Kim Phuc schenkt VS vergiffenis

WASHINGTON, 12 NOV. Het meisje dat in 1972 voor de hele wereld het symbool werd van de verschrikkingen die de Amerikanen aanrichtten in Vietnam, heeft zich gisteren in een bijzondere plechtigheid verzoend met de voormalige vijand. Samen met een Amerikaanse piloot die zeven jaar als krijgsgevangene heeft vastgezeten in een Noordvietnamese gevangenis, legde ze gisteren een krans bij het Amerikaanse monument voor veteranen van de Vietnam-oorlog in Washington.

Een fotograaf van het persbureau Associated Press legde 24 jaar geleden vast hoe een groepje wanhopige kinderen een napalm-bombardement ontvluchtte. In het midden van de foto rent een gillend, naakt meisje dat haar brandende kleren heeft afgerukt met gespreide armen de toeschouwer tegemoet. Achter haar zijn soldaten te zien en de donkere wolken van de verwoeste boeddhistische tempel waarin zij en haar familie hun toevlucht hadden gezocht toen hun dorp werd aangevallen. Een Amerikaanse commandant had de Zuidvietnamese luchtmacht opdracht gegeven de tempel met napalm te bestoken.

De gruwelijke foto, waarvoor fotograaf Huynh Cong (“Nick”) Ut werd bekroond met de Pulitzer-prijs, schokte het Amerikaanse publiek - ook al suggereerde de toenmalige bevelhebber van de Amerikaanse troepen in Vietnam, generaal William Westmoreland, dat de foto nep was en het meisje het slachtoffer van “een barbecue-ongeluk”.

De inmiddels 32-jarige vrouw, Phan Thi Kim Phuc, nam gisteren ter gelegenheid van de Amerikaanse Veteranendag deel aan een ontroerende bijeenkomst voor het Vietnam-monument in Washington, de zwart-granieten muur waarin de namen van alle gesneuvelde Amerikaanse militairen zijn gegrafeerd. Na 17 operaties is ze van haar brandwonden hersteld. Twee jaar geleden heeft ze met haar man politiek asiel aangevraagd in Canada, waar ze nu met hun dochtertje wonen. Haar twee broers zijn bij het napalmbombardement in 1972 om het leven gekomen. Kim Phuc zei in een korte toespraak dat ze niet over de oorlog wilde spreken. “We kunnen de geschiedenis niet veranderen, maar we moeten in het heden en de toekomst de vrede bevorderen.” Ook zei ze dat ze de piloot die haar indertijd heeft gebombardeerd vergeeft. Daarna legde ze, samen met een voormalige krijgsgevangene van het Noordvietnamese leger, luchtmachtkolonel b.d. Norm McDaniel, een krans bij het monument voor de soldaten die haar indertijd op de vlucht hebben gejaagd.