Clinton prijst Christopher al ten afscheid

WASHINGTON, 8 NOV. Warren Christopher heeft nog een aantal grote reizen als minister van Buitenlandse Zaken voor de boeg, maar president Clinton heeft gisteren in het openbaar al afscheid van hem genomen.

Tijdens een bijeenkomst in het Witte Huis met medewerkers van Christopher en journalisten maakte Clinton bekend dat hij Christophers ontslag “met grote spijt” had aanvaard.

Daarna sprak hij lovende woorden over zijn minister, wiens blijvende betekenis, aldus Clinton, “achter de krantenkoppen werd opgebouwd”.

Christopher is de eerste van een reeks functionarissen uit de Amerikaanse regering die vervangen worden nu Clinton aan een tweede ambtstermijn begint.

Gisteren werd bekend dat ook minister van Transport Federico Pena vertrekt. Eerder al was duidelijk geworden dat William Perry (Defensie), Mickey Kantor (Handel), Hazel O'Leary (Energie) en de stafchef van het Witte Huis, Leon Panetta, zullen opstappen. Onzeker is nog of Robert Reich (minister van Arbeid), Henry Cisneros (Huisvesting) en Richard Riley (Onderwijs) zullen aanblijven.

“We staan echt voor een nieuw begin”, zei Clinton over de overgang naar een nieuwe regeringsploeg.

De president prees Christophers “rustige waardigheid, waar een ijzeren vastberadenheid achter schuilgaat”. Hij memoreerde hoe zijn minister in Dayton, bij de onderhandelingen over Bosnië, een vredesakkoord wist af te dwingen toen alle anderen het al hadden opgegeven. “Keer op keer heb ik mij tot mijn vriend gewend”, aldus Clinton, “om goede raad en steun”.

Clinton maakte ook een paar grapjes over de vormelijke Christopher. Hij noemde hem “de enige die aan boord van Air Force One ooit presidentiële M&M's heeft gegeten met mes en vork”.

Christopher, die gisteren door Clinton een paar keer 'Chris' werd genoemd, bedankte Clinton en vice-president Gore voor hun steun “op momenten van groot succes en ook in moeilijke tijden”. “Minister van Buitenlandse Zaken te zijn is deelnemen aan de estafetteloop van de geschiedenis”, aldus de minister.

Tot de president zei hij: ,De wereld verwacht leiderschap van de Verenigde Staten. U heeft daar op indrukwekkende wijze op gereageerd.''

Als zijn voornaamste successen noemde Christopher gisteren in een interview met het persbureau AP ondermeer zijn rol bij de voorbereidingen van het verdrag dat kernproeven verbiedt, zijn aandacht voor wereldwijde problemen als het milieu, en zijn rol bij het besluit van Kazachstan en Oezbekistan om afstand te doen van hun kernwapens.

Christopher blijft nog in functie tot Clinton een opvolger heeft benoemd.

President Clinton zou begin volgende week voor een korte vakantie naar Hawaii gaan, maar om alvast zoveel mogelijk voortgang te boeken bij het samenstellen van zijn nieuwe kabinet heeft hij die reis enkele dagen uitgesteld.

Vier jaar geleden was het zoeken naar geschikte ministerskandidaten een tijdrovend en chaotisch proces, dat in de media en het Congres meteen al een negatieve toon zette. Deze keer is de bedoeling dat het sneller en soepeler gaat.

Indertijd was een belangrijk uitgangspunt dat de regering een afspiegeling moest zijn van Amerika, dat wil zeggen een groot aantal vrouwen in haar midden moest hebben en leden van minderheidsgroepen. Dat beginsel heeft voor Clinton nu minder prioriteit.