Een eeuw Hotel de l'Europe; 'Als Mick Jagger hier zou zitten, zou niemand dat weten'

'Alleen het Amstel Hotel is vergelijkbaar met dat van ons”, zegt A. Grandia, algemeen directeur van het deze maand honderdjarige Hotel de l'Europe. “Verder hebben we in Amsterdam geen concurrenten. Het Amstel heeft een ander image: het is iets meer gericht op show en vertoon. Wij richten ons meer op de wat stillere rijkdom. Wij hebben de schrijvers, zij de popmuzikanten. Oké, wij hebben ook regelmatig sterren in huis zoals onlangs Arnold Schwarzenegger en Sting, maar dat is dan nauwelijks bekend. Soms vind ik dat trouwens wel jammer. Men moest eens weten wie we hier over de vloer krijgen!”

Een van de aandachtspunten van Grandia is het buiten de deur houden van de pompeuze nouveau riche en de koninklijke weg daartoe is ingetogenheid en low profile. Het jubilerende hotel moet er niet aan denken dat het de opvolger zou worden van het eens beruchte 'barretje Hilton'. Grandia: “Een gevoelig punt dit, want mensen weigeren doen we niet. Het is een subtiel spel. Als ze binnen zijn, zorg je dat ze zich net iets minder op hun gemak voelen. Onze barkeeper voelt dat haarfijn aan. Ook gaat van onze hele omgeving een corrigerende werking uit. Wie in zijn zaktelefoon begint te praten, krijgt genoeg verwijtende blikken om zich niet echt prettig te voelen. De meeste gasten leveren ze dan ook in bij de maitre die hen discreet kan waarschuwen. In het restaurant zijn ze trouwens verboden.”

Ook bij de viering van het eeuwfeest, is het een en al ingetogenheid. In het fraaie (maar kleine en dunne) jubileumboekje Bespiegelingen van een Honderdjarige wordt als enige beroemde gast Giacomo Casanova genoemd, maar toen die in 1758 onder de wol kroop stond op de prachtige locatie aan de Amstel nog een gewone herberg. De directeur laat zijn bescheidenheid echter een beetje varen, als de dit jaar voltooide nieuwe lounge ter sprake komt, met de unieke collectie van twaalf negentiende-eeuwse meesters. Grandia: “We hebben er dit jaar tien bijgekocht en zoeken nog altijd naar meer. De keuze is deels bepaald door onze oud president-commissaris Freddy Heineken. Hij wilde als centraal thema Amsterdam.” Dat lukte deels, “maar schilders in die tijd combineerden vaak verschillende stadsgezichten. Zo kun je in een schilderij dat Amsterdams lijkt elementen aantreffen uit Dordrecht.”

Grandia is sterk gericht op continuïteit: “Vroeger hadden we vaak mensen die min of meer bij ons woonden, maar een verblijf van een maand komt nu ook nog regelmatig voor.” Het hotel krijgt ook nu vaak gasten die hun eigen personeel meebrengen. “Gelukkig hebben we veel kamers die onderling verbonden zijn met een tussendeur. Die zijn voor dergelijke families zeer geschikt.” Ook de service is onveranderd hoog. “We zetten met alle plezier in het holst van de nacht knopen aan overhemden, of doen boodschappen voor de gasten. Laatst vroeg iemand om een uitgebreide collectie tophits uit de jaren zestig. Die krijgt hij dan.”

In restaurant Excelsior loopt de sommelier nog altijd in uniform en is de kaart traditioneel ('de tafelbereiding van het wild in het seizoen gaat nog precies zoals vroeger'), maar de keuken van destijds zou thans nog slechts door zeer weinigen worden gewaardeerd. Grandia: “Ongelofelijk, men bleef maar eten! Menu's van twaalf gangen waren standaard en de gerechten zaten vol met olie en bindmiddelen. Loodzwaar!” De kaart van Excelsior biedt naast de traditionele kost ook veel eigentijdse gerechten. Gasten voor wie de chic van Excelsior (jasje voor de heren verplicht) wat te veel is, kunnen terecht in brasserie le Relais waar een dagmenu 'gewoon' ƒ 39,50 kost, de prijs van een voorgerecht in Excelsior.

Het kerstdiner van dit jubileumjaar is weliswaar al zo goed als volgeboekt, maar zal volgens Grandia geen speciaal feestkarakter krijgen. Oudejaarsavond waarschijnlijk wel. “Dat is bij ons geen traditional. We zijn er pas drie jaar geleden mee begonnen, vooral omdat we merkten dat er veel vraag naar was. Op de kerstavonden wordt er gedineerd in smoking, maar oud en nieuw is informeler. We hebben dan, vooral voor genodigden, een diner, champagne, oesters en zelfs een bescheiden muziekje. En een klein vuurwerk, binnenshuis.”

De enige festiviteit in verband met het eeuwfeest is een besloten diner, dat deze week wordt gehouden. Grandia: “We hebben serieus gedacht aan het organiseren van een open dag, maar dat zouden we niet kunnen verwerken. Nee, we houden het lekker low key.”

Hoe goed het hotel naar Nederlandse maatstaven ook mag zijn, de l'Europe staat 'slechts' negentigste op de gezaghebbende lijst van de Institutional Investor, een trede hoger overigens dan het Amstel. Vooral hierom zegt Grandia 'buitengewoon trots' te zijn op deze klassering. Grandia: “Tegen de toppers van die lijst leggen we het glansrijk af. Dat zijn vaak complete paleizen met Olympische zwembaden erin en een overdaad aan personeel. Drie personeelsleden op een gast is in de VS en het Verre Oosten standaard. Bij ons is die verhouding anderhalf op een en bij hotels uit moderne ketens als Hilton en Sheraton driekwart op een.” Grandia heeft het overigens niet gemakkelijk bij het vinden van goed personeel, al zijn de voornaamste eisen die hij stelt dat ze “een nette opvoeding hebben gehad, met mes en vork kunnen eten en netjes spreken”. Grandia: “Het is bij ons regel dat iedereen die binnenkomt in het Nederlands wordt aangesproken. Maar onze mensen moeten natuurlijk ook Engels spreken.” Degene die Japans sprak, is onlangs weggegaan, maar verder worden volgens Grandia “vrijwel alle talen” gesproken. Met een gemiddelde bezettingsgraad van 70 procent heeft de l'Europe een mooi jaar achter de rug. De weekeind-arrangementen lopen prima, volgens Grandia mede omdat er in Amsterdam steeds meer winkels open zijn op zondag. “We krijgen behalve gasten uit Nederland zelf ook steeds meer mensen met honden in huis. Gelukkig zijn het bijna allemaal welopgevoede beesten die gewend zijn aan reizen. Wel is het zo dat ze vaak veel moeite hebben met het nieuwe graniet in de lounge.”

Hotel de l'Europe, Nieuwe Doelenstraat 2-8, Amsterdam. Inl 020-6234836.

Weekeindarrangement voor twee (twee overnachtingen, een diner): 1060 gulden

Bruidsarrangement (overnachting in de bruidssuite met hemelbed en whrilpool en veel champagne): ƒ 1500; suite voor twee personen: ƒ 1735 gulden; kamers in het seizoen van ƒ 475 tot ƒ 1475.

    • Micha Kat