Bridgewater Three in vrijheid gesteld

LONDEN, 22 FEBR. Drie mannen zijn gisteren door een Brits Hof van beroep in Londen in vrijheid gesteld nadat de aanklagers hadden erkend dat de politie zo goed als zeker de bekentenis had afgedwongen op basis waarvan ze ruim 18 jaar geleden werden veroordeeld voor de moord op de 13-jarige krantenjongen Carl Bridgewater.

Michael en Vincent Hickey en James Robinson, de zogeheten Bridgewater Three, kwamen vrij op onvoorwaardelijke borgtocht. Hun beroepszaak dient 8 april. Een vierde veroordeelde, Patrick Molloy, stierf in 1981 op 53-jarige leeftijd in de gevangenis. De mannen hebben allen altijd vastgehouden aan hun onschuld. De zaak heeft nieuwe twijfel gewekt aan het Britse rechtssysteem. Eerder werden al de Birmingham Six en de Guidford Four vrijgelaten na respectievelijk 16 en 14 jaar onschuldig in de gevangenis te hebben doorgebracht op beschuldiging van aanslagen voor het Ierse Republiekeinse Leger.

Carl Bridgewater werd vermoedelijk vermoord toen hij op een afgelegen boerderij in Staffordshire een inbraak verstoorde. Michael en Vincent Hickey en James Robinson werden voornamelijk schuldig bevonden op basis van de bekentenis van Molloy, die deze voor de rechtbank echter weer introk. Molloy zei toen deze bekentenis uit wraak te hebben afgelegd, nadat hij was geconfronteerd door de politie van West Midlands met een schriftelijke bekentenis van Vincent Hickey. Uit proeven is inmiddels gebleven dat deze laatste bekentenis was vervalst door een politieman, en ondertekend door een andere politieman. Volgens de advocaten zijn bewijzen die de vier hadden kunnen vrijpleiten door de politie systematisch achtergehouden. In de loop der jaren is gebleken dat de politie van West Midlands in ten minste 23 andere zaken ook bewijsmateriaal heeft vervalst.

Michael Hickey, die ten tijde van de veroordeling in november 1979 16 jaar was, kreeg indertijd een terbeschikkingstelling (at Her Majesty's Pleasure), Vincent Hickey en Robinson werden veroordeeld tot levenslange gevangenisstraf waarvan zij volgens de rechter ten minste 25 jaar zouden moeten uitzitten. Molloy kreeg 12 jaar wegens doodslag. Drie keer eerder werd hoger beroep aangetekend, drie keer werden de straffen bevestigd.

De Britse premier, John Major, heeft gezegd dat er waarschijnlijk een onderzoek wordt ingesteld naar de zaak na de beroepszaak op 8 april. Michael Hickeys moeder, Ann Whelan, zei dat de politiemannen die voor de veroordeling van haar zoon verantwoordelijk waren, nu zijn plaats zouden moeten innemen. “Ik wil dat de politiemannen die slecht hebben gehandeld, naar de gevangenis gaan en jaar voor jaar, dag voor dag , minuut voor minuut en seconde voor seconde ondergaan wat ze mijn zoon, Jim Robinson, Vincent Hickey en niet te vergeten Patrick Molloy hebben aangedaan.” ((Reuter, AP)