Steeds zwaarder, schoner en talrijker

Personenauto's zijn deze eeuw van schaarse, schrikaanjagende curiosa geworden tot alomtegenwoordige, alledaagse gebruiksvoorwerpen. Maar praktisch niemand weet wat er onder de motorkap gebeurt: daar is 'de garage' of de 'Wegenwacht' voor. Die onwetendheid geldt niet alleen de techniek, de aanwezigheid van het 'ding' zelf wordt - hoewel maatschappelijk en economisch een factor van betekenis - ter kennisgeving aangenomen.

De desinteresse in de auto is onverdiend: alleen al het omdraaien van de contactsleutel zet mechanieken in beweging die het resultaat zijn van een technische ontwikkeling die de vliegtuigindustrie allerminst zou misstaan. Enkele trends.

Auto's worden zwaarder.

In 1975 bestond de gemiddelde auto nog voor 80 procent uit zwaar staal. In het jaar 2000 zal dit percentage naar verwachting nog maar 55 bedragen. De stalen componenten zullen dan vervangen zijn door veel lichter aluminium en kunststof. Maar de winst in kilo's die hiermee wordt geboekt, wordt tenietgedaan door het extra gewicht dat de accessoires in beslag nemen. Hoofdsteunen, stuurbekrachtiging, binnenluchtfilters, balken in de deuren: er zijn nauwelijks nog auto's te koop zonder al deze toevoegingen. Ook de airco en de cruise-control behoren binnenkort waarschijnlijk allemaal tot de standaarduitrusting.

Auto's worden zuiniger.

Het hogere gewicht van de nieuwe generatie auto's mag niet ten koste gaan van de kruissnelheid en de acceleratie. Daarom is de gemiddelde motorinhoud gestegen. Het benzineverbruik is evenwel niet toegenomen: de gemiddelde auto is nog net zo (on)zuinig als 25 jaar geleden. Dat auto's per kilo zuiniger zijn geworden, is terug te voeren op de ontwikkeling van verschillende technieken, waaronder een efficiënter verbrandingsproces en aerodynamica. Zo is, in de verhouding tussen lucht en brandstof in de cilinders, het aandeel van lucht steeds groter geworden en werd de luchtweerstand van de carrosserie steeds lager. Er kleeft een nadeel aan de laatste ontwikkeling: door de strenge aerodynamische wetten lijken veel auto's op elkaar.

Auto's worden schoner.

De vergroting van de motorinhoud betekende tevens een verhoging van het volume aan uitlaatgassen. De uitstoot van kwalijke stoffen lijkt echter met behulp van katalysatoren binnen de perken te blijven. De technologie voor nóg zuiniger auto's ligt binnen handbereik. De conceptauto van milieubeweging Greenpeace verstookt aanmerkelijk minder benzine dan het model waarvan hij is afgeleid, maar volgens ingewijden reed hij als een overdekte brommer. Ook aardgas- en vliegwielaangedreven auto's komen we voorlopig niet tegen.

Auto's worden veelzijdiger.

Het aanbod aan personenauto's van de fabrikanten was twintig jaar geleden nogal rigide: sedans, stationcars en cabriolets. In de showrooms staan thans, naast de gebruikelijke modellen, ook pick-ups, hobby-auto's en space-wagens, een soort luxe minibusjes. De laatste categorie, ook wel multi-purpose vehicle (MPV) geheten, heeft een ware zegetocht gemaakt. Het van oorsprong Amerikaanse model wordt massaal door Japanse en Europese fabrikanten gekloond. Het ziet ernaar uit dat het assortiment de komende vijf jaar nog groter wordt. De 'modulaire auto' is namelijk in aantocht: een model dat snel is aan te passen. Is het mooi weer, dan kan de cabriolet-module op het standaard onderstel. En wie met het hele gezin ergens op bezoek wil, kan met behulp van de MPV-module eenvoudig over zes zitplaatsen beschikken.

Auto's worden talrijker.

Onderzoek heeft uitgewezen dat uitsluitend een langere wachttijd in de file automobilisten doet besluiten vaker het openbaar vervoer te nemen. Alleen het strikt beperken van de rijsnelheid zou op korte termijn filevorming kunnen tegengaan. Tot op heden bestaat er in Nederland een systeem dat verplichte snelheden aanreikt op lichtborden boven de snelweg, maar daar houdt niet iedereen zich aan. Een nieuw systeem zou de snelheid van de auto langs radiografische weg automatisch moeten begrenzen. De techniek is relatief simpel in te bouwen, maar omdat het systeem alleen kan functioneren wanneer álle auto's erover beschikken, zal invoering nog wel enige tijd op zich laten wachten.