EEN TOVENAAR AAN DE AALSTERWEG

Een Pakistaanse volksheld streek vrijdag neer in Eindhoven. Hockeyer Shahbaz Ahmad, The man with the electric heels, speelt de komende drie maanden voor hoofdklasser Oranje Zwart. Gisteren maakte hij zijn debuut. Met dank aan Mister Joop.

Mensen houden van hem. Mensen zien hem graag spelen. Mensen genieten van zijn spel. Omdat hij de beste is, zeggen ze in Pakistan. Omdat hockey zonder hem niet leuk meer is. De liefde is wederzijds. Hij houdt van mensen zoals zij van hem. Mensenmassa's inspireren hem. Excelleren voor een groot publiek, hij zegt niets liever te willen. Hij moet ook wel, want God heeft hem die gaven gegeven en wat God opdraagt daar kan en mag een mens niet aan tornen. Zelfs Shahbaz Ahmad niet, de beste hockeyer van de wereld.

“In Pakistan vinden mensen mij een held. Ze willen me zien. Altijd maar weer. Ze eisen dat ik laat zien wat ik kan. Maar ze moeten even geduld hebben, want nu ben ik in Nederland en zal ik hier mijn best doen. Ik wil mooie herinneringen achterlaten. Waar ik ook ben. Ik zal Oranje Zwart helpen, zoals ik mijn land ook altijd heb geholpen.”

Oranje Zwart beschikt sinds vrijdag over de beste hockeyer ter wereld, maar de Tovenaar van Faisalabad begon gisteren in een plastic kuipstoel op de reservebank. De 32-jarige balvirtuoos voelde zich ziek, zwak en misselijk. Een slopende vliegreis en een lichte koortsaanval hadden hun tol geëist. Langs de rand van het kunstgras keek de ranke Pakistaan daarom even na de klok van half drie toe hoe zijn ploeggenoten zich verweerden in het duel tegen Bloemendaal. Op de achtergrond fluisterde het publiek zijn naam, maar Shahbaz blikte onverstoorbaar voor zich uit.

Oranje Zwart kwam al snel op een 1-0 achterstand door een treffer van Floris Jan Bovelander. Het vroege doelpunt was voor coach Bart van Lith aanleiding om zijn aanwinst bij zich te roepen. Op last van Van Lith ontdeed de 32-jarige vedette zich van zijn trainings-outfit. Gejuich ging op toen hij het veld betrad en zich naar de positie van linksbuiten spoedde, zijn favoriete stek. Tot een ommekeer in de wedstrijd leidde de invalbeurt niet. Oranje Zwart, in de eerste competitiehelft nog met 6-2 te sterk voor Bloemendaal, verloor gisteren voor ruim tweeduizend toeschouwers met 4-1. De ploeg staat na dertien ronden vijfde op de ranglijst. De bovenste vier plaatsen zich aan het einde van de reguliere competitie voor de play-offs.

Shahbaz maakte weinig indruk bij zijn debuut. Drie maanden raakte hij geen stick aan en de gevolgen daarvan waren gisteren zichtbaar. Onwennig draafde de 225-voudig international over de kunstvezels aan de Aalsterweg. Ballen sprongen van zijn stick, ploeggenoten begrepen hem niet en slechts bij vlagen demonstreerde hij zijn atletische vermogen en zijn onvolprezen techniek. “Mijn reflexen deugden niet”, sprak hij na afloop schuldbewust. “Maar geef mij een week en ik ben weer volledig fit.”

Assistent-coach Michel van den Heuvel nam het naderhand op voor Shahbaz. “Invallen in een ploeg die niet draait, dat is vreselijk moeilijk. Bovendien ging iedereen hem heel geforceerd in het spel betrekken en dat liep natuurlijk fout. Als over een paar dagen dit hele mediacircus voorbij is, kunnen wij weer aan hockey denken.”

Aandacht van de media is juist wat voorzitter Joop Veelenturf van Oranje Zwart nastreeft. Anderhalf jaar geleden wist Veelenturf, directeur van een groothandel in huishoudtextiel, Carsten Fischer aan te trekken. De komst van het Duitse strafcornerkanon leidde tot verdeelde reacties, maar Veelenturf slaagde naar eigen zeggen in zijn opzet: uitgebreide aandacht van de media voor Oranje Zwart in het bijzonder en hockey in het algemeen én een forse toename van het aantal sponsors. “Ik ben gek van deze club. Oranje Zwart beschouw ik als een onderneming. Ondernemen is doortastend optreden, mensen enthousiasmeren en voortdurend streven naar nieuwe invalshoeken om de club hogerop te helpen.”

