HALLO WERELD, EEN ZWARTE GOLFER

De 20-jarige Tiger Woods verdiende in zijn eerste week als profsporter 100 miljoen gulden. Hij is de nieuwe Michael Jordan. Alleen is hij geen basketballer, maar een golfer, een zwarte ster in een blanke sport.

Tiger Woods won deze zomer voor de derde keer op rij het Amerikaanse amateurkampioenschap. Hij besloot meteen prof te worden en stopte met studeren aan Stanford. Hij tekende op woensdag sponsorcontracten met Nike (tachtig miljoen gulden voor vijf jaar) en Titleist (twintig miljoen) en sloeg op donderdag af bij een toernooi in Milwaukee. Zijn drive van de eerste tee landde ruim driehonderd meter verderop, midden op de fairway. Op vrijdag sloeg hij een hole-in-one.

“Hallo wereld”, zei hij op de persconferentie na zijn eerste ronde. Het waren ook de eerste woorden van de Nike-reclamespotjes waarmee Woods een week later aan Amerika werd voorgesteld. Woods, 1.85 meter lang en tachtig kilo zwaar, is voor Nike de nieuwe Michael Jordan. Woods wordt een superster, de beste golfer ooit, een sporter die boven zijn sport uitstijgt.

En Woods is zwart, zoon van een zwarte vader en een Thaise moeder. “Hallo wereld”, zei Woods in de advertentie-campagne. “Er zijn nog steeds golfbanen in de Verenigde Staten waar ik niet mag spelen vanwege mijn huidskleur. Ik heb gehoord dat ik nog niet klaar zou zijn voor mijn debuut als profspeler. Maar zijn jullie klaar voor mij?”

Tiger Woods zal de Amerikaanse jeugd en de 'minderheden' kennis laten maken met golf, hij moet een markt openbreken van bijna vier miljard gulden aan golfmateriaal per jaar. De Verenigde Staten telt 25 miljoen golfers, voornamelijk WASP's, blanke oudere heren, die lid zijn van een dure country club. De helft van de rondes wordt gespeeld door mannen van boven de vijftig. Drie procent van de golfers is zwart.

De campagne van Nike kreeg kritiek. Inspelen op racisme was niet netjes, vond de golfwereld. Op een grote sportkledingbeurs in Las Vegas vroegen de clubprofessionals aan Nike om voorlopig geen vertegenwoordigers meer langs te sturen. Ze durfden in hun winkels geen Nike meer te verkopen. De leden dreigden met lynchpartijen.

Die reactie spreekt voor zich. Het is pas zes jaar geleden dat de kwestie 'Shoal Creek' speelde. Op die baan in Alabama zou de US PGA worden gespeeld, een van de vier jaarlijkse majors, ware het niet dat de club discrimineerde. “We discrimineren niet, behalve op het gebied van lidmaatschap voor zwarten”, zei de eigenaar destijds. Een golf van protest leidde tot de regel dat toernooien sindsdien alleen gespeeld worden op banen die niet discrimineren. Shoal Creek liet één zwarte zakenman toe als lid.

Tiger Woods is opgegroeid in Cypress, vijftig kilometer ten zuidoosten van Los Angeles. Zijn vader was luitenant-kolonel bij de commando's en is onder meer twee keer naar Vietnam uitgezonden. Earl, nu 63 jaar oud, ontmoette zijn (tweede) vrouw in Bangkok. Hun zoon kreeg de bijnaam van een Vietnamese legerkameraad.

De vorming van Tiger werd door Earl, die het spelletje een jaar voor de geboorte van zijn zoon had ontdekt, serieus aangepakt. Tiger moest de eerste 'intuïtieve' zwarte golfer worden. Golf moest natuurlijk en vanzelfsprekend zijn, zoals basketbal en honkbal dat is voor de meeste zwarte kinderen. Earl nam zijn baby van zes maanden al mee naar de garage om toe te kijken hoe hij ballen in een net sloeg. Tiger kon zich toen al twee uur lang concentreren.

