Litmanen probeert knop om te draaien

AMSTERDAM, 8 APRIL. Een dag na wat hij noemt “het dieptepunt uit mijn voetballoopbaan” probeert Jari Litmanen een knop om te draaien. De wrange nasmaak van de gebeurtenissen in Volendam, waar de Fin zondag voor het eerst in zijn profloopbaan uit het veld werd gestuurd, moet razendsnel plaatsmaken voor opperste concentratie. Die is nodig omdat Ajax morgenavond in de Arena voor de Champions League het machtige voetbalbolwerk Juventus treft.

“Juventus is momenteel de beste ploeg ter wereld”, meent Litmanen. Want ook hij was onder de indruk van het machtsvertoon dat de ploeg van trainer Marcello Lippi zondag demonstreerde in het San Siro met een 6-1 zege tegen AC Milan. “Je ziet de spelers van Juventus zes keer in het vijandelijke strafschopgebied komen en ze scoren evenveel keer. Ik kwam tegen Volendam ook zes keer in het zestien-metergebied... Ach, laat maar zitten. Het was een dag om snel te vergeten. Zoveel kansen heb ik nog nooit gemist.”

Zou de aimabele Fin dat knietje in het kruis van Matthaei ook hebben uitgedeeld als hij een paar keer had gescoord? Litmanen wilde gisteren niet te lang stilstaan bij het onverkwikkelijke incident. “Er ging iets aan vooraf wat je op televisie niet kon zien.” Wat dat was, wilde hij niet zeggen. Want het is not done in het profvoetbal elkaar een straf aan te praten. Ajax-perschef David Endt schreef gisteren in zijn rubriek in Het Parool echter dat Litmanen vlak voor het incident een vuistslag kreeg tegen het jukbeen. Als een van de weinigen sprak Endt zondag de ontgoochelde Litmanen. Hij zag ook het wedstrijdformulier, waarop heel kil de code 24A stond genoteerd. Code 24 staat voor trappen van een tegenstander, A voor raak.

Litmanen, normaal het toonbeeld van sportiviteit, viel na veertien voorbeeldige jaren waarin hij vele aanslagen moest verwerken, uit zijn rol. In 1983 kreeg hij als twaalfjarige jongen twee keer kort achter elkaar een rode kaart. De eerste keer was het tweemaal geel omdat hij met stalen noppen slidings maakte tegen zijn leeftijdgenootjes. Dat was met de C-junioren van Reipas in de stadsderby van Lahti tegen Kuüsysi. Drie weken later kon hij weer vertrekken toen hij op een internationaal toernooi in Denemarken de scheidsrechter niet begreep. “Belachelijk, die kaarten toen”, herinnert hij zich. “Ik ben nu een van de weinige voetballers die meer rode dan gele kaarten hebben ontvangen.” De enige gele kaart die hij zich verder kan herinneren was in zijn eerste seizoen in de Finse competitie voor een sliding.

Met een nieuwe smet op het blazoen wordt het voor Litmanen tijd zich weer eens van zijn beste kant te laten zien. De Fin deelt in de doelpuntenschaarste bij Ajax. De Amsterdammers maakten slechts 38 treffers in de competitie. Zelfs De Graafschap was schotvaardiger. “Ik kan niet verklaren waar dat aan ligt. De ene keer gaat de bal erin, zonder dat je het begrijpt. Zoals in Auxerre. De andere keer probeer je het zo goed mogelijk te doen en mislukt alles. Ik kan er eigenlijk niet zo wakker van liggen. Ik heb in m'n leven heel veel opgelegde kansen gemist en heel veel doelpunten gemaakt. De volgende wedstrijd moet je dat achter je laten. Voor de wedstrijd tegen Volendam voelde ik me fitter dan ooit. Ik moet kennelijk wat kleine blessures hebben om goed te spelen.”

Juist tegen Juventus zal het aankomen op scherpte. Afgelopen zomer, op het toernooi van La Coruna, strafte Juventus de gehavende ploeg van Ajax af met 6-0. “Maar dat was geen representatieve wedstrijd”, aldus Litmanen, die de Italiaanse ploeg dit seizoen diverse keren op de tv heeft geobserveerd. “Wij speelden met een C-team. De internationals waren net teruggekeerd van vakantie. Daarna is Juventus wel goed blijven voetballen. Het maakt niet zoveel uit wie Lippi kan opstellen. De hele selectie bestaat uit basisspelers die het systeem perfect kunnen uitvoeren. Zij zien Juve als een eindstation en weinigen willen weg als er succes is. Dat is een groot verschil met Ajax, dat wel steeds spelers kwijtraakt. Sinds de Europa-Cupfinale tegen Juventus zijn er bij ons vijf spelers vertrokken.”

Als een van de weinige vooraanstaande Ajacieden verlengde Litmanen zijn contract tussentijds met twee jaar. Hij had na dit seizoen ook een club in Italië kunnen uitkiezen. Maar hij bleef Ajax trouw omdat hij het naar zijn zin heeft in de hoofdstad. En de Serie A, dat komt later misschien nog. “Alles kan in de voetballerij. Dat zie je aan het duel met Volendam. Tja, ga je zo door dan kun je na een paar jaar ook bij Emmen terechtkomen.”

Litmanen is optimistisch over de kansen van Ajax tegen Juventus. “De krachtsverschillen zijn klein. Ik heb het gevoel dat beide teams kunnen winnen.” Hij wordt hierin gesteund door Van Gaal. “Als er één elftal ter wereld is dat Juventus momenteel kan verslaan, dan is het Ajax”, zei de Ajax-trainer gisteren op een persconferentie. “Iedere speler in die ploeg heeft spelinzicht, maar daarover beschikken wij ook.”

Volgens Van Gaal is Juventus sinds de Europa-Cupfinale van vorig seizoen sterker geworden. Met name de spitsen Vieri en Boksic zijn volgens de oefenmeester een verbetering ten opzichte van Vialli en Ravanelli. “Want dat zijn momentenvoetballers. Vieri en Boksic presteren het hele seizoen.” Maar ook Ajax staat beter voor dan op 22 mei in Rome. “Een aantal spelers van ons was toen ziek, zwak en misselijk”, zei Van Gaal. “Nu zit iedereen aardig in z'n vel en zijn we op de weg terug.”

Na de competitiewedstrijd van het tweede team tegen FC Utrecht (3-2) completeerde Van Gaal gisteren zijn selectie met Mariano Juan en Winston Bogarde. Mario Melchiot, die de laatste dagen klaagde over hoofdpijn en gebrekkig gezichtsvermogen, maakt ook deel uit van de selectie die zich voorbereidt in Callantsoog. Een onderzoek in het ziekenhuis bracht niets ernstigs aan het licht.