Helmond Sport hoopt op nog een Koninginnedag

Helmond Sport is de verrassing van het Nederlandse bekervoetbal. De nummer vijftien van de eerste divisie schakelde NAC en Vitesse uit en speelt morgen in de halve finale tegen Heerenveen. “Waarom zou het niet nog een keer kunnen lukken?”

HELMOND, 16 APRIL. Wie vermoedt dat het nooit iets kan worden met een club die een dierenspeciaalzaak als shirtsponsor heeft, zit er naast. Helmond Sport houdt zich weliswaar op in de kelder van het betaalde voetbal, maar staat wel mooi in de halve finale van het bekertoernooi. En heimelijk denken ze aan de Bakelsedijk aan nóg meer. Trainer Louis Coolen heeft de afgelopen dagen visioenen gehad. “We hebben Vitesse verslagen. Waarom zou dat niet ook tegen Heerenveen kunnen lukken?”

Het wonder geschiedde al een keer eerder. Zo beleefde Helmond Sport in 1985 het hoogtepunt uit zijn sobere bestaan door tot de beker-eindstrijd door te dringen. FC Utrecht was daarin de tegenstander en de eredivisieclub wist pas in blessuretijd door een treffer van John van Loen te winnen. “Volgens mij was die wedstrijd verkocht”, zegt de Helmondse aanvoerder Hans Vincent, die er twaalf jaar geleden ook al bij was.

De 35-jarige laatste man doelt daarmee op het feit dat de wedstrijd in het stadion van Utrecht werd gespeeld. Helmond Sport speelde daardoor een uitwedstrijd. “Ik heb nooit geweten waarom dat zo was. Ik kwam toen net kijken. Nu zou ik wel om een verklaring vragen. Met zoiets stem je als club toch niet in?” Vincent, destijds als middenvelder opponent van Jan Wouters, beschouwt de finale van 1985 ook niet als zijn hoogtepunt. “Dat heb ik toen niet zo beleefd. Ik vond de promotie die ik met MVV meemaakte veel mooier.”

Bij de training van de Helmondse selectie naast stadion De Braak heerst rust. Hier staan doordeweeks geen horden supporters langs de kant. Maar wat niet anders is dan bij een topclub, zijn de glimmende bolides van de spelers op de parkeerplaats. Zelfs in Helmond loopt een selectie van goed betaalde fullprofs rond. “Er wordt hier uitstekend voor ze gezorgd”, beaamt Louis Coolen in zijn nauwe trainerskamertje. “'s Ochtends trainen ze een uurtje, ze lunchen, trainen nog een keer en om vijf uur zijn ze lekker gedoucht, doen hun zaktelefoontje aan en stappen in hun mooie auto.”

Coolen maakte in Helmond ook andere tijden mee. Toen hij er zelf nog voetbalde, werd er 's avonds om half zeven getraind omdat alle spelers nog gewoon een baan hadden. “Dat voetballen deed je erbij. Ik weet niet of die jongens van nu beseffen wat een mooi beroep ze hebben.”

Coolen, thans 45 jaar, speelde vijf seizoenen bij Helmond Sport, tot hij tegen FC Groningen “uit de wedstrijd werd geschopt door Jan van Dijk”. Hij brak zijn been en zijn carrière was meteen voorbij. De datum van die zwarte dag staat in zijn geheugen gegrift, 16 april 1980. Coolen was pas 28 jaar. Erg veel heeft hij niet te juichen gehad in zijn voetbaltijd bij Helmond Sport. Ook toen bevond de club zich steeds in de onderste regionen. Maar twee jaar nadat Coolen noodgedwongen was gestopt, werd voor het eerst in de historie de eredivisie bereikt. Coolen: “Het is zonde dat ik dat heb gemist.”

Otto Versfeld was er in de twee eredivisiejaren wel bij als doelman. Hij is momenteel keeperstrainer in Helmond én verzorger van het tweede elftal. “Zo'n bekersucces is een welkome afwisseling, want het is hier al jaren kwakkelen”, zegt de Eindhovense taxichauffeur, die vooral bekend is geworden omdat hij tegen Ajax in het doel stond toen Cruijff en Olsen hun legendarische strafschop in tweeën uitvoerden.