Ook in sportief opzicht sloot het aantrekken van Fischer aan op de ambities van de 1.300 leden tellende vereniging uit Eindhoven. De gelouterde Duitser gaf slechts een seizoenshelft leiding aan de defensie van Oranje Zwart. Critici spraken daarom van een korte-termijnpolitiek en een gebrek aan toekomstvisie. Coach Van Lith weerspreekt die suggesties. “Die jongens hebben veel opgestoken van Fischer, ook al was hij hier niet zo lang. Zijn ervaring droeg hij over en komt ons nog iedere dag van pas.”

Veelenturf benutte zijn zakelijke contacten in Pakistan om de volksheld uit Faisalabad voor zich te winnen. De deal werd vorig najaar beklonken in Duitsland, waar Shahbaz toen de kleuren verdedigde van Harvestehuder THC. In de finale van de strijd om de Duitse titel leidde Shahbaz zijn werkgever met twee doelpunten naar de titel ten koste van titelverdediger HTC Uhlenhorst. De club uit Hamburg deed nog een vergeefse poging om Shahbaz langer aan zich te binden, maar de eigenzinnige hockeyprof zei 'nee' en keerde terug naar zijn vaderland.

Helemaal gerust op een goede afloop was Veelenturf niet. “De koning van het hockey, die zal wel heel wat eisen, dacht ik. Maar dat bleek reuze mee te vallen. Het was steeds Okay, mister Joop en No Problem, mister Joop. Gewoon een hele eerlijke, aardige jongen. Hij pakte me vrijdag beet en had zelfs een sinaasappel voor me meegenomen uit Pakistan.”

De laatste weken maakte de voorzitter bange uren door toen het ministerie van Buitenlandse Zaken weigerde een werkvergunning af te geven. Pas na bemiddeling van de Nederlandse hockeybond (KNHB) kwam Veelenturf in het bezit van de vereiste documenten. “Slapeloze nachten heb ik ervan gehad. Als het fout zou gaan, was na alle voorpubliciteit sprake geweest van een afgang. Al wist ik één ding zeker: desnoods was ik hem zelf gaan halen in Pakistan.”

De werkvergunning van Shahbaz loopt af op 18 mei. Begin juni moet hij zich melden bij zijn werkgever, de Pakistaanse luchtvaartmaatschappij PIA. Omdat het Nederlandse team meedoet aan een vriendschappelijk toernooi in Pakistan, werd de competitie-opzet onlangs herzien. Eind mei beginnen de play-offs. Mocht Oranje Zwart zich plaatsen, dan moet het aantreden zonder sterspeler Shahbaz. Veelenturf: “Als wij de play-offs bereiken, verzinnen we een list.”

De terughoudendheid van het ministerie leidde vrijdag bij aankomst tot groot onbegrip bij Shahbaz. “Ik ben de promotor van het hockey. Als zelfs ik geen visum kan krijgen, wie dan wel? In Pakistan word ik op handen gedragen. Iedereen kent mij. Ik krijg alles gedaan. Ik geniet groot respect. Dus waarom zou ik Pakistan verlaten? De gedachte dat Shahbaz in Nederland zou willen blijven...”

Shahbaz is ondergebracht in een appartement in het centrum van Eindhoven. Het onderkomen is ter beschikking gesteld door de 48 leden tellende business-club. Verder heeft de balkunstenaar de beschikking over een Volvo en staat hij op de loonlijst bij Veelenturfs bedrijf. Over de hoogte van het inkomen laat de voorzitter zich niet uit. “Dat vraagt iedereen en mijn antwoord is steeds hetzelfde: dat weet ik wel, maar zeg ik lekker niet.” Eén ding is zeker, beweert Veelenturf. Zijn salaris staat in geen verhouding tot zijn promotionele waarde. “Als ik tegenwoordig ergens binnenkom, zegt iedereen: hé Jopie Veelenturf, de man van Oranje Zwart die meneer Shahbaz heeft binnengehaald. Mooi toch?”

    • Mark Hoogstad