Van Gaal verliest hoop op nieuwe landstitel Ajax

AMSTERDAM, 2 DEC. Zestien wedstrijden voor het einde van de competitie is bij Louis van Gaal het laatste sprankje hoop op prolongatie van de landstitel vervlogen. Na het opnieuw teleurstellende resultaat tegen FC Groningen (1-1) moet Ajax zich in de optiek van de scheidende technisch directeur richten op de tweede plaats, die wellicht ook recht geeft op deelname aan de Champions League.

“Hoewel dat zelfs al moeilijk zal worden met tien verliespunten achterstand op Feyenoord”, voorspelt Van Gaal somber. Ronald de Boer, tegen de Noorderlingen de enige Ajacied die een ruime voldoende haalde, is zo nuchter de ambities nog meer te matigen. “Plaatsing voor het UEFA-Cuptoernooi is dit seizoen het hoogst bereikbare. Dat zullen we halen. Want na de winterstop komt er een veel beter Ajax. Dat beloof ik.”

Al met al toch een hard gelag voor de ploeg die de afgelopen jaren alles won wat er op clubgebied te winnen viel. Het zou Ajax een enorme genoegdoening geven als woensdag door een overwinning tegen Grasshoppers alsnog de kwartfinales van de Champions League wordt bereikt. “Dan trek ik een fles champagne open”, zegt Van Gaal. “Ofschoon ik er nu wel van overtuigd ben dat Grasshoppers een goed team is, vind ik dat we zelfs met een uitgedunde spelersgroep nog genoeg kwaliteit over hebben om in Zürich voor een verrassing te zorgen.”

Een overwinning in Zürich zou de eerste zege van de Amsterdammers zijn in zeven duels. Na de winst tegen Willem II op 3 november volgden drie nederlagen en drie gelijke spelen. Van Gaal: “De afgelopen weken wisten we inderdaad weinig te winnen, maar we zijn in mijn ogen wel bijna elke wedstrijd de betere ploeg geweest. We hebben ook veel tegenslag gehad. Als we woensdag tien procent minder pech krijgen dan de afgelopen weken, kan dat doorslaggevend zijn.”

Van Gaal, van wie zich kennelijk ook een vorm van berusting heeft meester gemaakt, spreekt zichzelf moed in. Een ontoereikend resultaat in Zürich zou betekenen dat hij en Ajax voor het eerst in vijf jaar tijdens het voorjaar ontbreken op het Europese podium. Het is overigens nog afwachten of het duel tegen de Zwitsers woensdag doorgang kan vinden. Het veld van het Hardturm-stadion is momenteel na hevige sneeuwval, die werd gevolgd door een flink doorzettende dooi, vrijwel onbespeelbaar.

Afgelasting en dus uitstel zou Ajax niet slecht uitkomen. Want op de absentielijst prijken nog steeds belangrijke namen als Litmanen, Blind, Bogarde, Babangida en Frank de Boer. Alleen wat de laatste betreft is er hoop op een tijdig herstel. Zijn broer Ronald kreeg een schop van de Groninger Sion. Zijn gekwetste enkel wordt vanmiddag nader onderzocht in het ziekenhuis. Babangida heeft een liesblessure en is woensdag een twijfelgeval. Litmanen en Blind gaan wel mee Zürich. De Fin kan wellicht als invaller worden ingezet. Blind heeft na zijn liesoperatie de baltraining hervat en kan waarschijnlijk nog voor de winterstop zijn rentree maken.

Gezien de verrichtingen tegen Groningen moet Ajax woensdag met het ergste rekening houden. Zonder enkele steunpilaren hangt het eens zo superieure elftal als los zand aan elkaar. De terugkeer van Santos zorgde gisteren voor wat meer rust in de defensie, maar in de voorste linie was het slecht gesteld met de landskampioen.

Wooter werkte hard als rechtsbuiten. Desondanks werd nog eens duidelijk dat de snelle baldribbelaar het inzicht mist om op dit niveau te kunnen doorbreken. Een ander jeugdtalent uit eigen kweek, schaduwspits Reuser, miste vrij voor Lodewijks. Kluivert dwong weinig af en ergerde zich aan de onnauwkeurige voorzetten van Overmars. Ronald de Boer over de linksbuiten die zijn vorm maar niet terugkrijgt: “Marc zou niet meer moeten proberen om solo-acties op snelheid te beslissen. Hij kan voorlopig beter met een medespeler een combinatie aangaan.”

Het is typerend voor de teloorgang van Ajax dat de bijna 34-jarige Scholten al wekenlang de Amsterdammers de weg moet wijzen. Gisteren werd hij opnieuw uitgeroepen tot man of the match. Ook Ronald de Boer verdiende die kwalificatie. De middenvelder bracht Ajax in de negende minuut op voorsprong nadat hij Van Wattum op fraaie wijze op het verkeerde been zette. Na een sterke openingsfase, waarin Kluivert tegen de onderkant van de lat schoot, kreeg Groningen steeds meer greep op de wedstrijd. Toch moest Van Wattum kort voor rust een verre trap van Wooter over doelman Lodewijks heen van de lijn koppen. In de tweede helft nam trainer Westerhof meer risico's.

Groningen speelde achterin brutaal één op éen en ging voorin meer druk uitoefenen. Het resulteerde in een schot van Rosén op de lat en een kans voor Huizingh. Nadat Kluivert al scorend op de rand van buitenspel werd afgefloten door de uitermate zwakke arbiter Van Vliet, maakte Gorré aan de andere kant de gelijkmaker na een perfect hakje van Sion.

Wordt Van Gaal zo langzamerhand niet bevangen door stress, nu hij reeds bij de winterstop geheel met lege handen kan komen te staan? “Nee, ik ken geen druk. De oorzaken zijn immers duidelijk. Continu acht blessures, dat overleeft geen enkel elftal. Nieuwe spelers die normaal een jaar rijpen in het tweede team, moet ik nu heel snel brengen. De vroege aankondiging van mijn vertrek kan ook geen oorzaak zijn. Het elftal maakte vandaag toch een heel gedreven indruk. ”