De sloper tegen de hartpatiënt

ROTTERDAM, 9 NOV. Het gevecht had moeten plaatsvinden in 1991, maar de veroordeling van Mike Tyson wegens verkrachting maakte uitstel noodzakelijk. Vannacht is het zover. Mike Tyson (gage dertig miljoen dollar) bokst in Las Vegas tegen Evander Holyfield (gage elf miljoen dollar). “Ik kijk er naar uit om weer wereldkampioen te zijn”, zei Holyfield bij de aankondiging van het gevecht. “Jij krijgt niets”, reageerde Tyson. “Ik ga mezelf vermaken.”

In 1991 was Tyson net zijn wereldtitels kwijtgeraakt door een slordigheidje tegen Buster Douglas, zijn enige nederlaag in 46 partijen (39 knock-outs). Sinds zijn vrijlating anderhalf jaar geleden heeft Tyson vier keer gebokst tegen mindere goden. Zijn laatste tegenstander, Bruce Seldon, hield het 109 seconden uit. Daarmee veroverde Tyson in september het wereldkampioenschap van de WBA, een van de vier boksbonden die titelgevechten mogen uitschrijven.

Het gevecht is niet alleen de terugkeer van Tyson. Hij staat eindelijk tegenover een serieuze opponent - hierna wachten alleen nog Riddick Bowe voor de sport en opa George Foreman voor het geld. Het is vannacht ook de comeback van Don King, zijn omstreden promotor die volgens oud-wereldkampioen Larry Holmes zijn haren recht overeind heeft staan om de duivelshoorntjes op zijn hoofd te verbergen.

King heeft Tyson onder contract. Maar hij speelt in Las Vegas meer troeven uit. Als voorprogramma bokst voor King de Engelsman Henry Akinwande tegen de Rus Alexander Zolkin om de WBO-titel en de Zuidafrikaan Francois Botha tegen de Amerikaan Michael Moorer om de IBF-titel. De strijd om de vacante WBC-titel moest worden afgelast omdat King-pupil Oliver McCall wegens drugsmisbruik in de gevangenis zit.

Mike Tyson is inmiddels 30 jaar, Evander Holyfield is 34. Over de kracht van Tyson zijn kenners het eens. Hij is nog altijd een begenadigd mepper met een dodelijke punch. Hij is de beste bokser in partijen van vier of vijf ronden. Daarbij komen zijn tekortkomingen (beperkte techniek, korte armen, gebrekkige conditie) niet aan het licht. Maar als in de zesde ronde het sloperswerk nog niet is geslaagd, zal Tyson het moeilijk krijgen. Er zijn echter weinig boksers in staat om tegen Tyson vijf ronden overeind te blijven. McNeely, Mathis, Bruno en Seldon probeerden het niet eens. Zij waren vooral op zoek naar een zachte landing op het canvas.

Over de kracht van Holyfield, oorspronkelijk een cruiserweight, zijn de meningen verdeeld. De bookmakers geven odds van 1-15 tot 1-25 voor zijn kansen. Veteraan Holyfield heeft onder meer drie slopende gevechten tegen Riddick Bowe achter de rug. Zijn score is 32 overwinningen en 3 nederlagen. Hij won twee keer een wereldtitel, maar heeft er ook een gedwongen rustperiode opzitten toen artsen een hartkwaal constateerden. Een gebedsgenezer dichtte het gaatje in de hartkamer; althans artsen van de Mayo-kliniek zagen een jaar later geen reden hem een nieuwe licentie te weigeren. Ook dit keer heeft Holyfield een dozijn verschillende medische testen moeten ondergaan voor hij toestemming kreeg te boksen.

Toch zijn er twijfels over zijn fysieke gesteldheid. Bij zijn laatste gevecht tegen Bowe maakte Holyfield, tot de zevende ronde een zekere winnaar lijkend, opeens een verdwaasde indruk. Hij kreeg de armen niet meer omhoog en ging prompt twee keer neer toen Bowe zich hersteld had. Holyfield noemde later een griepje in het trainingskamp de oorzaak van zijn ineenstorting.

“Ik ben niet bang voor Tyson”, zei Holyfield eerder deze maand. “Tyson is groter en zwaarder, maar daar laat ik me niet door intimideren. Ik heb zo mijn manieren om hem klein te krijgen.”

Tyson heeft zich kalm en waardig proberen te gedragen in de dagen voorafgaand aan het gevecht. Hij is bekeerd tot de islam, waardoor hij niet meer mag opscheppen of schelden op tegenstanders. Hij zegt dat hij een innerlijke rust heeft gevonden. “Ik ben verbaasd dat ik het zover heb geschopt”, vertelde hij in een vraaggesprek. “Vroeger dronk ik elke dag, vocht ik op straat, trok ik op met bizarre vrouwen. Maar die dagen zijn voorbij. Die man is dood.”

Tyson klaagt wel dat hij door zijn voorwaardelijk verlof nauwelijks meer bewegingsvrijheid heeft dan zijn huisdier, de witte tijger Kenia, die hij kocht voor 400.000 gulden. Hij mag rondrijden in zijn Lamborghini, loopt rond in maatkostuums en woont in een riante villa, maar hij moet toestemming vragen voor elke reis buiten de staat Ohio. “Ze denken dat ik Al Capone ben.”

Tyson kan er mee leven dat het hem verboden is om bars te bezoeken, sinds hij vorig jaar door een vrouw er van is beschuldigd dat hij haar lastig viel in een nachtclub in Chicago. Maar hij snakt naar de vrijheid van een educatieve vakantie. “Ik zou graag naar Europa gaan en nieuwe dingen meemaken. Ik zou heel positieve plekken kunnen bezoeken, zoals het Louvre.”

    • Remmelt Otten