Tennissers na eerste dag op 2-0 achterstand tegen VS

NEWPORT BEACH, 5 APRIL. Jan Siemerink zat na afloop een minuut lang uitdrukkingsloos op zijn stoel. Zweetdruppels op zijn voorhoofd boven holle, lege ogen. Hij speelde gisteren anderhalf uur lang vlekkeloos tennis, nam een 2-0 voorsprong en had in de vierde set zelfs een matchpoint tegen Jim Courier. Maar zijn return belandde onderin het net. Uiteindelijk won de brute kracht het van de finesse, de houthakker won van de artiest.

De Nederlandse tennisploeg staat na de eerste dag met 2-0 achter in de Davis-Cupwedstrijd tegen de Verenigde Staten. Andre Agassi versloeg gisteren in Californië in tweeënhalf uur Sjeng Schalken met 7-6 (8-6), 6-4 en 7-6 (7-2). Daarna won Jim Courier in drieënhalf uur van Jan Siemerink in een dramatische vijfsetter: 4-6, 4-6, 6-1, 7-6 (7-4) en 6-3.

Voor de vierde keer in vijf jaar dreigt Nederland te stranden in de kwartfinale van het landentoernooi, dat door de Verenigde Staten al 31 keer is gewonnen. De Nederlanders moeten vandaag (22.00 uur Nederlandse tijd) in Newport Beach, Californië, de dubbel winnen en morgen (20.00 uur Nederlandse tijd) allebei de enkelspelen. “De Nederlanders zijn hier omdat ze in de eerste ronde tegen Roemenië een 2-0 achterstand hebben goedgemaakt”, waarschuwde de Amerikaanse coach Tom Gullikson. “Het zijn vechtjassen.”

Tennissers reizen van toernooi naar toernooi, maar spelen om de Davis Cup heeft niets te maken met wat zich op de 'tour' afspeelt. “Er is in de Davis Cup geen ruimte voor stemmen in je hoofd over gemiste kansen”, zei Agassi gisteren. “Je denkt alleen aan winnen. En die extreme spanning is alleen te vinden in het Davis-Cuptoernooi.”

Agassi verloor op de tour zijn laatste vijf wedstrijden. Siemerink verloor dit seizoen al zeven wedstrijden, tegenover één enkele zege. Maar hij versloeg in Roemenië Voinea in een bloedstollende wedstrijd. En gisteren speelde hij de eerste twee sets misschien wel het beste tennis uit zijn loopbaan. In de vierde set, bij 5-4 en 30-40, was hij een klap van de zege verwijderd. “Toch kan ik niet ontevreden zijn over de manier waarop Jan en Sjeng hebben gespeeld”, zei bondscoach Stanley Franker. “Ik had een 1-1 stand verdiend. Maar we staan met lege handen.”

Siemerink (21ste op de wereldranglijst) tegen Courier (voormalig nummer één, nu 17de) was een prachtige wedstrijd door het contrast in speelstijlen. Siemerink heeft zijn ziel verpand aan serve-and-volley, als laatste der Mohikanen in het tenniscircuit. Courier beukt vanaf de baseline en speelt met zijn hart. In het begin sneden Siemerinks volleys door de baan en wist hij de rally's kort te houden. Maar Siemerink vertelde dat er halverwege de wedstrijd toch twijfel in zijn spel sloop. “Ik werd te voorzichtig. Ik merkte dat ik de partij ging winnen, ik begon daar aan te denken. Dat mag nooit, maar ik kreeg de gedachte niet meer uit mijn hoofd.”

In de vierde set maakte Courier met een paar onhoudbare passeerslagen een 3-1 achterstand ongedaan en overleefde hij daarna het matchpoint. In de vijfde set kon Siemerink volgen tot 3-4, maar hij gaf daarna zijn service-game uit handen met een dubbele fout.

Schalken en Agassi spelen juist hetzelfde spelletje. Het werd een “frustrerende” ervaring voor de 20-jarige Schalken. Hij is gewend het spel te dicteren, maar Agassi speelde een nog hoger tempo dan de Nederlander. “Het leek af en toe wel een ping-pongwedstrijd, zo snel ging het”, zei Schalken. “De tv-camera's hadden waarschijnlijk moeite me te volgen. Agassi liet me alle hoeken van de baan zien. Ik heb hier een marathon gelopen.”

Agassi, die volgende maand 27 wordt, is bezig aan het zoveelste dipje in zijn carrière. Hij was begin vorig jaar nog nummer één, maar staat nu 29ste op de ranglijst. Nederlagen in 1995 tegen Boris Becker in de halve finale van Wimbledon en tegen Pete Sampras in de finale van de US Open dienden als katalysator. Het leidde tot een herschikking van zijn prioriteiten.

“Bovenaan staat mijn relatie tot god”, zei Agassi deze week. Hij is gelovig opgegroeid en nam begin jaren negentig zelfs een dominee mee op reis. Tot hij een keer zo pijnlijk verloor dat de eerwaarde op staande voet werd ontslagen. “Ten tweede mijn relatie tot mijn geliefde.” In het bijzonder zijn verloofde, filmster Brooke Shields en zijn vader, die hartproblemen heeft. “Ten derde mijn tennis. In die volgorde. Tennis heeft zijn sporen achter gelaten. Ik heb tijd nodig voor mijn leven. Ik wil doen wat ik wil doen op het moment dat ik het wil doen.”

Agassi's tennis leed onder zijn zoektocht. Maar de Davis Cup was altijd een uitzondering. Hij heeft, sinds 1991, inmiddels veertien duels op rij gewonnen. “In Davis Cup draait het erom wie de grootste vechtersbaas is. Er waaide een sterke wind over de baan. Dan is het onmogelijk om goed tennis te spelen en moet je vooral zo min mogelijk fouten maken.”

Schalken kwam in de eerste set met 4-0 achter. Hij moest wennen aan de omgeving en was nog niet geconcentreerd. Maar hij vocht terug tot de tie-break. Bij 6-6 volgde volgens Agassi het beslissende punt van de wedstrijd. Aan het einde van een rally van meer dan dertig slagen was het uiteindelijk Schalken die de bal uitsloeg. “Er waren nog een paar belangrijke punten”, zei Schalken. “Maar ze waren steeds voor Agassi. Helaas was hij vandaag buitengewoon geconcentreerd. Alleen als zijn focus iets minder is, heb ik een kans tegen hem.”