Proton zet grote stap met koop van Lotus

SINGAPORE, 31 OKT. Maleisië's grootste autofabrikant Proton heeft een belang van tachtig procent vergaard in het Britse Lotus, de befaamde bouwer van sportauto's en leverancier van Grand Prix-modellen waarin coureurs als Graham Hill en Emerson Fittipaldi wereldkampioen werden.

Proton betaalt Lotus-eigenaar Romano Artioli, een Italiaanse financier die het bedrijf namens Bugatti Automobiles drie jaar geleden overnam van General Motors, 51 miljoen Britse pond (ruim 130 miljoen gulden) voor het aandelenbelang. Het belang dat Proton verwerft, gaat voor een deel (63,75 procent) naar het concern zelf. De overige 16,25 procent van de aandelen wordt direct overgenomen door Yahaya Ahmad, Protons huidige bestuursvoorzitter.

Proton troefde in de strijd om Lotus het machtige Koreaanse Deawoo Motors af. De Koreanen hadden, net als Proton, belangstelling voor de expertise van de Britten. “Het geld zit tegenwoordig in het Verre Oosten, maar een groot deel van de industriële kennis ligt nog steeds in het Westen”, verklaart een analist van Paribas in Singapore de acquisitie. “Het prestige van Proton stijgt hierdoor in één klap.”

Lotus is beroemd geworden om de fabricage van zijn sportmodellen, maar haalde het afgelopen jaar tweederde deel van zijn omzet (65,4 miljoen pond) uit adviezen aan andere autofabrikanten. Deze kennis komt nu in de handen van de Maleisiërs die via Lotus bovendien een aantrekkelijke ingang creëren naar de Europese automarkt. “We kopen hiermee de vaardigheid en kennis van een legende uit de autowereld”, zei Yahaya gisteren.

Proton is, vooral door de relatief lage prijs, ongekend populair in eigen land: drie van de vier autobezitters in Maleisië rijden Proton. Maar het concern heeft nu ook internationale ambities.

Proton wil nog deze eeuw uitgroeien tot een van de grootste Aziatische exporteurs van auto's. Nu is Groot-Brittannië de belangrijkste exportmarkt van Proton, dat twintig procent van zijn produktie exporteert. In acht jaar zijn bijna 100.000 Protons aan de Britten verkocht.