Gabriela Sabatini stopt met tennissen

ROTTERDAM, 25 OKT. Gabriela Sabatini heeft met tennissen meer verdiend dan haar landgenoot Maradona met voetballen, maar ze was de laatste jaren niet gelukkig in het tenniscircuit. Gisteren maakte de 26-jarige Argentijnse op een persconferentie in New York bekend dat ze met onmiddellijke ingang stopt met tennissen.

'Gaby' heeft last van een slepende buikspierblessure en is op de ranglijst gezakt tot een 29ste plaats. “Doorslaggevend was dat ik me graag met andere dingen wil gaan bezighouden”, zei Sabatini gisteren in Madison Square Garden.

De Nederlandse Brenda Schultz vertelde ooit over de angst van topspeelsters. Vrouwelijke sportsterren, en Sabatini in het bijzonder, hebben regelmatig last van stalkers, fanatieke fans die in het hotel niet alleen bloemen laten bezorgen maar ook liefdesbrieven of zijden ondergoed. Schultz speelde in 1994 met Sabatini in Rome, een jaar na de aanslag op Monica Seles. “Ze zit de hele dag binnen computerspelletjes te spelen”, vertelde Schultz over haar dubbbelspelpartner. “Ze is bang. Ze durft niets meer.”

Sabatini's tennisloopbaan begon stormachtig. Op haar vijftiende bereikte ze de halve finale van het grandslamtoernooi in Roland Garros. Haar vlekkeloze, vloeiende techniek, haar lange zwarte haren en haar donkere ogen maakten haar meteen een publieksfavoriet. Ze won in 1985 haar eerste toernooi en stond vanaf 1986 tien jaar lang onafgebroken in de top-10.

Hoewel ze misschien wel het meeste talent had van haar generatie, is Sabatini nooit de nummer een geworden. Zowel Steffi Graf als Monica Seles toonde meer vechtlust en meer mentale kracht. Weliswaar won Sabatini eenmaal van Graf in de finale van de US Open van 1990, maar het bleef haar enige grandslamtitel. Sabatini verloor te veel wedstrijden waarin ze prachtig speelde, ze verspeelde te vaak een voorsprong. Pijnlijk was de nederlaag in de finale van Wimbledon 1991 waarin ze twee keer mocht serveren voor de wedstrijd. Graf won de derde set uiteindelijk met 8-6. Hartverscheurend was een nederlaag tegen Mary-Joe Fernandez (Parijs 1993) waarbij Sabatini een 6-1 en 5-1 voorsprong uit handen gaf.

Sabatini, geboren op 16 mei 1979 in Buenos Aires, begon met tennissen toen ze genoeg kreeg van het ballen rapen bij wedstrijden van haar broer Osvaldo. Ze kan zich nu met een gerust hart terugtrekken op haar ranch in Argentinië. Met onder meer 27 toernooititels verdiende Sabatini ongeveer twintig miljoen gulden aan prijzengeld.

Haar inkomsten uit reclame bedragen een veelvoud daarvan. Ze was de eerste vrouwelijke atleet onder contract bij Pepsi, de eerste tennisster van wie er een pop op de markt verscheen, de eerste naar wie een roos is vernoemd en de eerste speelster met een eigen parfumlijn: Gabriela Sabatini, Magnetic en Cascaya.