MCI: altijd vechten met AT&T

ROTTERDAM, 4 NOV. Een van MCI's huisstrategen verklaarde vorig jaar de makkelijkste baan binnen het bedrijf te hebben: “Ik kijk naar wat AT&T doet”, legde hij uit, “en dan doen wij het omgekeerde”.

Het was ongetwijfeld een versimpeling. Feit is niettemin dat MCI Communications het vorig jaar tot een omzet van 24 miljard gulden en zo'n 2 miljard winst kon brengen door zich consequent af te zetten tegen AT&T, sinds jaar en dag Amerika's grootste operator.

Bezoekers aan New York kennen de lichtreclame met een indrukwekkend, continu oplopend bedrag: 'Dit is wat Amerika bespaart door MCI te gebruiken in plaats van AT&T'. Agressieve reclame en creatieve marketing hebben MCI inmiddels nummer twee gemaakt op de Amerikaanse markt voor telecommunicatie over langere afstanden.

De onderneming begon ooit onder de naam Microwave Communications Inc. als leverancier van 'bakkies' voor vrachtwagenchauffeurs. In 1963 vroeg ze vergunning aan om een netwerk voor radiocommunicatie te exploiteren op de route St. Louis-Chicago. Daarmee kreeg monopolist AT&T voor het eerst een concurrent op de telecommarkt. In 1968 stapte MCI ook in telefonie.

Knokken tegen AT&T is sindsdien een tweede natuur geworden voor MCI. Zodra het minste vermoeden bestond dat AT&T misbruik van zijn macht maakte, werd de rechter ingeschakeld. In die dagen werd MCI omschreven als “een advocatenkantoor met een antenne op het dak”.

Het was vooral AT&T's onwil om MCI van adequate lokale verbindingen te voorzien die de kleine concurrent de grootste overwinning in zijn geschiedenis bezorgde. Op grond van anti-monopoliewetten gebood Justitie AT&T zich te splitsen in een bedrijf voor lange-afstandsverkeer en een reeks zelfstandige regionale ondernemingen. MCI kon zaken doen met die regionale operators, wat de medediging met AT&T versimpelde.

In de jaren negentig bedacht MCI tal van speciale programma's en telecom-produkten - zoals goedkoper bellen met vrienden en familie - die de groei versnelden. De sterke marketing stoelt op een databank waarin van elk Amerikaans huishouden 2000 details bekend zijn. Ook stapte MCI in gerelateerde telecom-markten. Jonge voorbeelden zijn investeringen in Internet, multimedia en een 13,5 procents belang in uitgever News Corp.

Het waren die marketing-expertise en het vermogen om nieuwe markten open te leggen die British Telecom in 1993 deden besluiten voor 20 procent te participeren in MCI. De nu aangekondigde fusie, zeggen bestuurders van beide bedrijven, verbindt MCI's agressiviteit en BT's technologische en financiële kracht volledig. Wat MCI betreft kan AT&T op de wereldmarkt zijn borst natmaken.