De beste Einzelgänger in de skiwereld

SESTRIERES, 11 FEBR. Een groots afscheidsfeest valt alle grote sportmensen ten deel. In aanwezigheid van vierhonderd journalisten en tien tv-cameraploegen trok de 33-jarige Marc Girardelli zich gisteren officieel terug uit de wereld die hem bijna zijn hele leven lief is geweest.

Een Oostenrijkse jongen uit het bergdorpje Lustenau die al als kleuter een skiër met een groot talent was en bijna alle titels won die er in zijn sport zijn te verdienen, werd door lichamelijk ongemak gedwongen afscheid te nemen. In het sprookjesachtige kasteel Il Principoe di Piemonte van Sestrieres was iedereen uit de skiwereld aanwezig om hem te eren als een van de beste skiërs aller tijden.

Tijdens de wereldkampioenschappen skiën, het grote mediaspektakel in de Italiaanse Alpen waar 1.400 journalisten en vijftig tv-stations uit 58 landen zijn verzameld, moest Girardelli de strijd staken. Na tal van operaties aan zijn knieën vonden zelfs de volgens de Oostenrijker drie beste orthopedisch chirurgen het niet langer verantwoord dat Girardelli doorging met skiën. Hij had zijn afscheid vorige week aan het begin van het toernooi in Sestrieres al aangekondigd, maar op verzoek van de wereldskifederatie en van zijn sponsor en ex-tenniskampioen Sergio Tacchini moest er een officieel feest te zijner ere worden gehouden.

Op een video-wall werd een film van de The Legend gedraaid. Op de tonen van rockmuziek en geëscorteerd door de machtigste mensen uit de skiwereld werd hij de zaal binnengeleid waar Girardelli zijn laatste woorden als wedstrijdskiër zou spreken. Zonder een spoor van emotie zei de Oostenrijker dat hij niet verder mocht en zonder een spoor van emotie dankte hij de Oostenrijkse journalisten die hem altijd zo kritisch hadden gevolgd. Want, memoreerde Girardelli, sinds hij in 1983 voor Luxemburg uitkwam lieten de Oostenrijkers niet na hem te behandelen als een deserteur. Het had hem gesterkt in zijn wil om overal ter wereld op elke skihelling te winnen, zei de man achtereenvolgens in het Duits, Italiaans en Engels.

“Girardelli is altijd de beste Einzelgänger in de skiwereld geweest”, zei Marc Hodler, voorzitter van de internationale skifederatie en zelf eens een kampioen. Volgens de Zwitser kan Girardelli daarom als voorbeeld dienen voor alle sportmensen. Gesteund en getraind door zijn vader Helmuth bereidde Girardelli zich altijd alleen voor op de grote wedstrijden. En toch won hij vier wereldtitels, vijf wereldbekers en twee olympische medailles, en doorstond hij vijftien jaar de confrontatie met de beste skiërs van de wereld. Op de legendarische Zweedse slalomspecialist Ingemar Stenmark en de Italiaan Alberto Tomba na won hij de meeste wereldbekerwedstrijden, 46. Girardelli was een van de laatste skiërs die op alle onderdelen tot de beste behoorde.

Girardelli heeft van Stenmark en Tomba op de slalom gewonnen en van zijn grootste concurrent in de jaren tachtig Pirmin Zurbriggen op de afdaling en reuzenslalom en de Super G. Voor het oog van tal van oude skivedetten en trainers herhaalde Girardelli nog eens waarom hij als dertienjarige zich de woede van de Oostenrijkse skibond op de hals haalde, door niet als ieder Oostenrijkse skitalent naar een Ski-internaat te gaan. Girardelli ging domweg niet meer naar school, skiën was zijn belangrijkste bezigheid, wereldkampioen worden zijn grootste doel. Hij zei er niet bij dat zijn vader hem die richting instuurde. “Ik mocht daarom niet voor de Oostenrijkse ploegen uitkomen. Dat vond ik de meest bittere ervaring in mijn leven. Want ik ben Oostenrijker en zal dat altijd blijven. De eigenwijsheid van de Oostenrijkse autoriteiten was voor mij de prikkel om te laten zien dat ik beter was dan welke Oostenrijkse skiër ook.”

Girardelli skiede zijn hele leven lang, altijd onder het strenge toezicht van zijn vader. School bezocht hij als jongen alleen in de maanden wanneer er geen sneeuw in Oostenrijk lag. Maar hij won zowat alles, werd schatrijk omdat hij altijd individueel gesponsord werd door grote internationale firma's en hij spreekt drie talen vloeiend. “Ik had graag nog door willen skiën en misschien wel deze week een medaille op de wereldkampioenschappen kunnen halen. Maar mijn kniëen lieten niet langer toe dat ik doorging. Ik wil niet op krukken van mijn volgende leven genieten. Ik geniet liever zo en gezond. Ik heb niets te klagen. Mijn sponsor en ik gaan door, we leven verder.”

Terwijl Oostenrijkse journalisten hem nog eens vergeefs vroegen naar zijn meest emotionele ervaring, zat een oude Italiaanse journalist te huilen. Fulvio, zo kennen ze deze man die zijn bijna zijn hele leven over skiën en wielrennen schreef, wilde nog iets tegen Girardelli zeggen. Hij dankte de Oostenrijker voor al die emotionele momenten die hij als toeschouwer had mogen meemaken. De tranen liepen de kleine Fulvio over de wangen. “Ik zal je missen in deze keiharde wereld van skiërs die alleen maar aan zichzelf denken”, snikte de Italiaan.

Hodler, de voorzitter van de skifederatie, wilde er nog aan toevoegen dat vader en zoon Girardelli een wezenlijke bijdrage aan het skiën hebben geleverd. “Altijd hadden ze wat te klagen, altijd was er kritiek op het parcours of over nieuwe ontwikkelingen. Maar mede daardoor zijn er tal van zaken veranderd en is de skisport uitgegroeid tot de belangrijkste sport van de Olympische Winterspelen. Dat er hier zo'n groot evenement in Sestrieres wordt gehouden is mede te danken aan grootheden als Girardelli.” Hodler voegde er aan toe dat Girardelli daarvoor tot in eeuwigheid zal worden bedankt. “Een groot skiër met een briljante techniek gaat verloren.”

Marc Girardelli trok zijn petje met de naam van zijn sponsor nog eens diep over zijn ogen. De tv-camera's snorden als tevreden poezen en de fotocamera's knetterden als mitrailleurs. Girardelli zal zich niet terugtrekken uit het skicircus. Tv-stations uit de hele wereld staan op de wachtlijst van de toekomstige tv-commentator Girardelli. De Oostenrijkse Luxemburger heeft nog geen plannen. Hij zegt nu even van het andere leven te willen genieten.