Génèrale des Eaux is ambitieus

PARIJS, 14 FEBR. De Générale des Eaux (CGE) is ook een waterleidingbedrijf, maar vooral een industrieel en financieel conglomeraat dat bijna model staat voor de Franse variant van het kapitalisme. Twee recente successen van CGE tonen haar ambitie om een groot Frans en Europees mediaspeler te worden.

Gisteren werd aangekondigd dat de staatsspoorwegen (SNCF), die ruim 30.000 kilometer glasfiberkabel in de grond langs de rails hebben liggen, hebben gekozen voor de Générale des Eaux (samen met British Telecom, Mannesman en de Amerikaanse maatschappij SBC) om het tweede aardse telefoonnet in Frankrijk mee te gaan opzetten en exploiteren. De combinatie denkt over een jaar al een reële concurrent van France Télécom te kunnen zijn.

Een week eerder werd bekend dat CGE en het media- en reisconcern Havas een vergaande samenwerking hebben gesloten. De eerste reacties waren gematigd positief, sommigen vonden dat het in 1989 geprivatiseerde Havas zich mooi in een centrale mediarol in Frankrijk had gemanoeuvreerd, maar bij de presentatie van de plannen begon al duidelijk te worden wie waarschijnlijk aan het langst eind trekt: Jean-Marie Messier, de jeugdige president van de Générale des Eaux.

Op papier was de financiële deal al ingewikkeld. Hoe de praktijk zal uitpakken is nog onzekerder. Maar een feit is dat CGE meer te vertellen heeft gekregen dan de 30 procent van de aandelen die het verwierf (deels door zijn 19 procent Canal Plus-aandelen bij Havas onder te brengen, deels door 14 procent aandelen-Havas van Alcatel Alsthom (telecommunicatie, TGV's) over te nemen). Een teken aan de wand is dat CGE blijkt Havas een nieuwe topstructuur te hebben opgelegd, waardoor de macht van de oude directie verwatert.

Er zijn meer aanwijzingen dat CGE Havas ziet als zijn toekomstige mediapoot. In het voor tien jaar tussen CGE en Havas gesloten contract staat ook dat de reis-dochter van Havas, die een groeiende winstbijdrage levert, zal worden afgestoten, ook al zei Havas-topman Dauzier in december nog dat hij zijn groep zag als een 'vrije tijdsconcern'.

Het extreem wijdvertakte CGE is onder leiding van zijn nieuwe PDG bezig aan de ook in Frankrijk in zwang komende herbezinning op kernactiviteiten. CGE wil niet in reizen handelen en dus moet Havas, die al een eeuw reizen verkoopt, er mee ophouden.

De hardheid van het Franse zakendoen neemt wat toe. Maar de voorliefde voor uiterst gecompliceerde machtsconstructies is nog niet voorbij. Als Alcatel, dat aast op een grote fusie in de defensie-elektronica rond Thomson-CSF, zijn 21 procent in Havas had willen houden, had Havas beter CGE in bedwang kunnen houden. De lopende onderhandelingen van CGE met Albert Frère, de Belgische eigenaar van CLT/RTL, zijn van groot belang voor Havas' zelfstandigheid. CGE ontpopt zich als een mediaspeler met stip, die via Havas, SNCF en zijn dochter SFR (1 miljoen draadloze telefoons) een stevige greep krijgt op commerciële televisie, kabelnetten en telefonie.