Nieuw-Zeelander leert Nederland rugby; Subsidie uit fonds van internationale bond

Een Nieuw-Zeelandse rugbycoach komt in Nederland ontwikkelingswerk doen. Gesubsidieerd door de International Rugby Football Board leert Geoff Old Nederlanders rugbyen.

BUSSUM, 13 NOV. De breedgeschouderde Old komt uit Nieuw Zeeland, het beste rugbyland ter wereld. Hij speelde zeventien keer voor de All Blacks, in de jaren tachtig een onoverwinnelijk team en vorig jaar finalist bij het wereldkampioenschap. Zijn ogen twinkelen als hij vertelt over de Haka, de indrukwekkende Maori-krijgsdans die aan een wedstrijd van het nationale team vooraf gaat. Eén van die zeventien interlands verloor hij, een midweekse wedstrijd in de Engelse Midlands. “De rottigste ervaring in mijn leven”, zegt hij zonder een spoor van ironie.

Nederland vroeg deze zomer de internationale rugbybond om hulp, verklaart Peter Bus, directeur van de rugbybond. “De IRFB heeft onze plannen aangehoord en zei dat Nederland, nu 28ste op de ranglijst, kans maakt bij de beste twintig landen te behoren. Op grond van de organisatie en de fysieke mogelijkheden van het Nederlandse volk. Daarom krijgen we subsidie uit een fonds met de opbrengsten van de vorige World Cup.”

De 40-jarige Old stond in de vacaturebank en voldeed perfect aan het profiel. “Een buitenstaander die boven de clubs staat”, was een van de wensen van de bond. “Een persoonlijkheid met internationale ervaring. En een coach met de juiste opvattingen over het spel. Grof gezegd bestaat rugby in Engeland uit vaste patronen. In Nieuw Zeeland staan spelpatronen in dienst van de vrijheid en de flair van de spelers. Dat sluit beter aan bij het karakter van de Nederlandse rugbyers.”

Old is geboren in North Palmerston op het North Island. Zoals alle kinderen in Nieuw Zeeland groeide hij op met rugby. Vanaf zijn veertiende tot zijn dertigste speelde hij voor vertegenwoordigende vijftientallen. “Ik at en dronk rugby en sliep ermee. De All Blacks zijn zo goed omdat iedereen in Nieuw Zeeland met rugby bezig is. We spelen met ons hart, we zijn trouw aan het spel en aan ons land. We streven altijd naar de perfecte wedstrijd. Perfectie is waarschijnlijk nooit te bereiken, maar we proberen zo dicht mogelijk in de buurt te komen.”

Old was twaalf jaar politieman. Toen hij stopte met spelen, besloot hij iets anders te proberen en begon hij een een kroeg annex hotel. “Topsport is een egocentrische bezigheid, ik wilde tijd hebben voor mijn gezin, tijd voor het andere leven.” Pas drie jaar geleden keerde hij terug naar zijn jeugdliefde: “Man, I love rugby”. Hij had gezien hoe rugby zijn amateurstatus kwijtraakte en hoopte daardoor van zijn hobby een beroep te maken. Via een cursus voor oud-internationals werd hij klaargestoomd voor een internationale functie.

Vorige week dinsdag hoorde hij dat het Nederland werd, zaterdag kwam hij aan, maandag gaf hij zijn eerste interview, vandaag leidt hij zijn eerste training. Deze week tekent hij een contract dat hem voor drie jaar als technisch directeur/bondscoach aan de rugbybond bindt. Op 23 november is de eerste interland, een uitwedstrijd tegen Portugal. Daarna kan hij bouwen aan de toekomst van het Nederlandse rugby. Zijn tweede interland volgt in mei. De eerste kwalificatiewedstrijd voor de Wold Cup is over tien maanden.

In het vliegtuig heeft hij een schrift volgeschreven met aantekeningen - 'There will be critics' - en plannen. Hij vertelt voorzichtig (hij heeft pas één competitiewedstrijd gezien), weet nog niets van Nederland en wil niemand tegen de schenen schoppen. “Natuurlijk wil ik graag attractief en open rugby spelen met Nederland. Maar ik ken de spelers nog niet eens. Als coach wil ik dat ook de spelers macht hebben. Zij zijn eigenaar van het team. Zij mogen zelf ideeën aandragen over hoe ze willen spelen. Mijn taak is hun werk te verlichten. Mijn enige eis is, dat ze zich overgeven aan het rugby. Ze moeten willen winnen en er veel voor over hebben. Ze moeten er plezier in hebben.”

Zijn twee zoons voetballen. Geen probleem. De jongste van tien heeft zelfs talent. Bovendien is voetbal de ideale leerschool voor rugby. Je leert bewegen, je vindt lichaamsbalans, je leert spelen in een team en je leert trappen met beide benen. In Nieuw Zeeland zijn ouders vaak wat huiverig om hun jongste kroost op rugby te doen wegens het gevaar van blessures als ze tegen oudere teams moeten spelen. Meestal besluiten de kinderen later alsnog de overstap te maken naar rugby. “Het fysieke contact. Dat maakt rugby zo aantrekkelijk. Rugby combineert alles wat andere sporten hebben. In voetbal gebruik je alleen je handen, in rugby ook je benen.”

Bovendien is Old ervan overtuigd dat rugby een grote toekomst te wachten staat. “Het is nu al populair en de sport groeit snel doordat het sinds kort een professionele sport is geworden. Murdoch betaalde honderden miljoenen voor de tv-rechten in het Zuidelijk halfrond. Dat geld zal hij toch niet voor niets investeren.”

De All Blacks komen eind deze maand naar Groot-Brittannië voor een serie wedstrijden. Kan Old ze niet overhalen een wedstrijd in Nederland te spelen? “Daar doe je niemand een plezier mee. De All Blacks winnen waarschijnlijk met meer dan 100 punten verschil. We spelen pas tegen ze als we in dezelfde groep worden ingedeeld bij de World Cup. Dan moeten we wel.”

    • Remmelt Otten