Sprinter Blijlevens is nog sterker geworden

VEENENDAAL, 18 APRIL. Jeroen Blijlevens zat op rozen. Luttele kilometers voor de eindstreep in Veenendaal werd de ontsnapte Italiaan Gualdi opgeslokt door een groep van twintig achtervolgers. De 25-jarige Brabander was de enige sprinter in het gezelschap dat met hoge snelheid naar de finish denderde en de overwinning in Veenendaal-Veenendaal kon hem niet meer ontgaan.

Even later ging de rechterarm van Blijlevens in triomf omhoog.

Met ploegleider Cees Priem deelde Blijlevens 's ochtends vlak voor de start op een pleintje in het winkelcentrum van Veenendaal zijn afkeer van aartspositivo Emile Ratelband. De rustige Zeeuw en de nuchtere Brabander moesten niks hebben van het oorverdovende gekwetter van de Populaire Nederlander die de trekker van het startpistool overhaalde. “Afschuwelijk”, verzuchtte Blijlevens voordat hij zijn schoenen voor een rit van 206 kilometer in de pedalen klikte.

Blijlevens had gisteren geen peptalk nodig voor de wedstrijd die in Nederland qua status alleen onderdoet voor de Amstel Gold Race. De 25-jarige spil van TVM knokte zich de afgelopen weken op eigen houtje terug naar de top. Het seizoen was voor hem onder een ongelukkig gesternte begonnen. Een maagvirus hield hem zes weken aan de kant. Pas medio maart maakte Blijlevens zijn rentree, met een flinke trainingsachterstand. In de eerste week van april won hij een etappe in de Driedaagse van De Panne, vorige week boekte hij in Frankrijk twee sprintzeges in de Omloop van de Sarthe.

Niet alleen Blijlevens is weer in vorm. De hele ploeg verkeert in een blakende welstand. Al tijdens de ouverture van het wielerseizoen - de semiklassieker Omloop Het Volk - ging de overwinning naar de ploeg van Priem. Dankzij uitmuntend ploegenspel was de toon gezet. Gisteren plaveiden in de slotfase van de twaalfde editie van Veenendaal-Veenendaal Hoffman en Van Petegem de weg naar de overwinning voor Blijlevens. In de groep van 21 man was Blijlevens nog even bang voor een ontsnapping uit het kamp van de Rabobank-ploeg, die met Van Bon, Vierhouten en de Let Piziks in de voorhoede vertegenwoordigd was. Een aanval bleef echter uit.

“Cees heeft nu een paar jaar aan de ploeg gebouwd”, zei Blijlevens als verklaring voor het succes waarmee TVM opereert. “Belangrijk is ook dat ik de ploeg bij elkaar heb kunnen houden”, voegde de ploegleider daar aan toe. Op zijn gezicht droeg hij de glimlach die hem vergezelt bij winst én verlies.

Blijlevens, die zijn avontuur als profwielrenner drie jaar geleden bij TVM begon, koos voor aanvang van dit seizoen voor een verlengd verblijf bij de Nederlands ploeg. Zijn mooie staat van dienst als representant van wat de Franse wielerpers de nouvelle vague van sprinters noemt, bood hem ook de mogelijkheid om naar andere (vooral buitenlandse) ploegen over te stappen. Blijlevens: “Je tekent een contract bij TVM en dan verwachten ze dat je wint.” Voorlopig maakt hij zijn salarisverhoging waar.

Blijlevens is in zijn vierde jaar als prof een completere renner geworden. Moest hij vorig seizoen nog afhaken bij bescheiden beklimmingen, nu neemt hij ze met gemak. Op de Posbank en op de soms venijnige hellinkjes in en om Berg en Dal zat de geboren sprinter steeds voorin. “Ik kom die bultjes nu makkelijk over.” Ontspannen blikte Blijlevens gistermiddag terug op zijn zege. Hij houdt zelf de tel bij. “Het was m'n drieëndertigste bij de profs.” Woensdag gaat hij in de Grote Scheldeprijs voor z'n vierendertigste.