Ajax lijkt op nieuwe grasmat weer zichzelf

AMSTERDAM, 24 FEBR. Geef Ajax een egale groene mat en de ploeg verricht wonderen. Er wordt nog weleens smalend gedaan als Louis van Gaal klaagt over de kwaliteit van het veld. Een goed betaalde prof van Ajax moet zich overal kunnen redden. Maar als hij op een biljartlaken zijn optreden mag verzorgen wordt voetbal kunst.

Dan is elke beweging met de bal even sierlijk als doeltreffend. Voor het eerst kreeg Ajax in zijn nieuwe voetbaltempel een fraaie grasmat, voor het eerst verscheen dit seizoen het team dat de afgelopen jaren de wereld veroverde. Vergeleken bij zoveel souplesse was kampioenskandidaat Feyenoord een houten Klaas. De Rotterdammers mochten blij zijn met een nederlaag van slechts 3-0.

Op de vierde grasmat van de Arena richtte Ajax zich op. Vooral in de eerste helft was de ploeg van Louis van Gaal oppermachtig. Donderdag had de technisch directeur nog een uitgebreide training afgewerkt op het groene tapijt. Dat bleek een slimme zet. Vanaf dat moment begon de magie van het gras te werken. De spelers waren enthousiast over de kwaliteit van het veld. Eindelijk voelden ze zich geen kat meer in een vreemd pakhuis.

Vanaf het eerste moment rolde de bal meteen zoals het hoort. Je zag gisteravond spelers passes geven over de volle breedte van het veld, de spitsen werden op maat bediend en in de persoonlijke duels zat de bal weer aan een touwtje. Ronald de Boer, die werd vervangen omdat hij nog wat slap was na een week maagstoornissen, sprak vertederend over het nieuwe veld: “Ik moest voor deze wedstrijd denken aan het uitduel van vorig seizoen tegen Panathinaikos in Athene. Toen waren we geïnspireerd door een prachtige grasmat en wonnen we ook met 3-0. Ook dit veld heeft ons een stimulans gegeven. Hoewel ik nog een beetje bang was om een sliding te maken. Het hele seizoen vlogen de graspollen ons om de oren als je dat deed. De eerste mat voelde zelfs een beetje stroperig aan. Nu vreesde ik dit mooie veld kapot te maken. Hier en daar leek het al net of het verbrand is, zie je schroeiplekken. Van die angst moeten we natuurlijk af.”

De realisatie van het vierde veld had plaats na een omvangrijke operatie. De toplaag bestaat uit dikke, twaalf meter lange rolzoden die de Heidemij in de tweede week van februari per boot liet overkomen uit Leeds in Engeland. Voor het uitrollen van het gras is een speciale machine ontwikkeld. Dat was nog maar de eindfase. De vervanging had in januari extra problemen opgeleverd door de vorst. Met speciale branders, drilboren en warm water werd het veld ontdooid.

Ook de drainage en de veldverwarming, die kennelijk niet werkte, is verwijderd. De betonnen vloer onder de mat kreeg een speciale isolerende laag van waterdichte folie tegen de optrekkende kou uit het transferium (parkeergarage).

Door het aanbrengen van de zogenaamde Stergrazo-tussenlaag denkt de Arena nu een systeem te bezitten waardoor het mogelijk is de toplaag regelmatig op een eenvoudige manier te vervangen. Wat het tot nog toe allemaal al heeft gekost zal wel geheim worden gehouden. De eerste hectare gras, die het slechts een paar weken uithield, kostte al vier miljoen gulden. Ondanks de aanzienlijke verbetering is Louis van Gaal nog niet helemaal gerustgesteld. “Deze wedstrijd was niet maatgevend. Over een paar weken kunnen we pas conclusies trekken. We krijgen binnenkort ook nog de Amsterdam Admirals die erop gaan spelen.” Inderdaad zullen vanaf 12 april de American Footballers op de mat in de Arena worden losgelaten. En die kijken niet op een sliding meer of minder. Bovendien zal dan ook duidelijk zijn of de computer gestuurde grassprieten ook goed groeien in het gebrekkige licht van de Arena.