Volgend seizoen wenst Helmond Sport geen gebruik meer te maken van de diensten van Versfeld. De oud-doelman kreeg te horen dat de club wil professionaliseren. Versfeld voelt zich na zeventien jaar trouwe dienst afgedankt en begrijpt er niets van. Hij is niet duur en zet zich altijd voor de volle honderd procent in, zegt hij. “Misschien ben ik wel te bekend. Als ik ergens met de trainer en de manager sta, komen de mensen naar mij toe: hé Otto, hoe gaat het? Dat steekt. Ze willen het verleden hier het liefst vergeten.”

Maar Versfeld laat zijn club niet in de steek. Hij gaat morgen in een van de 25 supportersbussen mee naar Heerenveen. “Ik heb altijd goed contact gehad met de trouwe aanhangers. Echte supporters zijn belangrijker dan sponsors. In mindere tijden zijn die business-seats aan de overkant leeg. Ze praten daar toch alleen maar over hockey.”

Ook de selectie van Helmond Sport reist morgenmiddag pas naar Friesland. Coolen vond het beter om niet in trainingskamp te gaan. “Dat zou alleen maar extra spanning geven”, zegt de trainer. “We kunnen beter maar zo gewoon mogelijk doen. Het is toch al de vraag hoe de spelers op de ambiance in Heerenveen zullen reageren. Sommigen speelden vorig jaar nog bij de amateurs. Dit wordt onze finale. We zijn niet naïef en kennen onze plaats. Natuurlijk is Heerenveen de grote favoriet.”

In de competitie gaat het niet erg voorspoedig met Helmond Sport dat afgelopen zaterdag nog teleurstellend in eigen stadion van Den Bosch verloor. Hoger dan de vijftiende plaats reikten de Helmonders dit seizoen niet. Toch werden in het bekertoernooi gerenommeerde eredivisieclubs uitgeschakeld. “Bekervoetbal is net eerste-divisievoetbal”, probeert de trainer een verklaring te geven. “Veel werklust, strijd en heel opportunistisch. Vaak blijkt dat een rare gewaarwoording voor een club uit de eredivisie.”

Onderschatting is daarbij ook een belangrijk aspect. In de kwartfinale dacht Vitesse dat de buit binnen was tegen Helmond Sport nadat er al na een paar minuten was gescoord. Maar dat bleek een misvatting te zijn. “Door dat snelle tegendoelpunt gooiden wij juist alle schroom van ons af”, blikt Coolen terug. Heerenveen is gewaarschuwd.

Dat in bekervoetbal alles mogelijk is, weet ook de Helmondse oud-doelman Versfeld uit eigen ervaring. “Ik heb hier in het stadion een keer tegen FC Utrecht gespeeld. Ik keepte als een drol. We gaven een 3-0 voorsprong uit handen, het werd uiteindelijk 4-4, strafschoppen. Ik pakte er een en was meteen de man van de wedstrijd. Niemand sprak meer over die blunders. Ja, zo kan het gaan.”

Hoe dan ook ligt het voor de hand dat het Helmondse bekeravontuur morgenavond eindigt. Dan zullen er nog slechts de herinneringen zijn. En raakt de club waarschijnlijk meer spelers kwijt dan na een seizoen zonder hoogtepunten. Spits Gerritsen is al door De Graafschap ingelijfd, huurling Stegeman door Go Ahead. Desondanks had Louis Coolen het allemaal niet willen missen. “Dit seizoen heeft de club meer uitstraling bezorgd dan in alle voorgaande vijftien jaar bij elkaar. De dag na de overwinning op Vitesse leek het hier wel Koninginnedag. Maar zo'n bekersucces geeft voor volgend seizoen niet de garantie op een plek in de middenmoot. Dat is wel de realiteit.”