Zeppelin voor 120 passagiers

JOHANNESBURG, 26 FEBR. Een Zuidafrikaans bedrijf gaat een luchtschip bouwen dat het grootste ter wereld in deze tijd wordt. Met een lengte van 132 meter, tweemaal zo lang als een Boeing 747, kan de moderne zeppelin 120 mensen vervoeren.

Om aandacht te trekken zal de eerste trip van Johannesburg, via Kaapverdië naar New York gaan. Met een gemiddelde snelheid van negentig kilometer per uur doet het luchtschip tien dagen over de reis.

Het bedrijf, Denel Aviation, begint volgende maand met de bouw van het naar eigen zeggen revolutionaire ontwerp. Van fouten die voor de Tweede Wereldoorlog een einde maakten aan de commerciële luchtschepen zal geen sprake zijn, aldus Denel. Het gevaarte krijgt drie motoren en wordt gevuld met het onbrandbare helium. De eerste luchtschepen waren gevuld met waterstof en dat zorgde geregeld voor spectaculaire branden. Zo vloog in 1937 de 245 meter lange Duitse zeppelin Hindenburg in brand bij de landing in New York.

Het luchtschip gaat ongeveer 85 miljoen rand (36 miljoen gulden) kosten. Denel-directeur Johnatan Hamilton liet weten dat een kwart daarvan al door een bank is toegezegd en nog eens een kwart door particuliere beleggers. Een Boeing 747 kost circa 140 miljoen dollar.

Hamilton voorspelt dat er een markt is voor grote luchtschepen. Hij hoopt dat het eerste exemplaar Nelson kan worden gedoopt, als president Nelson Mandela daar toestemming voor geeft. Na terugkeer uit New York zal het luchtschip vooral worden gebruikt voor toeristische trips boven Zuid-Afrika. Hamilton ziet ook mogelijkheden voor brandbestrijding of grenscontroles.

Over de hele wereld zijn er ongeveer vijftien bedrijven die zich bezig houden met het bouwen van luchtschepen. In Duitsland gaat in april een exemplaar van 75 meter de lucht in. In de VS worden kleine luchtschepen gebruikt voor reclamedoeleinden of als camerapost bij sportevenementen. (Reuter)