Wielerpeloton begint aan overgangsjaar

Met de Belgische semi-klassieker Omloop Het Volk gaat het wielerseizoen morgen officieus van start. Een nieuw jaar met nieuwe winnaars, nieuwe verliezers en nieuwe dopinggeruchten.

ROTTERDAM, 28 FEBR. Na een paar oefenrondjes in het zuiden van Europa strijkt het wielerpeloton morgen voor het eerst neer op de Vlaamse kasseien. De gebruinde kuiten worden besmeurd met de modder van West-Vlaanderen. Titelhouder Tom Steels is wederom favoriet, daarmee de opleving van het Belgische wielrennen accentuerend. Met de regenboogtrui van Johan Museeuw en de veelbelovende erelijsten van de jonge Axel Merckx en Frank Vandenbroucke telt België op de fiets weer een beetje mee.

Het Nederlandse cyclisme stelt internationaal nog steeds weinig voor. Drie dagsuccessen in de Tour de France van vorig jaar konden de matige kwaliteit niet verbloemen. In 1997 laat de eerste Nederlandse overwinning nog altijd op zich wachten. Procentueel zijn de kansen op succes geslonken. Telde de nationale wielerbond (KNWU) vorig jaar nog 59 licentiehouders, dit seizoen staan 42 profs ingeschreven. Slechts twee amateurs zijn deze winter beroepsrenner geworden. Ter vergelijking: in Italië stroomden 46 jonge coureurs door naar de professionals. Het mekka van de wielersport telt dit seizoen 264 beroepsrenners.

In Nederland moet de Rabobank de kloof tussen de profs en de amateurs overbruggen. “Alsof ze in een ravijn worden geflikkerd”, verwoordde oud-ploegleider Peter Post deze week de problemen die de neoprofs staan te wachten. Rabo-ploegleider Nico Verhoeven gaat dit seizoen voor het eerst met een groep jongeren aan de slag. Zij moeten volgens plan over twee jaar rijp zijn voor een overgang naar de professionals.

In de profformatie van de Rabobank zijn de Oostenrijkse klimmer Peter Luttenberger en de Australische Nederlander Patrick Jonker voor veel geld aangetrokken. Zij worden geacht in de grote rondes met de beste renners te kunnen wedijveren. De tweede Nederlandse wielerploeg, de TVM-formatie van Cees Priem, heeft zijn hoop gevestigd op spurter Jeroen Blijlevens en het Russische talent Sergei Ivanov. De derde Nederlandse formatie, Foreldorado, rijdt waarschijnlijk voor spek en bonen mee. De aanstelling van ploegleider Peter Verbeek is het levende bewijs van de geringe mogelijkheden bij Foreldorado. Verbeek fietste vroeger naar eigen zeggen “op boerenkoolniveau”. Geld voor een meer ervaren wielercoach was niet beschikbaar.

Het nieuwe wielerjaar wordt opgefleurd door de terugkeer van Marco Pantani, de kleine Italiaan die bijna anderhalf jaar uit de roulatie is geweest. De berggeit met de grote flaporen en de kaalgeschoren schedel (vandaar zijn bijnaam Elefantino ofwel olifantje) botste eind 1995 met zijn fiets tegen een stilstaande vrachtwagen. Pantani liep daarbij een gecompliceerde beenbreuk op. Hij maakte pas deze week zijn rentree in het peloton.

De terugkeer van smaakmaker Pantani vloeit samen met het afscheid van Miguel Indurain. De vijfvoudige Tourwinnaar zette in januari een punt achter een schitterende loopbaan. Met Indurain verliest de wielersport een bescheiden kampioen en een zeldzame stilist. Hij wordt bij Banesto opgevolgd door Abraham Olano, ook een lange Spanjaard maar beduidend minder getalenteerd.

De meeste wielerkenners noemen niet Olano maar het Duitse talent Jan Ullrich als de gedoodverfde opvolger van Indurain. De verrassende nummer twee van de Ronde van Frankrijk is een uitstekende tijdrijder en een redelijke klimmer. De 23-jarige Ullrich heeft alles in zich om uit te groeien tot een nieuwe Indurain, de vraag is alleen wanneer. Onderzoek en uitslagen wijzen uit dat een wielrenner pas op zijn dertigste op zijn top is.

Vermoedelijk zal dit wielerjaar een tussenfase inluiden, met de dertigers Pascal Richard (olympisch kampioen), Johan Museeuw (wereldkampioen) en Bjarne Riis (Tourwinnaar) als opvallendste exponenten van de oude garde. De Deen Riis is ook dit seizoen kopman bij Team Deutsche Telekom. Hij rekent op een knechtenrol van ploeggenoot Ullrich. Wie de Duitse sportmentaliteit een beetje kent, beseft dat Riis ook in eigen gelederen op zijn tellen moet passen.

De Amerikaan Lance Armstrong is herstellende van kanker, maar hij heeft de hoop op een succesvolle rentree nog lang niet opgegeven. Armstrong werd twee maanden geleden opgetrommeld door zijn nieuwe Franse sponsor Cofidis en stond in Lille met een geel gezicht de internationale pers te woord. “I'll come back”, beloofde de wereldkampioen van 1993. Dezelfde wens wordt geuit door zijn voormalige ploegleider Hennie Kuiper, die dit seizoen vanaf de zijlijn moet toekijken. Zijn Amerikaanse werkgever Motorola heeft zich teruggetrokken.

Het wielerjaar 1997 is ook het jaar van het verplichte bloedonderzoek. Vanaf volgende week, bij de rittenkoers Parijs-Nice, zullen renners voor de start worden gecontroleerd op hun hematocrietwaarde. De internationale wielerunie (UCI) heeft deze maatregel genomen om het gebruik van EPO in te dammen. Dit eiwithormoon verhoogt het aantal rode bloedlichaampjes maar vergroot de kans op hart- of herseninfarcten.

Het initiatief van de verplichte bloedcontroles ging uit van vooraanstaande Italiaanse wielrenners. Zij worden het meest gewantrouwd als het gaat om dopinggebruik. De Italianen willen aan alle geruchten een eind maken en aantonen dat ze met dezelfde medische preparatie harder fietsen dan de concurrentie.

Agenda 1997

9-16 maart: Parijs-Nice 12-19 maart: Tirreno-Adriatico 22 maart: Milaan-Sanremo 6 april: Ronde van Vlaanderen 9 april: Gent-Wevelgem 13 april: Parijs-Roubaix 16 april: Waalse Pijl 20 april: Luik-Bastenaken-Luik 26 april: Amstel Goldrace 17 mei-8 juni: Ronde van Italië 27 mei-1 juni: Midi Libre 8-15 juni: Dauphiné Libéré 17-26 juni: Ronde van Zwiterland 29 juni: Nederlands kampioenschap in Meerssen 5-27 juli: Ronde van Frankrijk 9 augustus: Clasica San Sebastian 17 augustus: Leeds Classic 24 augustus: Grote Prijs Zürich 26-30 augustus: Ronde van Nederland 6-28 september: Ronde van Spanje 5 oktober: Parijs-Tours 9 oktober: WK tijdrijden in San Sebastian 12 oktober: WK wegwedstrijd in San Sebastian 18 oktober: Ronde van Lombardije