Klapschaats helpt Niemann aan zesde titel

NAGANO, 17 FEBR. Niemann San, zoals Gunda Niemann door Japanners wordt aangesproken, lijkt geboren voor de klapschaats. Drie weken geleden bond ze voor het eerst bij wedstrijden een paar exemplaren onder afkomstig uit de Viking-schaatsenfabriek van Jaap Havekotte.

Op het wereldkampioenschap in het Japanse Nagano leek het alsof ze nooit op andere schaatsen had gereden. Haar techniek heeft aan schoonheid gewonnen. Voorlopig keert Niemann niet meer op haar oude ijzers terug. Met haar ploeggenoten Pechstein en Friesinger zweert ze bij de klapschaats.

Na vijf wereldtitels op gewone schaatsen behaalde de 30-jarige Niemann het afgelopen weekeinde in Japan haar zesde wereldtitel. De Duitse verbrak het wereldrecord in het puntenklassement. Alleen op de 500 meter moest ze haar meerdere erkennen, in Annamarie Thomas. Niemann speelde met haar concurrentes, inclusief Europees kampioene Tonny de Jong. De Nederlandse reed een meer dan verdienstelijk toernooi en verbeterde haar persoonlijke records op de 500, 1.500 en 5.000 meter, plus het Nederlands puntenrecord op de vierkamp.

Ab Krook, vrouwenbondscoach en topsportcoördinator bij de KNSB, zag dat Niemann zich op de klapschaats technisch had verbeterd had en zich een “compactere stijl” had eigen gemaakt. “De één komt er wel op weg, zoals bij de mannen Veldkamp, en de ander niet, zoals St⊘relid. Gunda rijdt nu zoals ik haar op rolschaatsen heb zien rijden. Dat was indrukwekkend. Zij deed dat op een manier, zowel qua omvang als intensiteit, waar mannen moeite mee zouden hebben. Haar landgenoot Dittrich beaamde dat ook.”

De Jong liet Niemann op de Europese kampioenschappen in Heerenveen nog achter zich, nu moest ze de Duitse voor zich dulden. “Tonny is een ander mensje”, zegt Krook. “Zaterdag stond ze voor het eerst op het podium, op de 3.000 meter. Dat was de eerste keer op een WK en daar was ze zo gelukkig mee.” Krook prijst haar eenvoud. “Ze kan zich nog duidelijk verbeteren.”

De Jong zelf is die mening ook toegedaan. Ze is verheugd over de progressie die het vrouwenschaatsen in Nagano heeft gemaakt. “Vooral de Duitse vrouwen zijn een stuk vooruitgegaan. Er zijn hier ongelooflijke tijden gereden: het niveau van het vrouwenschaatsen stijgt.”

De Jong kijkt met een tevreden gevoel terug op het kampioenschap. Ze was naar het WK gekomen met als doel haar prestatie van vorig jaar op het WK in Inzell, waar ze vijfde werd achter Annamarie Thomas, te verbeteren. Daarin slaagde ze ruimschoots. “Ik ben blij met de eerste, eh, de derde plaats”, versprak ze zich gisteren op de persconferentie. De Jong was zelfs slechts een fractie verwijderd van het zilver. Net als vorig jaar was de tweede plaats voor Niemanns landgenote Claudia Pechstein.

De Jong voelde zich op haar gemak in Japan. Eén ding beviel haar niet tijdens het verblijf: vroeg opstaan en op een vroeg tijdstip schaatsen. “Ik had geen last van het tijdverschil, wel om er elke dag zo vroeg uit te gaan. Hier stond ik elke dag om zes uur op. Om een uur of kwart over acht stond ik al op het ijs, de wedstrijden begonnen om tien uur. Bij mij komt het dan allemaal wat traag op gang, het voelt niet zo snel zo goed. Ik rijd liever 's middags.”

Tijdens de Olympische Spelen in Nagano, in februari 1998, zal De Jong op haar wenken worden bediend. Dan zullen alle schaatswedstrijden pas in de middag worden gereden.