Becker geniet van dramatische nederlaag

HANNOVER, 25 NOV. De finale van het wereldkampioenschap tennis kende slechts winnaars. De vijftienduizend toeschouwers in de Messehalle in Hannover gingen gisteren na vier uur adembenemend tennis voldaan naar huis.

Organisator Ion Tiriac glom omdat zijn toernooi door de finaleplaats voor Becker tot op de slotdag volgens schema verliep. Pete Sampras glunderde omdat hij na vijf sets (3-6, 7-6, 7-6, 6-7 en 6-4) de glazen winnaarstrofee en een cheque van ruim twee miljoen gulden in ontvangst mocht nemen. En zelfs verliezer Boris Becker keek terug op een geslaagde middag.

De onttroonde titelhouder, die zaterdag Richard Krajicek naar huis stuurde (6-7, 7-6 en 6-3), sprak na de nederlaag tegen Sampras monter over “een hoogtepunt” in zijn loopbaan. “Zulke duels motiveren mij om door te gaan. Het was zo leuk en zo emotioneel dat het me bijna niet meer kon schelen of ik won of verloor. Ik speelde op de top van mijn kunnen en heb enorm genoten.”

Wat Sampras betreft was het genoegen wederzijds. Vooraf beklaagde de Amerikaan zich nog dat hij de 'Koning van Duitsland” voor de derde keer in een maand tijd in eigen land moest bestrijden. In oktober, in de finale van het toernooi in Stuttgart, en donderdag in de groepswedstrijd in Hannover won Becker, mede dankzij het publiek. Gisteren, na de overwinning, complimenteerde Sampras het publiek: “Een fantastische atmosfeer. Een van de beste en meest dramatische wedstrijden uit mijn carrière. Om dit soort partijen draait de tennissport”.

Alle gemopper op de snelle baan, de opgave van Andre Agassi, en het systeem met groepswedstrijden leek na de finale op slag vergeten. De gedenkwaardige wedstrijd overtrof zelfs nog het formidabele groepsduel tussen beide tennissers. Becker zorgde met vier aces in de openingsgame dat de toeschouwers meteen op de banken stonden. In de vierde game brak de publiekslieveling ('Boris, du bist besser als sex', stond op een spandoek) met twee servicereturns de opslag van Sampras. Een voorsprong die Becker met krachtig serve-and-volleyspel vasthield.

In de volgende drie sets gaven de twee finalisten elkaar niks toe en moesten tiebreaks de beslissing brengen. Sampras won de eerste twee tiebreaks en verspeelde in de tiebreak van de vierde set twee matchpoints. De beslissende vijfde set ging gelijk op tot 4-4. Met twee messcherpe returns brak Sampras voor het eerst de opslag van Becker. Daarna mocht de Amerikaan voor de wedstrijd serveren. Na de langste slagenwisseling van de partij, een zinderende baseline-rally van 24 slagen, sloeg Becker de laatste bal van de wedstrijd in het net. Beide tennissers sjokten vervolgens naar het midden om elkaar te omhelzen.

“Ik heb de wedstrijd niet verloren, jij won hem”, zei Becker tijdens de prijsuitreiking tegen zijn rivaal. De cijfers leken hem gelijk te geven. De Duitser sloeg meer aces (32 om 15), maakte minder fouten en haalde twaalf punten meer (178 om 166) dan zijn opponent. Maar Sampras won het belangrijkste punt van de wedstrijd, het laatste. “Ik kan mezelf niks verwijten”, vond Becker na afloop. “Ik retourneerde goed. Ik serveerde sterk. Ik heb de longen uit mijn lijf gelopen. Beter dan vandaag kon ik niet spelen.”

Becker zwaaide de nieuwe wereldkampioen na afloop alle lof toe. “Sampras kan de beste speler aller tijden worden, als hij dat al niet is. Tegen mannen als Lendl, McEnroe en Connors heb ik gespeeld. En met Borg trainde ik. Maar je kunt Sampras niet met hen vergelijken. Als ik vandaag zou spelen zoals ik tien jaar geleden deed, was ik volstrekt kansloos geweest. Tennis is enorm verbeterd. De sport is veel sneller en krachtiger geworden.”

Met zijn derde wereldtitel gaf de 24-jarige Sampras zijn jaar toch nog enige glans. De gemoedelijke Amerikaan raakte door ziekte van zijn in mei overleden coach Tim Gullikson lange tijd geheel van slag. Al in oktober stelde hij voor het vierde achtereenvolgende jaar de nummer-één positie veilig, maar grote tennissers rekenen vooral in grand-slamtitels. En het leek er op dat Sampras dit jaar voor het eerst sinds 1992 geen grote successen zou boeken. Bij de Australian Open verloor hij van Philippoussis, in Parijs van Kafelnikov, en op Wimbledon van Krajicek. “Dat was mijn pijnlijkste nederlaag”, zei Sampras. Pas bij de US Open redde hij in september zijn seizoen door in de finale van Chang te winnen.

Zaterdag beleefde Sampras bange momenten tegen Goran Ivanisevic. De Kroaat, die ondanks de nederlaag Chang van de tweede plaats op de wereldranglijst verdrong, sloeg 35 aces. Maar op beslissende momenten pakte de “Kroatische roulette” slecht uit. Tegen Krajicek gokte Ivanisevic met succes op zijn voluit geslagen tweede service. Tegen Sampras zorgde die tactiek voor twee dubbele fouten op cruciale momenten: in de tiebreak van de tweede set en op matchpoint tegen. “Het is eng en frustrerend om tegen hem te spelen”, zei Sampras na de zege (6-7, 7-6 en 7-5). “Goran is de beste serveerder tegen wie ik ooit speelde.”

De op een na beste serveerder die in Hannover actief was, Richard Krajicek, redde het zaterdag in de andere halve finale ook niet. De Hagenaar begon sterk tegen Becker en kreeg de kolkende arena bijna stil. Hij profiteerde van het gebrek aan concentratie bij zijn tegenstander. Becker ergerde zich in de eerste set aan het publiek, schold op de elektronische lijnrechter en werd woedend op een fotograaf wiens zaktelefoon afging. Nadat Krajicek de eerste set in de tiebreak met een ace naar zich toetrok, klonk een flinterdun applaus in de arena. Maar precies op tijd was Becker weer bij de les. Op 5-4 en 6-5 was Krajicek in de tweede set drie keer op twee punten van de zege, maar met een paar formidabele opslagen haalde Becker de tiebreak. Daarin had de Duitser aan twee fouten van Krajicek genoeg voor een vervolg. In derde set brak Becker naar 3-1 en serveerde vervolgens eenvoudig het duel uit.

“Ik had moeten winnen”, stelde Krajicek na de nederlaag vast. “Omdat ik niet lekker in de wedstrijd zat, speelde ik beperkt. Met dat simpele spelletje maakte ik hem in het begin wel gek.” Dat het toch misging weet de regerend Wimbledon-kampioen aan zijn lange blessureperiode. “Ik raakte de weg kwijt. Ik las zijn service slecht. En omdat ik niet snel op mijn benen was, moest ik steeds gokken naar welke hoek hij zou slaan. Meestal gokte ik verkeerd.”

Ondanks de nederlaag sprak Krajicek van een “mooie week”. “Ik heb hier bewezen dat ik kan meedoen met de grote jongens. Ik heb echt een grote kans gehad op de finale.”