Ajax hoopt tegen die tijd al in de halve finale te staan van de Champions League. Het vertrouwen over de goede afloop van de kwartfinaleduels tegen Atletico Madrid (5 maart thuis, 19 maart uit) is na het optreden van gisteren gegroeid. Van Gaal: “Als je al kunt pieken in het voetbal dan proberen we dat te doen op 5 maart. Dan zal Ajax er moeten staan. Ik vond dat in de tweede helft tegen Feyenoord de concentratie verslapte en vermoeidheidsverschijnselen ons parten gingen spelen. We zijn er dus nog niet. Al hebben we vandaag tactisch en voor het eerst ook opbouwend goed gespeeld.”

Ajax heeft na de winterstop voor het eerst gekozen voor een lichte en gedoseerde aanpak. Normaal gesproken wordt er op elke training op het scherp van de snede gewerkt, nu krijgen de spelers meer tijd te herstellen van vermoeienissen. Uiteraard wil Ajax er alles aan doen een blessuregolf als vorig jaar te voorkomen. De terugkeer van een aantal spelers in de as van de formatie, zoals Litmanen, Blind en gisteren voor het eerst ook een sterke Kluivert, is eveneens essentieel in het herstel van Ajax. Daarbij blijkt Richard Witschge als centrale verdediger een uitkomst. Tegen drie spitsen, verhuist Frank de Boer echter weer naar zijn oude positie, gaat linkshalf Kiki Musampa linksback spelen en Witschge neemt dan zijn plek in. Van Gaal: “Alle trainers mogen het weten, zo gaan wij dit seizoen opereren.”

Ajax won tegen Feyenoord het merendeel van de persoonlijke duels. Aan uitverdedigen kwamen de Rotterdammers in de eerste helft niet toe. De bal werd in paniek naar voren geramd. In defensief opzicht maakte alleen George Boateng een nuttige indruk door voortdurend corrigerend op te treden. Al was hij schuldig aan het eerste doelpunt. Boateng vocht felle duels uit met Babangida, die hij op volle snelheid soms niet kon bijbenen. Voor Ronald Koeman moet de laatste Ajax-Feyenoord in zijn loopbaan ook een persoonlijke teleurstelling zijn geworden. Hij anticipeerde niet alleen te traag bij de eerste twee treffers, hij kon ook opbouwend niets toevoegen aan het spel van Feyenoord.

Aanvallend liet Taument bij Feyenoord nog weleens wat zien, maar Vos werd afgetroefd door Melchiot. Ook Van Gastel, pas hersteld van een beenbreuk, had geen meerwaarde voor Feyenoord en volgde hijgend de schaduw van Litmanen. Trainer Haan stelde achteraf Van Gastels uitverkiezing voor het Nederlands elftal, dat woensdag oefent tegen Frankrijk, ter discussie. Vandaag bleek dat Van Gastel inderdaad nog niet fit genoeg was. Dit elftal lijkt nog ver verwijderd van de landstitel. Al wordt het kampioenschap niet beslist in de topduels.

Ajax opende flitsend tegen Feyenoord. In de eerste minuut schoot Ronald de Boer nog voorlangs, maar twee minuten later was het wel raak. De Boer bediende Kluivert die de bal verlengde naar Babangida. Boateng verslikte zich in een sliding en vervolgens kon de Nigeriaan eenvoudig 1-0 maken. In de eerste helft zette Ajax vervolgens de toon, al had Vos nog een kopkans en ging Taument hard onderuit in het strafschopgebied. Kort voor rust kreeg Feyenoord al de genadeklap. Kluivert ging een combinatie aan met Litmanen, kapte vervolgens Koeman uit en draaide de bal met z'n linkerbeen in de kruising. De derde treffer van Ajax in de slotfase van de tweede helft was ook fraai. Na een pass van Kluivert zag Litmanen dat De Goey iets voor zijn doel stond, waarna hij de bal keurig onder de lat over de verbouwereerde doelman heen lobde. Babangida, Overmars en invaller Gabrich faalden oog-in-oog met De Goey. Sanchez kon vertrekken na een kopstoot te hebben uitgedeeld aan Musampa. De Ajacied liep na afloop rond met een sneetje onder het rechteroog.