Ultimate Fighting: eerlijke sport of porno?

NEW YORK, 7 FEBR. Wordt er vanavond in Niagara Falls een kampioenschap Ultimate Fighting gehouden? Het blijft tot het laatste moment de vraag omdat gisteren nog gebakkeleid werd over de exacte regels voor deze omstreden vechtsport. Vanavond moet, als alles goed is, de eerste legale wedstrijd vrijvechten gehouden worden in de staat New York. Mark The Hammer Coleman komt in het noordelijkste puntje van de staat uit tegen Dan the Beast Severn.

Bij vrijvechten is in principe alles geoorloofd en staan de deelnemers in de ring totdat een van de twee opgeeft. De sport is daarom zeer controversieel. Iedereen kan meedoen en het algemene doel is volgens pleitbezorgers van de sport om te zien welke vechtsport dominant is. Het gevecht in de Ultimate Fighting Championship van vanavond gaat om de titel in het zwaargewicht en om 75.000 dollar voor de winnaar.

New York is de eerste staat in de VS die het vrijvechten onder bepaalde voorwaarden heeft gelegaliseerd. Dat ging afgelopen oktober gepaard met talloze excuses van wetgevers, die zich eigenlijk tegen de sport verklaarden. Met strenge regels was de sport echter wel aanvaardbaar. Zo is het niet toegestaan te bijten, elkaar de ogen uit te steken of naar de keel te schoppen. Elke deelnemer draagt een gebitsbeschermer en een tok om het kruis te beschermen. Vooraf moeten de vechtersbazen, die naar gewichtsklasse zijn ingedeeld, worden getest op hiv en geelzucht. Er is een tijdslimiet van 15-18 minuten. Het gevecht kan worden beëindigd als de coaches de handdoek in de ring gooien of als de twee verplicht aanwezige artsen reden zien om in te grijpen.

Vorige week verplichtte de State Athletic Commission, de regulerende sportinstantie voor de staat New York, dat deelnemers ook een helm en bokshandschoenen moeten dragen. Tevens werden de kopstoot en de slagaderlijke wurggreep verboden. De organisatie van het gevecht van vanavond stapte daarop naar de rechter en beargumenteerde dat de helm een gevaarlijk houvast kan bieden, bokshandschoenen kunnen leiden tot verwondingen die bij het boksen voorkomen en dat er goede redenen zijn om kopstoten toe te staan.

Coleman en Severn zijn beiden voormalige Olympische worstelaars en hebben al heel wat keren als vrije vechters in de ring gestaan. Coleman (31), die twee keer een nationale worsteltitel won, was in 1992 voor de VS aanwezig bij de Spelen in Barcelona. Severn (37) heeft al verschillende titels in het vrijvechten op zijn naam.

De promotors van de sport ontkennen dat de sport gevaarlijk is. Ze wijzen op ongevallen in de boks- en worstelsport van de afgelopen jaren en stellen daar hun eigen staat van dienst tegenover. In het vrijvechten raken minder mensen gewond dan in de andere sporten. Ze beroepen zich op honderd gevechten in de afgelopen drie jaar waarbij niemand ernstig gewond is geraakt.

De populariteit van Ultimate Fighting wordt toegeschreven aan het feit dat in tegenstelling tot professioneel worstelen de winnaar niet al bekend is voor het gevecht begint. Bij vrijvechten zou het er eerlijk aan toe gaan: de sterkste wint. Critici beschouwen de sport echter als een tijdbom: iemand hoeft straks maar één keer een ongelukkige klap tegen het hoofd te krijgen en te overlijden en het is afgelopen.

Behalve idealisten zijn bij de sport veel mensen betrokken die er geld in zien. De organisatoren zeggen per gevecht 300.000 Amerikaanse huiskamers te bereiken. Alle abonnees van de diverse satelliet- en kabelstations betalen 25 dollar voor het doorgeven van het signaal. Daarnaast zijn er miljoenen kijkers in Groot-Brittannië, Spanje, Frankrijk, Japan, China, Mexico en landen in Zuid-Amerika.

In de meeste staten zijn dit soort gevechten - ook wel betiteld als “menselijke kemphaangevechten” of zelfs “een vorm van porno” - verboden. Drie staten hebben het volledig verboden en in andere staten komt het er in de praktijk op neer dat plaatselijke overheden geen vergunningen afgegeven. Volgens senator John McCain van Arizona is de sport een gevaar voor de moraal. McCain pleit daarom voor een landelijk verbod.

Bob Meyrowitz (53), de bedenker van de sport, lacht in zijn vuisten. De initiatiefnemer is de baas van Semaphore Entertainment, een producent van kabelprogramma's. Hij houdt aan elk gevecht dat de huiskamers haalt via satelliet of kabel ongeveer 2 miljoen dollar over. “Ik was rijk”, zegt hij. “Ik word steeds rijker.”

Het volgende grote gevecht heeft plaats in New York in maart. Het laatste gevecht dat in New York zou worden gehouden, in november 1995, werd op het laatste moment verboden. Sindsdien is de noodzakelijke wetgeving aangenomen. Alleen de burgemeester kan nu nog dwarsliggen. Het gevecht in maart wordt georganiseerd door Battlecade, een bedrijf dat deels eigendom is van Bob Guccione, de uitgever van het blootblad Penthouse.