Zwemkampioen Mark Veens vlindert weer met plezier

AMERSFOORT, 17 FEBR. Soms waant Mark Veens zich vlak voor een wedstrijd overal, behalve in een zwembad. In zulke gevallen dwaalt de blik van de 18-jarige zwemmer af naar de tribunes, naar zijn concurrenten, ja zelfs naar de bodem van het bassin. “Dan sta ik maar wat om me heen te kijken. Alsof het me allemaal niets interesseert. Dan ben ik op de een of andere manier te los of te zenuwachtig. Te veel mezelf misschien.”

Nee, wil hij zich serieus gaan meten met de besten, zal hij mentaal beslist sterker moeten worden, zo besefte Veens gisteren. Want een zwemmer die op het startblok elders is met zijn gedachten, die gaat in het water onherroepelijk ten onder temidden van de internationale sprintelite. “Die kan beter thuis blijven en voor de televisie gaan zitten”, wist Veens.

Dromen deed de Limburgse tiener afgelopen weekeinde voor de verandering eens niet. Bij de Nederlandse kampioenschappen sprint in Amersfoort ontpopte Veens zich als de gevierde man. Op het ingekorte traject in het Sportfondsenbad bleek hij op liefst drie onderdelen de sterkste. Zaterdag zegevierde hij op de 50 meter vlinderslag, gisteren won hij zowel de 50 meter rugslag als de vrije slag. “Wel fijn”, noemde de zwemmer met schoenmaat 47 zijn tweedaagse optreden na afloop. “Maar belangrijker vind ik de drie persoonlijke records die ik dit weekeinde heb verbeterd.”

Misschien, zo vermoedde Veens, bevindt hij zich langzaam maar zeker op de goede weg. Nadat hij twee weken geleden in Gelsenkirchen een tijd van 24,70 op de klok zette, vlinderde de PSV'er zaterdag in de halve finale naar 24,53. Nauwelijks een uur later stond de finale op het programma en tikte hij aan na 24,49. “Het begint er op te lijken.”

Het Nederlandse mannenzwemmen staat min of meer gelijk aan de verrichtingen van Marcel Wouda en Pieter van den Hoogenband. Zeker sinds zijn wereldrecords op de 400 meter wisselslag geldt 'veteraan' Wouda (25) als de kopman van de nationale ploeg. Van den Hoogenband (18), specialist op de 100 en 200 meter vrije slag, bewees in Atlanta een belofte voor de toekomst te zijn. De scholier uit Geldrop voert het veld met jeugdig talent aan. Onder hen zwemmers als leeftijdgenoot Veens en Stefan Aartsen (21).

Veens heeft zichzelf dit jaar ten doel gesteld voorgoed uit de schaduw te treden van clubgenoot Van den Hoogenband. “Dat zou wel zo prettig zijn. Ik wil namelijk meer zijn dan alleen maar een estafettezwemmer en ook op de individuele nummers presteren.” Het is een wens die gedeeld wordt door bondscoach René Dekker. “Mark moet deze lijn doortrekken en zijn eigen weg durven kiezen. Voor wie te lang stil blijft staan, zal het steeds moeilijker worden om optimaal gemotiveerd te blijven.”

Bij de Olympische Spelen in Atlanta maakte Veens deel uit van de estafetteploeg die op de 4x100 meter vrije slag beslag legde op de vijfde plaats. Na zijn olympisch debuut kon de startzwemmer van de Nederlandse ploeg het niet opbrengen om de dagelijkse gang naar zwembad De Tongelreep in Eindhoven te maken. Het water verruilde hij voor het uitgaansleven. “Twee jaar stond alles in het teken van Atlanta en opeens was het voorbij. Het ritme was plotseling weg en ik was toe aan wat anders.”

Na een paar maanden hervond Veens zich. “Want op gegeven moment ging ik het water toch wel missen.” Hij staakte zijn studie aan het CIOS in Sittard en wijdde zich weer volledig aan het zwemmen. “Studeren en zwemmen ging niet langer samen. Om iedere dag opnieuw met de trein op en neer te reizen, dat ging me bovendien tegenstaan. Volgend jaar kies ik een nieuwe studie. Iets in Eindhoven. Want ik moet toch bezig blijven.”

Veel concurrentie ondervond Veens dit weekeinde overigens niet in Amersfoort. Om uiteenlopende redenen liet vrijwel de gehele nationale top het toernooi aan zich voorbij gaan. Van den Hoogenband geeft momenteel de voorkeur aan het afronden van zijn VWO-opleiding, Wouda heeft een rustpauze ingelast nadat hij de afgelopen weken het ene na het andere record verpulverde.

Opvallend was verder de afwezigheid van Inge de Bruijn. Twee maanden terug maakte de 23-jarige vlinderspecialiste van PSV haar rentree bij de nationale winterkampioenschappen in Utrecht. Het optreden leek op een serieuze comeback na een jaar waarin De Bruijn met iedereen maar vooral met zichzelf overhoop lag. De Barendrechtse had privé-problemen en liet zich steeds vaker de trainingen schieten. Tot woede van clubtrainer Jacco Verhaeren die haar in maart uit de selectie verwijderde.

De Olympische Spelen volgde De Bruijn noodgedwongen via radio en tv. Vorig najaar meldde ze zich opnieuw bij PSV. Vastbesloten om de draad weer op te pakken. De goede plannen bleken van korte duur. Gevraagd naar het wel en wee van De Bruijn schudde bondscoach Dekker gisteren bijna demonstratief het hoofd. “Inge moet nu maar eens echt goed bij zichzelf te rade gaan over wat ze verder wil. Niemand die het weet en volgens mij Inge zelf ook niet.”

Het einde van De Bruijns carrière lijkt in zicht. De loopbaan van Mark Veens begint pas. De drievoudig sprintkampioen liet gisteren weinig twijfels bestaan over zijn ambities. “Zwemmen is mijn leven. In Sydney wil ik er staan”, klonk het vastberaden. “Alles wat de komende jaren in mijn weg staat, zal daarom moeten wijken. Bij het EK in augustus wil ik met Europa meedraaien.”