Dure nederlaag basketbalteam; Hammink tegen Kroatië slechts een helft op dreef

DEN BOSCH, 28 NOV. Geert Hammink noemt het een eer en een plicht om voor de nationale basketbalploeg uit te komen. Een eer omdat het het vertegenwoordigende team is van zijn geboorteland, een plicht omdat hij zijn bijdrage wil leveren aan “het beter presteren” van de formatie van bondscoach Toon van Helfteren. Gisteravond, in de kwalificatiewedstrijd voor het Europees kampioenschap tegen Kroatië, slaagde Hammink daar gedurende één helft in. Voldoende voor de overwinning was dat niet: de Kroaten wonnen met 76-72, waardoor Nederland is uitgeschakeld voor de eindronde van het EK.

De 27-jarige Hammink is één van de beste Nederlandse basketballers, maar in eigen land heeft hij zijn kunnen vrijwel nooit vertoond. In 1988 - nadat hij enkele jaren eerder nog te licht was bevonden door de nationale topclub EBBC Den Bosch - hadden ruim twintig Amerikaanse colleges belangstelling voor hem. Hammink durfde een avontuur wel aan en koos voor Louisiana State University (LSU) in Baton Rouge, de universiteit waarvoor ook zijn latere maatje en superster Shaquille O'Neal uitkwam.

Na zijn 'studentenjaren' werd Hammink in 1993 aangetrokken door Orlando Magic, op voorspraak van niemand minder dan dezelfde O'Neal. Maar aan spelen bij het topteam uit de NBA (de professionele Amerikaanse basketbalcompetitie) kwam de 2.13 meter lange Dutchy niet of nauwelijks toe. Hij zat vooral op de bank en werd zelfs enige tijd uitgeleend aan het Italiaanse Cantu. Eind vorig jaar verbrak Orlando Magic het contract met Hammink, waarna hij voor de rest van het seizoen onderdak vond bij de Omaha Racers, een club uit een onderafdeling van de NBA.

Door zijn verblijf in Amerika was Hammink - net als bijvoorbeeld Rik Smits van de Indiana Pacers - vrijwel nooit beschikbaar voor de nationale ploeg. Het overvolle competitieprogramma in de Verenigde Staten of de voor de Nederlandse Basketball Bond te hoge verzekeringspremies stonden een transatlantische retourvlucht meestal al bij voorbaat in de weg.

Afgelopen zomer keerde de vooral fysiek sterke Hammink echter terug naar Europa. Bij de Griekse club Panionos tekende hij een contract voor de komende twee seizoenen. Daardoor behoort selectie voor het nationale vijftal nu ook weer tot de mogelijkheden. Tot groot plezier van waarschijnlijk vooral bondscoach Van Helfteren, die de afgelopen jaren heeft ervaren dat hij met het in eigen land aanwezige spelersmateriaal internationaal weinig tot niets kan bereiken. Overigens heeft ook Hammink zelf er nooit een geheim van gemaakt dat hij graag het oranje shirt aantrekt.

Dat Nederland met Hammink in de gelederen heel aardig kan basketballen, bleek begin deze maand al. Toen werd - eveneens in de voorrondes voor het EK van volgend jaar - Bulgarije in Den Bosch met 103-81 aan de kant gezet. Die overwinning was voor een groot deel te danken aan de inbreng van Hammink en Mike Nahar. Ook Nahar (25) was de afgelopen jaren nauwelijks beschikbaar voor de nationale ploeg wegens een college-carrière in Amerika en, het vorig seizoen, een profcontract in Portugal. Dit seizoen komt hij uit voor het Griekse Aris Saloniki.

Van Hammink en Nahar werd ook veel verwacht in het cruciale duel tegen Kroatië. Nederland moest winnen om nog een kleine kans te houden op kwalificatie voor het EK. Maar Nahar viel al na anderhalve minuut geblesseerd uit en Hammink speelde in de eerste helft ronduit slecht. Of zelfs “heel erg slecht”, zoals de center na afloop van het duel zelf zei. Door het snelle verlies van Nahar en het slechte spel van Hammink keek Nederland bij rust tegen een achterstand van 41-27 aan.

In de eerste minuten van de tweede helft brachten de Kroaten de marge op 19 punten en leek Nederland rijp voor een afstraffing. Maar onder aanvoering van een plotseling sterk spelende Hammink, die zelf geen verklaring kon geven voor zijn slechte spel in de eerste helft, bracht de nationale ploeg de spanning terug. Met nog zes minuten op de klok zorgde Eric van der Sluis met twee driepunters op rij er zelfs voor dat Nederland tweemaal op gelijke hoogte kwam met Kroatië.

Verder kwam Nederland niet. De inhaalrace had, zoals Van Helfteren en Hammink na afloop zouden zeggen, te veel energie gekost. Na 62-62 herwonnen de Kroaten onder aanvoering van de ervaren Vladan Alanovic de controle over de wedstrijd.

Door de 76-72 nederlaag is de hoogst haalbare positie voor Nederland in kwalificatiegroep D, waarin behalve Kroatië en Bulgarije ook Oekraïne, Turkije en Roemenië uitkomen, de vierde. Het behalen van die vierde plaats is belangrijk, want die positie betekent automatisch kwalificatie voor de halve finales van het EK in 1999.

Nederland speelt nog drie wedstrijden in groep D. Hammink is daar in principe bij. “Dit is een jong, talentvol team. Als het een paar jaar bij elkaar blijft, heeft het zeker mogelijkheden.” Zolang Hammink tenminste zelf deel uit maakt van de ploeg, beseft bondscoach Van Helfteren: “We hebben hem nodig.”

    • Paul de Lange