Kaping eindigt in zee: 123 doden

MORONI, 25 NOV. De kaping van een Boeing 767 van Ethiopian Airlines is zaterdag geëindigd toen het toestel zonder brandstof vlakbij de Comoren-eilanden in de Indische Oceaan stortte.

Daarbij kwamen 123 van de 175 inzittenden om het leven, onder wie een van de drie kapers. De overige inzittenden werden gered, onder anderen door toeristen op een nabijgelegen strand, die het toestel hadden zien neerstorten. Gezagvoerder en co-piloot zijn onder de overlevenden.

De kapers, vermoedelijk Ethiopiërs, waren gewapend met een bijl, een brandblusapparaat en iets dat volgens hen een explosief was. Zij duwden kort na het opstijgen van de luchthaven van Addis Abeba het cabinepersoneel opzij en stormden de cockpit binnen, sloegen de co-piloot en duwden hem de cockpit uit. Terwijl de passagiers in doodsangst luisterden, schreeuwden de kapers dreigementen over de intercom. Uiteindelijk negeerden ze de waarschuwingen van de gezagvoerder dat de brandstof opraakte, en verhinderden hem met geweld op de Comoren te landen. In plaats daarvan hielden ze vol dat hij naar Australië moest vliegen.

“Ze wilden hem niet laten landen”, zei co-piloot Yonas Mekuria gisteren vanuit zijn ziekenhuisbed in Moroni op de Comoren, waar hij aan snijwonden wordt behandeld. “Ik denk dat ze het begrepen”, zei hij in een verwijzing naar de oprakende brandstof. “Maar het kon ze niks schelen.”

Pag.4: Piloot probeerde vruchteloos kapers tot rede te brengen

Het toestel werd gekaapt kort nadat het van de luchthaven van Addis Abeba was opgestegen voor een vlucht naar Ivoorkust met een tussenlanding in Nairobi. “Ze zeiden: 'We zijn uit de gevangenis ontsnapt. We zijn tegen de regering. We hebben het vliegtuig gekaapt. We hebben explosieven. Als iemand zich beweegt, brengen we die tot ontploffing”, vertelde een overlevende passagier. Een ander, de Amerikaanse consul-generaal in Bombay, Frank Huddle, noemde de kaping “een goed voorbeeld waarom de VS een harde lijn aanhouden ten aanzien van terrorisme”.

Een van de kapers leek dronken. Hij zwaaide met een fles whiskey die hij kennelijk van een trolley met belastingvrije goederen had weggenomen.

Drie uur lang probeerde de gezagvoerder de kapers tot rede te brengen, en hen te overreden hem een brandstofstop te laten maken in de Comoren of de Seychellen. Uiteindelijk sprak hij zelf de passagiers toe over de intercom om mee te delen dat de brandstof opraakte. Een motor was al opgehouden te functioneren, en de tweede zou dat spoedig ook doen, vertelde hij. Hij ging proberen het toestel op zee te laten neerkomen.

In de laatste mminuten in de lucht vochten de kapers met de gezagvoerder om de controle over het toestel, aldus de co-piloot. “Ze mengden zich in de procedures, grepen naar de instrumenten.”

In de cabine, aldus passagier Bisrat Alemu, “schreeuwden mensen. Sommigen waren aan het bidden.” “We wisten dat we in zee gingen landen. We wisten al dat we gingen sterven”, aldus N. B. Surti, een passagier uit Bombay.

Volgens overlevenden raakte een vleugel het water. Daarna sloeg het hele toestel op het wateroppervlak, sprong nog een paar keer op, en brak uiteen. “De laatste klap was als een aardbeving”, zei een overlevende.

Aangezien de ploot in staat was geweest het toestel zeer dichtbij de kust te laten neerkomen, konden toeristen en eilandbewoners de overlevenden snel bereiken. Een groep redders was al in het water op het moment van het neerkomen. Daarvan profiteerde onder anderen de Japanner Takahiko Sugiyama, die ook dacht dat zijn laatste ogenblik was aangebroken. Hij verloor het bewustzijn toen het vliegtuig het water raakte. “Toen voelde ik het water binnenkomen en realiseerde ik me dat ik leefde.” “Ik kon het strand zien, en toen was ik zeker dat ik zou worden gered.” Binnen vijf minuten werd hij opgepikt door ene groep Europese toeristen in een sportvissersboot. Hij prees de gezagvoerder. “Hij koos de goede plaats, precies bij de kust.” (AP, Reuter)