Britse banken bijna plat door omvangrijke fraude

LONDEN, 5 NOV. Een grootscheepse fraude had het Britse banksysteem vorig jaar lam kunnen leggen. Bij succes zou het publieke vertrouwen in betaalautomaten volledig zijn verdwenen. Met die onthulling kwam officier van justitie Ann Curnow gisteren tijdens een rechtzaak in Londen. Zeven mannen stonden gisteren terecht voor wat de grootste fraudezaak in de Britse geschiedenis had kunnen worden. Als hun plan was geslaagd, zouden ze volgens rechter Geoffrey Revlin “mogelijk honderden miljoenen ponden” hebben buitgemaakt.

De bende had corrupte telefoonbeambten willen inhuren om verbindingen tussen betaalautomaten en centrale bank-computers af te tappen. Op die manier zouden ze pincodes en verificatienummers van tienduizenden kaarten hebben achterhaald. Na decodering van die informatie zouden ze de gegevens op zelfgemaakte betaalkaarten hebben geladen. Met behulp van die kaarten zouden ze binnen enkele dagen overal ter wereld grote sommen geld hebben geïnd.

De politie kwam de fraude op het spoor dankzij een computerexpert die tot zestien jaar cel was veroordeeld wegens een poging tot moord op zijn vrouw en haar dochter. De man was tijdens weekendverlof door de bende om technische assistentie gevraagd. Nadat hij eerst tegenover de gevangeniskapelaan een bekentenis had afgelegd, bood hij de politie zijn diensten aan als informant.

Bij een inval in een woning werden vijf van de verdachten op heterdaad betrapt temidden van computers en programmatuur die was ontwikkeld voor de fraude. Ook trof de politie een groot aantal blanco betaalkaarten aan. Onder de verdachten was ook één van de beide mannen die door de politie worden beschouwd als brein achter de operatie. De tweede hoofdverdachte staat bekend als de meest gezochte misdadiger van het Verenigd Koninkrijk.

Het tweetal heeft eerder samengewerkt bij een spectaculaire roofoverval in 1983 waarbij voor 26 miljoen pond aan goud werd gestolen. Tijdens het onderzoek naar die roof doodde de voortvluchtige hoofdverdachte een politieman. Voor de rechter beriep hij zich met succes op noodweer. Wel draaide hij acht jaar de cel in voor zijn aandeel in de roof. De politie zoekt hem sinds mei voor een moord op een 21-jarige electriciën.

Alle vijf de verdachten hebben een volledige bekentenis afgelegd. Ze riskeren een maximale gevangenisstraf van zeven jaar.