Manchester steviger op kop na grimmig duel op Highbury

ROTTERDAM, 20 FEBR. In een boeiend en bij vlagen grimmig duel heeft Manchester United de koppositie behouden in de Engelse voetbalcompetitie. De titelverdediger won gisteravond in Londen met 2-1 van thuisclub Arsenal, de nummer drie van de ranglijst. United heeft na 26 wedstrijden een voorsprong van een punt op naaste belager Liverpool, dat gisteravond op Anfield met 4-0 won van Leeds United.

Voor tienvoudig landskampioen Manchester United zijn de komende weken van groot belang. Twee weken geleden werd de ploeg uitgeschakeld door Wimbledon in de vierde ronde van de strijd om de FA Cup. De landstitel heeft prioriteit voor de club die in de laatste vijf jaar liefst vier keer kampioen werd. Over twee weken speelt United in de kwartfinale van de Champions League tegen FC Porto.

Manager Alex Ferguson kon tegen Arsenal gisteren geen beroep doen op aanvoerder Eric Cantona. De flamboyante Fransman die Manchester vorig naar de titel leidde, zit een schorsing uit van twee duels.

Het duel op Highbury groeide uit tot de wedstrijd van United-spits Andy Cole. Twee jaar geleden kwam de 25-jarige aanvaller voor een recordbedrag van bijna twintig miljoen gulden over van Newcastle United. Sindsdien wist Cole zelden aan de hoge verwachtingen te voldoen. Tegen Arsenal, de club die hem als jeugdspeler al na een testwedstrijd wegstuurde, ontpopte hij zich als de drijvende kracht achter het voor Engelse begrippen geraffineerde spel.

In zijn eerste volledige wedstrijd van dit seizoen zette Cole, langdurig uit de roulatie wegens een gebroken kaak, zijn ploeg al na achttien minuten op voorsprong. Hij profiteerde van een fout van Arsenal-aanvoerder Tony Adams, omspeelde reserve-doelman John Lukic en schoot vervolgens raak. Nauwelijks vijftien minuten later stond Cole aan de basis van Uniteds tweede treffer. Na een afgeslagen aanval zette hij collega-spits Ole Gunnar Solskjaer vrij voor doelman Lukic. Met een harde uithaal met rechts scoorde de 23-jarige Noor, die voorlopig de voorkeur krijgt boven Jordi Cruijff.

De tweede helft werd ontsierd door tal van overtredingen. Spits Ian Wright van Arsenal zette de toon door bewaker Denis Irwin onderuit te halen. Het vergrijp kwam hem op een gele kaart te staan. Dennis Bergkamp bracht The Gunners terug in de wedstrijd. Uit een voorzet van middenvelder Ray Parlour passeerde de Nederlandse international doelman Peter Schmeichel in de 69ste minuut met een fraaie volley.

Wright ontsnapte kort daarop aan een rode kaart. De topscorer uit de Premier League ging met twee gestrekte benen in op de uitkomende doelman Schmeichel. De onbesuisde actie van Wright, een van Engelands meest omstreden aanvallers, leidde tot woede op de United-bank. Bij het verlaten van het veld voorkwamen stewards en politie-agenten een handgemeen tussen beide spelers.