Zonder Alberto Tomba zou het stil zijn in Sestrieres

Vanavond is het Tomba-avond. Dan zullen duizenden Italianen onderaan de verlichte WK-slalompiste hun favoriet toezingen. Maar misschien wordt het wel de show van een huilende clown.

SESTRIERES, 15 FEBR. Wie 's avonds de pas naar het op 2000 meter hoogte gelegen Sestrieres oprijdt, ziet een brede lichtbundel boven de bergen van het ski-oord. Het is de helverlichte Bianchetta-helling die zo'n feeërieke aanblik biedt. Felle lampen beschijnen de piste waarop vanavond de slalom aller slaloms wordt geskied. Daar willen duizenden Italianen feest vieren, daar wil Alberto Tomba tonen dat hij nog altijd de beste, de sterkste en meest behendige skiër is op de slalom.

Hem op zijn latten naar beneden te zien slingeren is altijd een groot genoegen geweest. Zoals Tomba zich met doodsverachting langs de stokken gooide, zonder zijn beheersing en technische vaardigheid te verliezen, betekende jarenlang opwinding. En als Tomba niet de snelste was, dan waren er wel andere redenen om hem van te genieten. Zijn show, uitspraken en rol van huilende clown zorgden altijd voor vermaak.

Maar sinds zijn hilarische race van afgelopen woensdag op de reuzenslalom, waarin hij met zijn zware lijf slechts een paar poortjes kon ronden alvorens er als een beginneling uit te stappen, beginnen zijn bewonderaars te twijfelen. Vooral de sceptici ten noorden van Italië, die zich graag laatdunkend uitlaten over deze artiest, wrijven zich al vergenoegd in de handen bij het idee dat Tomba voorgoed van zijn voetstuk valt. Gemakshalve vergeten zij dat Tomba niet alleen door zijn uitstraling, maar ook door zijn technische vaardigheden en strijdlust een bijdrage heeft geleverd aan de populariteit van het alpine-skiën. Zonder Tomba is het circus saaier.

Tomba wordt nagewezen door zijn flamboyante gedrag, zijn plezier in het leven en zijn neiging tot corpulentie. Maar wie over Tomba spreekt, moet ook spreken over de man die de techniek voor de slalom heeft verbeterd. Zijn enorme sprongkracht, zijn behendigheid en zijn talent om zijn lichaamsgewicht in de strijd te gooien, maakten van hem een geniale skiër. De schoonheid en de beheersing waarmee vroeger Stenmark om de stokken heenslingerde en tegenwoordig Von Gruenigen, worden door hem niet geëvenaard. Maar zijn spectaculaire stijl maakt veel goed.

Zonder Tomba was het tamelijk stil in Sestrieres. Alleen zijn landgenotes Compagnoni en Kostner verstoorden met hun titels de rustige kampioenschappen. Mensen weigerden naar het afgelegen ski-oord van de familie Agnelli te reizen; ze bleven liever thuis voor de televisie zitten. Pas toen Tomba zich maandag meldde werd de sfeer onrustig. En toen hij woensdag op de reuzenslalom in actie kwam, waren veertigduizend mensen waaronder zeker vijfduizend kinderen naar Sestrieres gekomen. Huilend keerden veel vrouwen en kinderen naar huis nadat Tomba was uitgevallen. Maar de kans is groot dat de massa vanavond in uitgebreide vorm hem weer onderaan de Bianchetta staat toe te zingen.

Tomba logeert als enige skiër in het sprookjeskasteel van Sestrieres, Il Principe di Piemonte, samen met zijn vader Franco, zijn begeleidingsteam en de leden van de skifederatie. Contact met de pers wenst hij alleen na het trainingsuurtje. Vorige week oefende hij in afzondering in Corno alle Scale, een dorpje in de Apenijnen, waar hij gebruik mocht maken van de piste met lichtinstallatie. Informatie kreeg de pers dagelijks via zijn helpers die kopieën van Tomba's eigen Internet-home-page in de perszaal uitdeelden. Daarin schreef Tomba wat hij dagelijks deed, hoe goed hij zich voelde en wenste hij andere skiërs veel succes.

Het stoorde Tomba niet dat concurrenten hem verweten zich van races om de wereldbeker terug te trekken om vakantie te vieren tot het wereldkampioenschap. Niet eerlijk, vond reuzenslalomkampioen Von Grueningen, hij bereidt zich alleen voor op Sestrieres. Tomba is kritiek gewend. Dat hij woensdag faalde, vond Tomba niet zijn eigen schuld. Zijn materiaalman had zijn ski's niet scherp genoeg gemaakt om de moeilijke helling te kunnen nemen, zei hij. Bovendien was degene die het parcours had uitgezet, een gek geweest. Het hoort allemaal bij de A.T-show.

Sestrieres is Tomba's tweede thuis. Hier sloeg hij altijd met zijn staf zijn trainingskamp op, op de sneeuw rondom het kuuroord voor rijke Turijners begon in de winter van 1987-'88 zijn grote carrière. Hij won drie olympische titels,twee wereldtitels, één keer het algemeen klassement voor de wereldbeker en 48 wereldbekerwedstrijden - alleen Stenmark scoorde met 86 hoger. Sinds zijn sneeuwtrainer Gustavo Thoeni en zijn conditietrainer Giorgio D'Urbano uit zijn technische staf verdwenen, gaat het minder goed met Tomba. Maar hij zegt nu meer plezier te hebben.

Gisteravond oefende Tomba even op de verlichte piste. Voor het oog van trouwe supporters, een honderdtal journalisten, tientallen tv-camera's en een leger nerveuze politiemensen slingerde hij een paar keer naar beneden. Na een korte ontmoeting met de media liet hij zich aan een touw achter een sneeuwscooter vastmaken om zo in vliegende vaart de massa weer te kunnen ontvluchten. Voorafgegaan door een sneeuwscooter van de politie met zwaailicht tilde hij tijdens zijn aftocht bij wijze van groet een been op. “Pas op dat je niet valt”, riep een betrokken politieman hem nog na.

De show was begonnen.