“Tiger beheerste de golfswing voor hij kon lopen”, vertelde vader Earl. Woods speelde op zijn derde negen holes in 48 slagen. Hij hanteert al sinds zijn zesde voor iedere put exact dezelfde 'routine'. Toen hij oud genoeg was voor jeugdtoernooien, ging zijn vader met pensioen om Tiger te begeleiden en ging moeder Kultida weer werken. Woods won tientallen jeugdtoernooien en schoolkampioenschappen, drie nationale jeugdtitels en drie keer de Amerikaanse amateurtitel.

Pas afgelopen weekeinde maakte Woods voor het eerst de verwachtingen niet waar. Een rondje van 78 op vrijdag gooide roet in het eten. Zijn vader was naar het ziekenhuis afgevoerd met pijn in de borst - het bleek niet ernstig - en Woods kon zich niet concentreren. Hij staat na drie rondes 23 slagen achter op leider Tom Lehman in het Players Championship, het afsluitende toernooi voor de beste dertig spelers van de Amerikaanse Tour. Wegens regen is de laatste ronde uitgesteld tot vandaag.

Het was al een wonder dat Woods dit weekeinde meedeed. Hij werd prof op 29 augustus en kon in plaats van twintig tot 25 slechts zeven toernooien spelen om genoeg prijzengeld te verzamelen voor een 'tourkaart'. Alleen de beste 125 spelers van dit jaar mogen volgend jaar op de tour spelen. Woods begon met een zestigste plaats, werd elfde in zijn tweede toernooi en kreeg daarna de slag te pakken. Vijfde, derde, eerste, derde en eerste. Hij won de Las Vegas Invitational en twee weken later de Disney World Classic, een waanzinnig resultaat in een sport waar topspelers in hun beste tijd hooguit vier of vijf toernooien per jaar op hun naam schrijven. Daardoor staat Woods, met 750.000 dollar prijzengeld, voorlopig 23ste op de ranglijst.

Woods breekt als jonge prof records die in 1962 werden gevestigd door Jack Nicklaus, de beste speler ooit met 18 overwinningen in majors en 70 titels in totaal. Het opvallendste aan het spel van Woods is de afstand die hij met zijn eerste slag weet te overbruggen. Hij heeft lange, gespierde armen, een explosieve rotatie in zijn swing en slaat daarmee in toernooien een enkele keer 330 meter en gemiddeld zo'n 270 meter. Dat is twintig meter meer dan longhitter John Daly en dertig meter meer dan krachtige toppers als Greg Norman en Ernie Els.

Golden Bear Nicklaus kijkt met belangstelling toe en prijst de nieuwe ster de hemel in. “Hij heeft een bijzonder volwassen swing, een ongelofelijke kracht en hij heeft balgevoel”, zei Nicklaus over Woods. “Er is niets dat hij niet kan. Ik denk dat hij in staat is om meer Masters-titels te winnen dan Arnie en ik bij elkaar.” Arnie is Arnold Palmer; het gouden duo won samen tien keer de Masters.

Woods moest deze weken wennen aan de drukke, hectische wereld van de profs. Hij had als amateur al ongeveer twintig proftoernooien meegedaan, maar toen nog niet veel bijzonders laten zien. “Ik zat op school en op de universiteit”, gaf Woods deze maand als verklaring. “Ik was moe van mijn tentamens. Nu kan ik me voor het eerst echt op golf concentreren.” Hij heeft er nog moeite mee alle beslissingen zelf te moeten nemen. “Ik ben van tweedejaars student opeens een soort mini-president geworden.” Maar hij kocht wel ongezien een huis in de wijk Isleworth van de stad Orlando in Florida, waar hij op de koffie kan bij Arnold Palmer en basketballer Shaquille O'Neal. Zijn buurman is Mark McCormack, de baas van het machtige bureau IMG dat voor Woods zijn zaken regelt. Ook voor zijn avondeten probeert hij verassingen uit te sluiten. Het liefst eet hij elke avond een quarterpounder met kaas, frietjes en een aardbeien-shake van McDonald's.