Uitgeputte Girardelli zegt skipiste vaarwel

Skiër Marc Girardelli veroverde vijf keer de wereldbeker. Hij won 46 wereldbekerwedstrijden en dertien medailles op zes WK's en drie Olympische Spelen. Volgende week kondigt hij zijn afscheid aan.

SESTRIÈRES, 5 FEBR. Sestrières heeft een nostalgische klank voor Marc Girardelli. Ruim tien jaar geleden, in 1986, ontwrichtte de Oostenrijkse skiër met Luxemburgse licentie zijn schouder bij een val in een slalom. Ondanks de pijn veroverde hij twee maanden later zijn eerste wereldtitel in Crans Montana. Drie jaar later liep hij, wederom in Sestrières, bij een crash tijdens de reuzenslalom zoveel inwendige bloedingen op dat doktoren vreesden voor zijn leven.

Aanstaande maandag, op een rustdag van de wereldkampioenschappen, zal hij op een persconferentie in het Italiaanse wintersportoord zijn afscheid aankondigen. Zeventien jaar lang Girardelli achtervolgd door blessures, in zijn achttiende jaar als profskiër werd hij er door ingehaald. Het einde van de illustere loopbaan van de 33-jarige skiër werd versneld doordat doktoren hem een startverbod oplegden voor de WK. Sinds december stond hij niet meer op de ski's. “Marc is 33 maar heeft het lichaam van een oude man”, zei een vriend.

Girardelli won meer medailles en wedstrijden dan enig andere skiër maar liep ook vaker blessures op. In Sestrières had hij zijn wereldtitel op de combinatie willen verdedigen, maar de Oostenrijker liet zijn gezicht nog niet zien in de Italiaanse Alpen.

In dit seizoen ging de Oostenrijker als een recreant naar beneden. Hij was geen schaduw meer van de ster van weleer. In de eerste reuzenslalom van het seizoen in Sölden kwalificeerde hij zich amper voor het hoofdveld, op de eerste afdaling eindigde hij als 57ste van de zestig deelnemers. “Ik ben eenvoudig uitgeput. Ik heb geen energie meer”, zei hij na de race.

Girardelli liet zich onderzoeken door specialisten in München. Die constateerden dat hij schade had opgelopen aan de enige banden in zijn knieën die nog gaaf waren. In de voorbereiding op het seizoen werd hij gedwongen rustpauzes in te lassen wegens rug- en nierklachten die hij opliep bij valpartijen op het WK van 1996 in de Sierra Nevada in Spanje. Hij bezocht kuuroorden in Slovenië en elders in Europa in een wanhopige maar vergeefse jacht op genezing.

De blessures liepen hand in hand met de triomfen. Dertien keer lag de skiër op de operatietafel. “Ik had chirurg moeten worden”, zei hij na de zoveelste ingreep. “Ik ken het menselijk lichaam perfect, ken elke spier en elk gewricht.”

Girardelli groeide op in de Vorarlberg in Oostenrijk. In de fase dat hij als leerling van de nationale skischool zou worden aangenomen, raakte zijn vader Helmut in conflict met de Oostenrijkse bond. De oude Girardelli vond daarna de Luxemburgse federatie bereid tot het verstrekken van een licentie, waardoor zijn zoon op zestienjarige leeftijd zijn debuut kon maken als prof.

Drie jaar later stond hij voor de eerste keer op het podium bij een wereldbekerwedstrijd. Hij werd tweede op de slalom in Wengen, vóór de legendarische Zweed Ingemar Stenmark. Zijn eerste race won hij in 1983 in Gallivare, Zweden. Enkele weken later raakte hij voor de eerste keer zwaar geblesseerd.

Bij wedstrijden in het Canadese Lake Louise scheurde hij de banden in zijn linkerknie. “Ik was bang”, zei orthopeed Steadman uit Vail, Colorado die hem opereerde, “dat Marc nooit meer zou kunnen skiën. Hij is de zeldzaamste sportman die ik ooit ben tegengekomen.”