Brand in kantoor Honkong: 39 doden

HONGKONG, 21 NOV. Een urenlang aanhoudende brand in een zestien verdiepingen tellend winkel- annex kantorengebouw in Hongkong heeft afgelopen nacht aan zeker 39 mensen het leven gekost. Bijna tachtig personen raakten gewond, onder wie elf brandweermannen.

De brand, de ernstigste in zijn soort in de geschiedenis van de Britse kroonkolonie, heeft de discussie over de veiligheid van gebouwen in de dichtbevolkte wijken van Hongkong weer doen oplaaien.

De brand woedde meer dan acht uur in een flatgebouw in een door veel toeristen bezocht winkel- en zakencentrum in de wijk Kowloon. In het gebouw, daterend uit de jaren zestig, waren winkels en kantoren gevestigd. Mensen raakten opgesloten toen het vuur zich vanaf de benedenverdieping razendsnel via liftkokers naar boven uitbreidde. Brandweerlieden wisten negentig mensen in veiligheid te brengen. Onder andere met helikopters werden mensen vanaf het dak van het gebouw gehaald.

Zegslieden van de brandweer zeiden dat het vuur zich zo snel kon verspreiden doordat moderne brandbestrijdingsvoorzieningen ontbraken, evenals alarminstallaties. Ook kwamen de hulpdiensten voor afgesloten deuren te staan waardoor hulpverlening werd vertraagd. Ooggetuigen verklaarden dat ze voor de ramen van het gebouw mensen zagen die waren ingesloten door het vuur. Sommigen probeerden aan de vuurzee te ontsnappen door naar beneden te springen. Een brandweer man kwam om toen hij, verblind door de rookontwikkeling, in een liftschacht stapte.(AFP, Reuter)