Yankees beste en gelukkigste honkballers

NEW YORK, 28 OKT. Honkballer Wade Boggs won dit weekeinde de World Series met de New York Yankees, de hoogste triomf in de Amerikaanse sport. “Nu weet ik wat Neil Armstrong heeft gevoeld”, zei de 44-jarige Boggs na afloop. “Ik loop nu ook op de maan.”

De Yankees wonnen zaterdag met 3-2 van de Atlanta Braves in de World Series, de finale van de Amerikaanse honkbalcompetitie. De Series gaan om vier gewonnen wedstrijden en de eindstand was 4-2 voor de honkballers uit de Newyorkse wijk de Bronx. De Yankees deden wat nog nooit eerder was vertoond in de World Series. Ze kwamen met 2-0 achter en wonnen daarna vier wedstrijden achter elkaar. De laatste zege van de Yankees was in 1978.

Volgens kenners en fans waren dit de spannendste 'Series' in jaren. Honkbal is een sport waarin veel van het toeval afhangt en waarvan de afloop moeilijk te voorspellen is. Het is in de Verenigde Staten bij uitstek een familiesport. Groot en klein, oud en jong, dik en dun staan niet alleen om maar ook op het veld. Na de overwinning van afgelopen zaterdag werden behalve de spelers ook hun vrouwen, ouders en kinderen bij het feest betrokken. Yankees-manager Joe Torre droeg de winst van zijn team op aan zijn broer Frank, die vorige week een nieuw hart kreeg.

De eindstrijd tussen de winnaars van de American League (Yankees) en de National League (Braves) begon acht dagen geleden met een vernietigende winst van de Braves van 12-1, in het Yankees Stadium in de Bronx. De tweede wedstrijd was ook een nederlaag (4-0) voor de thuisspelers en de euforie over de Yankees begon alweer af te nemen. De Braves, vorig jaar winnaar van de World Series en de club van mediamagnaat Ted Turner, leken af te stevenen op een volgende titel. Dag Yankees!

Er wordt al jaren gescholden op de eigenaar van de Yankees, George Steinbrenner. Hij zou zich te veel bemoeien met de verrichtingen van de spelers, voor te veel geld de beste spelers naar New York halen en jonge talentvolle spelers te gemakkelijk laten gaan. Hij krijgt echter ook krediet voor het in genade terughalen van drugsverslaafde Daryl Strawberry en alcoholist Dwight Gooden.

Steinbrenner zou weer de schuld hebben gekregen als de Yankees nu niet hadden gepresteerd. Bij een achterstand van 2-0 vertrokken de Yankees naar Atlanta om daar de volgende drie - of misschien zelfs maar twee - wedstrijden te spelen. De Yankees wonnen echter drie wedstrijden achter elkaar met respectievelijk 5-2, 8-6 en 1-0. Ze schreven daarmee honkbalhistorie. De 8-6 bijvoorbeeld werd bereikt na een achterstand van 6-0! Ze konden voor hun eigen fans de World Series winnen en aldus geschiedde. Morgen zullen de sporthelden worden onthaald op een tickertape-parade op Broadway, ook al een eer die weinigen mogen meemaken.

De Yankees hebben nu in totaal 23 keer de World Series gewonnen maar de echte gloriejaren waren in een ver verleden. Eind jaren dertig, toen de legendarische zwaargewicht Babe Ruth nog meehobbelde, tot halverwege de jaren vijftig bereikte het team zijn grote successen. In finales tegen veelal de andere Newyorkse teams, de Giants uit Queens en de Dodgers uit Brooklyn, lieten legendarische grootheden als Lou Gehrig, Joe DiMaggio, Yogi Berra en Mickey Mantle zien wat Amerikaans honkbal was. Daarna werd het allemaal wat minder en tot dit weekeinde stamden de laatste vier titels uit 1961, 1962, 1977 en 1978. Geen wonder dat New York nu op zijn kop staat.

Voor het Amerikaanse honkbal was dit spannende verloop van de Series een broodnodige impuls, omdat de staking van 1994 de belangstelling danig heeft verminderd. De toeschouwersaantallen hebben nog altijd niet het niveau van voor de staking en de belangstelling voor concurrerende sporten als basketbal, ijshockey en football is groot.

Als honkbal helemaal wil terugkomen, moet er ook iets aan de arbitrage worden gedaan. In twee gevallen hebben de Yankees tijdens de play-offs en de World Series foute beslissingen in hun voordeel zien uitvallen. Eerst was er de twaalfjarige jongen die zich over de rand van de tribune boog en een bal onderschepte die net niet uit het veld zou zijn gegaan. De scheidsrechter telde een homerun en de Yankees wonnen die wedstrijd met 5-4.

Gisteravond werd een Braves-speler op het tweede honk uit gegeven terwijl in de herhaling op tv duidelijk te zien was dat hij het honk bereikt voor hij werd uitgetikt. Opnieuw wonnen de Yankees met een punt verschil. Beide omstreden beslissingen ergeren niet alleen de verliezers maar ook veel fans. Bovendien geeft het aan dat de Yankees van 1996 behalve goed spelende ook heel gelukkige honkballers zijn.