verdediger, Mario Melchiot, loopt ook af. De rechtsbenige mandekker heeft een nieuwe aanbieding gekregen. Ajax rekent verder op de terugkeer van Marcio Santos, die momenteel in Brazilië voetbalt bij Atletico Mineiro.

Wellicht dat de vooruitzichten van vers bloed in de selectie - lange tijd leek het erop dat Ajax weer overal zou naastgrijpen op de transfermarkt - inspirerend kan werken als de ploeg volgende week woensdag in het Turijnse stadion Delle Alpi een 2-1 achterstand moet wegwerken tegen Juventus. Daar staan vooralsnog de blessures tegenover van Litmanen (kreeg een schop tegen het onderbeen, traint al een week niet), Bogarde (door zijn enkel gegaan na een charge van NEC-speler Crüden), Babangida (kniekwetsuur waarschijnlijk door een schop van NEC-verdediger Luuk Maes) en Overmars (ontbrak wegens dijbeenblessure).

Met name het wegvallen van Bogarde en Babangida was gisteravond betreurenswaardig. Beide spelers drukten een belangrijke stempel op het eenzijdige duel met NEC, dat volgens trainer Leen Looyen als een “campingelftal” het veld opstapte. Bogarde, als linkshalf al vast aan het warm draaien voor Turijn, profiteerde van het gebrek aan concentratie en desorganisatie aan Nijmeegse kant door al in de eerste minuut uit een voorzet van Ronald de Boer met het hoofd te scoren. Tegen de rust zou hij ook nog de derde treffer voor zijn rekening nemen. Een sterke actie ging eraan vooraf. Gehinderd door twee verdedigers nam hij de bal na een verre pass van Frank de Boer op zijn borst waarna hij uithaalde. De tweede helft was de door zijn gedrag vaak verguisde Bogarde niet gegund. Hij verdiende de titel man of the match. Maar dat werd Dani, die een hele wedstrijd als nummer tien speelde, en het tweede doelpunt scoorde. Van Gaal later geïrriteerd: “Zelfs Jules de Corte kon zien dat er andere spelers waren die dit predikaat verdienden.” Collega Looyen interrumperend: “Die is overleden, Louis.” Van Gaal: “Zelfs een dode De Corte kon dit zien.”

Over de kansen van Ajax tegen Juventus was Van Gaal kort. “In principe zijn we uitgeschakeld als Juve weer zo speelt als in Amsterdam. Alleen is dat niet zeker. En Ajax zal niet meer zo zwak opereren als in de thuiswedstrijd.”

In het duel met NEC begroette Ajax na rust Peter Hoekstra, die voor het laatst op 4 september in de Amsterdamse hoofdmacht speelde tegen Roda JC. Daarna raakte hij buitenspel door een knie-operatie. De linksbuiten, die op zijn favoriete plek Dave van den Bergh verving, tot dan toe goed voor een serie gevaarlijke voorzetten, nam niet meer aan het scoreverloop deel. Ronald de Boer en zijn vervanger Musampa bepaalden de eindstand op 5-0.