Botsing helikopters leger Israel: 73 doden

TEL AVIV, 5 FEBR. De dood van 73 militairen als gevolg van een botsing tussen twee Israelische transporthelikopters boven de grens met Libanon heeft Israel gisteravond in diepe rouw gedompeld.

Het betreft de ergste ramp die de Israelische luchtmacht ooit heeft getroffen. Onder de doden zijn acht leden van de luchtmacht, dertien legerofficieren en 65 soldaten. De helikopters (van het type Yasur/Sikorsky) stortten neer nabij twee Israelische nederzettingen vlak bij de grens met Libanon. Zij waren op weg naar Israelische posities in de “veiligheidszone” in Zuid-Libanon.

Na het neerstorten deden zich hevige ontploffingen voor op de grond, die werden veroorzaakt door exploderende munitie aan boord van de toestellen. De lichamen van soldaten lagen verspreid op de grond. Een verpleegster uit een van de nederzettingen waar een helikopter neerkwam, zei gisteravond de laatste geluiden van stervende soldaten te hebben gehoord. “Ik kon niets doen. Wat ik gezien heb, is erger dan de ergste beelden die ik ooit uit Vietnam heb gezien”, zei ze.

Wegens Hezbollah-hinderlagen in Zuid-Libanon worden steeds vaker helikopters gebruikt voor vervoer van troepen en bevoorrading. Premier Netanyahu heeft een voor vandaag vastgesteld bezoek aan koning Hussein van Jordanië afgezegd. Ook een ontmoeting met de Palestijnse leider, Yasser Arafat, die morgen had moeten plaatshebben, is uitgesteld. Beide Arabische leiders hebben gisteravond hun rouwbeklag bij Netanyahu gedaan.

Op last van Netanyahu neemt Israel vandaag een dag van nationale rouw in acht. Alle vermaakcentra zijn gesloten en de elektronische media en kranten staan volledig in het teken van de ramp. Alle ministers en parlementariërs zullen de begrafenissen van de militairen bijwonen. De regering en de Knesset zijn vanmorgen in bijzondere zittingen bijeen gekomen. De minister van Defensie, Yitzhak Mordechai, heeft gisteravond onmiddellijk een commissie van onderzoek ingesteld. Volgens één van de kranten heeft één van de piloten van een helikopter vlak voor het ongeluk gezegd “een technisch probleem te hebben”.

Het ongeluk met de toestellen komt op een moment dat zich in Israel een debat ontwikkelt over eenzijdige terugtrekking uit de “veiligheidszone” in Libanon. Deze discussie is begonnen naar aanleiding van het stijgend aantal Israelische soldaten dat in Zuid-Libanon door Hezbollah wordt gedood.