'Slapjanus' Major toch favoriet bij de Tories

LONDEN, 10 FEBR. De Britse premier John Major mag dan “een zacht ei” zijn, zoals Steve Hilton, één van de leiders van de Conservatieve verkiezingscampagne, zei in een vertrouwelijk interview met een studente. Maar een meerderheid van het Britse volk zou hem niet tegen een ander kabinetslid willen ruilen. Dat blijkt uit een opiniepeiling die het bureau Gallup heeft gehouden voor het conservatieve dagblad The Daily Telegraph van vandaag.

In het vraaggesprek waarop de Labourpartij de hand had weten te leggen, noemde Hilton de premier “zonder enige twijfel de zwakke plek” van de Conservatieven. Hij voorspelde dat Major tijdens de verkiezingscampagne door Labour als “slapjanus” zou worden afgeschilderd. “Als zij zeggen dat hij een zacht ei is, zeggen wij niet: dat is niet waar. We zouden van onderwerp veranderen en zeggen dat Labour niet is te vertrouwen met belasting.” Hilton leidt bij het reclamebureau M&C Saatchi het team dat de verkiezingscampagne van de Conservatieven begeleidt. Hij is één van de bedenkers van de Conservatieve slogan 'Nieuw Labour, Nieuw Gevaar'.

In het interview bekende Hilton dat de “geheime opiniepeilingen” die de Conservatieven regelmatig zeggen te houden en die voor hen altijd gunstiger uitvallen dan de officiële, niet meer dan “een mythe” zijn. “We liegen vaak over opiniepeilingen. Omdat ze zogenaamd geheim zijn, kan toch niemand weten hoe het werkelijk zit.” In een verklaring protesteerde Hilton gisteren tegen de publicatie van een oud en vertrouwelijk interview. Hij liet weten dat de feiten in elk geval achterhaald zijn en dat Major inmiddels “één van de grote troeven is van de partij”.

Achter de schermen zijn kabinetscollega's van de premier al maanden bezig met een schaduwgevecht voor het geval de Conservatieven de verkiezingen verliezen. Daarbij gaat het om de beste uitgangsposities voor de opvolgingsstrijd van Major. Maar uit de opiniepeiling van Gallup komt Major overtuigend naar voren als 's lands favoriete Conservatieve leider. Veel kiezers zouden er nog niet zo'n bezwaar tegen hebben als hij werd vervangen door vice-premier Michael Heseltine of minister van Financiën Kenneth Clarke, beide pro-Europeanen. Daarentegen zijn de kampioenen van de Eurosceptische rechtervleugel, minister van Defensie Michael Portillo en de ex-minister voor Wales John Redwood, zeer impopulair.

    • Dick Wittenberg