ERSKINE BOWLES; Rustige zakenman

WASHINGTON, 9 NOV. Erskine Bowles, de nieuwe stafchef van het Witte Huis, heeft eens een diepgravende studie gemaakt over de manier waarop president Clinton zijn tijd besteedt. De conclusie van de rustige zakenman uit Noord-Carolina was dat Clinton al te vaak verstrikt raakte in onoverzichtelijke besluitvormingsprocessen.

“Als er geen voordeur is waardoor de dingen gedaan kunnen worden, dan gebruikt iedereen de achterdeur”, was zijn analyse volgens Bob Woodward in zijn recente boek The Choice. In 1994 werd Bowles benoemd tot plaatsvervangend stafchef van het Witte Huis, en hij kreeg tot taak orde aan te brengen in de besluitvorming van de president. Hij moest de achterdeuren elimineren.

Eind 1995 verliet Bowles het Witte Huis en Washington weer, om terug te keren naar zijn gezin en naar een toppositie bij een investeringsbank in Charlotte, in Noord-Carolina. Maar als vertrouweling van Clinton bleef hij de president regelmatig zien - soms voor een partijtje golf, maar soms ook voor een gevoelige missie. Het was Bowles bijvoorbeeld die in augustus tijdens de Democratische conventie in Chicago de opdracht kreeg om Clintons adviseur Dick Morris, die in opspraak was gekomen door een seksschandaal, duidelijk te maken dat hij ontslag moest nemen.

Een stafchef die zijn werk goed doet vervult een sleutelpositie in het Witte Huis. Hij is er verantwoordelijk voor dat de organisatie goed draait, hij bepaalt wie er toegang heeft tot de president en hij beheerst in hoge mate zijn agenda. Hij moet de president kunnen tegenspreken, en hem beschermen tegen onverstandige besluiten. De baan geldt als een van de zwaarste in Washington.

Met Erskine Bowles (51) heeft Clinton niet alleen een vertrouweling gekozen. Bowles is daarnaast een bescheiden en zakelijke figuur, die ook gerespecteerd wordt in Republikeinse kring. Als voorwaarde om de baan te accepteren eiste hij zeggenschap over de benoeming van zijn plaatsvervangers, een teken dat hij van plan is aan zijn functie een krachtige invulling te geven. Het feit dat Clinton de samenstelling van zijn nieuwe ploeg begonnen is met de keuze van een stafchef, geeft aan dat hij nu - anders dan vier jaar geleden - het grote belang van de functie erkent. Waar het Bowles aan ontbreekt is de enorme ervaring met het Congres die zijn voorganger Panetta zo goed wist uit te buiten. Vanaf volgende week zal blijken hoe ernstig dat gemis is.