Telecomfusie schokt Amerikanen

NEW YORK, 2 NOV. Het nieuws dat British Telecom op het punt staat de Amerikaanse telefoonmaatschappij MCI Communications over te nemen, is toch wel een schok voor de Amerikanen. Niet vanwege de omvang van deze recordovername ten bedrage van meer dan 20 miljard dollar maar vooral doordat de Britten nu de qua omvang tweede Amerikaanse telefoonmaatschappij zullen gaan leiden.

Ter bescherming van de eigen veiligheid en ook wel uit een soort trots zijn er in de Verenigde Staten altijd regels geweest op het buitenlands bezit van Amerikaanse bedrijven in sommige sectoren. De media, de luchtvaartmaatschappijen en tot voor kort ook de telefoonmaatschappijen waren heilig Amerikaans bezit. Nu BT en MCI samengaan is de eerste vraag dan ook: mag dat zomaar? En inderdaad, dat kan en mag want sinds vorig jaar hebben de VS en Groot-Brittannie hun markten voor elkaar opengesteld.

Dat BT nu fuseert met MCI past in een toenemende internationalisering van ten eerste het bedrijfsleven maar daarbinnen vooral van de telecommunicatie. BT had al een belang van 20 procent in MCI en breidt dat nu uit tot 100 procent. Volgens analisten zal het bedrijf dat na de fusie ontstaat sterker en machtiger zijn dan de twee delen en in de afgelopen twee jaar hebben de partners al aan elkaar kunnen wennen.

Voor MCI komt de fusie uitstekend uit. De Amerikaanse telecomsector is in beweging gekomen nadat eerder dit jaar nieuwe telecommunicatie-wetgeving is aangenomen. De telecommarkt was jarenlang verdeeld in twee groepen bedrijven die respectievelijk de regionale/plaatselijke diensten en de nationale/internationale diensten verzorgden. De nieuwe wet maakte hier een einde aan en stelde een gefaseerde liberalisering van de markten in. MCI is naast AT&T de belangrijkste telefoonmaatschappij voor lange-afstandsverbindingen. Door de liberalisering ziet MCI zich bedreigd op eigen terrein maar moet het tegelijkertijd proberen in te breken in de regionale markten.

Aan de andere kant van het spectrum waren de regionale telefoonmaatschappijen, de zogeheten Baby Bells, onmiddellijk na het aannemen van de telecomwet actief geworden. SBC Communications en Pacific Telesis fuseerden, gevolgd door Nynex en Bell Atlantic. WorldCom nam MFS Communications over in een transactie die een waarde heeft van ongeveer 14 miljard dollar. Daarnaast ging US West samen met een grote kabelexploitant.

Met elke fusie van de regionale maatschappijen verliezen de traditioneel nationale/internationale maatschappijen (AT&T, MCI, Sprint) een deel van hun inkomsten.

Door de fusie van BT en MCI is het bedrijf veel beter in staat om tegenwicht te geven aan de gefuseerde collega-giganten en natuurlijk aartsconcurrent AT&T, de grootste telefoonmaatschapij ter wereld.

MCI heeft ook niet gewacht op de Britse prins op het witte paard maar was zich al langer aan het wapenen tegen fellere concurrentie. De taktiek van topman Brian Roberts was daarbij om op zoveel mogelijk manieren zijn klanten te bereiken. MCI was naar verhouding veel meer dan collega's AT&T en Sprint, afhankelijk van inkomsten uit zijn telefoonverbindingen.

Het heeft sinds januari een joint-venture met Microsoft om Internet-, networking- en datacommunicatie te ontwikkelen en ook met BT zat het in een verbond dat Concert heet en dat networking-diensten biedt aan grote bedrijven. MCI en News Corp., het concern van Rupert Murdoch, bereidden samen satelliettelevisie voor en hebben daarvoor 1,3 miljard dollar uitgetrokken. MCI had wat betreft mobiele telefonie overigens de boot gemist en richtte zich door de aankoop van Nationwide Cellular Services louter op wederverkoop van mobiele diensten. Omdat de voorgenomen fusie is uitgelekt en beide bedrijven nog geen details hebben bekendgemaakt, heeft het geen zin om te speculeren over wat er met alle samenwerkingsverbanden gebeurt. BT was echter altijd al onder de indruk van de wendbaarheid van MCI. “Ze zijn verdomd snel”, zei BT's president Peter Bonfield eerder dit jaar in het blad Business Week. “Als ze een idee hebben, hebben ze een maand later het produkt op de markt.”

In het nieuwe Amerikaanse telecomlandschap blijft Sprint over als een betrekkelijke underdog. Het bedrijf heeft een joint venture met het France Telekom en Deutsche Telekom maar een fusie is niet mogelijk. Op het gebied van de telecommunicatie zitten Duitsland en Frankrijk in vergelijking met Groot-Brittannië nog potdicht. Sprint heeft echter ook allianties met enkele Amerikaanse kabelbedrijven en mogelijk ligt daar zijn toekomst. Want de nieuwe telecommunicatiewet van februari heeft grenzen geslecht waarvan elke maand de gevolgen te zien zijn maar de resultaten verbazen toch weer, keer op keer.