British Airways neemt Air Liberté over

PARIJS, 24 OKT. British Airways koopt de Franse luchtvaartmaatschappij Air Liberté en verovert daarmee een marktaandeel van twintig procent op de binnenlandse vliegmarkt van Frankrijk. In Franse commentaren wordt gesproken van een 'echec' van de nationale luchtvaartpolitiek.

Tot gisteren werd er van uitgegaan dat de verlieslijdende particuliere maatschappij zou worden overgenomen door een groep beleggers onder aanvoering van Nouvelles Frontières, de succesvolle reisorganisatie van Jacques Maillot. Toen deze niet genoeg geld op tafel kon leggen, sloot de grootste investeerder in Air Liberté, de bank Rivaud, een akkoord met British Airways dat met zijn dochter TAT al aanwezig is op de Franse markt.

BA legt 440 miljoen franc (146 miljoen gulden) neer, plus 100 miljoen als bijdrage aan de verliezen die Air Liberté sinds zijn surscéance van betaling (september) heeft opgelopen. Daarvoor krijgen de Britten 70 procent van Air Liberté in handen Rivaud houdt 30 procent. BA zal alle binnenlandse lijnen van Air Liberté in stand houden en op Réunion blijven vliegen. De verbindingen met Afrika worden gestaakt. Dertien van de huidige vijftien vliegtuigen (737's, DC10's en MD83's) blijven in gebruik. BA garandeert 1250 van de bestaande 1400 banen bij Air Liberté.

Financiële kranten als La Tribune en Les Echos gebruiken vandaag termen als “fiasco” en “échec” om aan te geven dat de kans op een Franse oplossing verspeeld is. De regering wilde naast de voorlopig nog niet privatiseerbare staatsgroep Air France/Air Inter een privé-groep creëren die onder de Franse vlag vliegt. In de probleemboedel van de staatsbank Crédit Lyonnais zit nog het eigendom van de luchtvaartmaatschappij AOM. Die binnenlandse maatschappij zou samen met Air Liberté zo'n tweede luchtvaartgroep moeten worden.

Air Liberté bevond zich echter in de privé-sector. De grootste aandeelhouders hebben hun eigen belangen voorrang gegeven en niet gewacht op de uitkomst van nationaal strategisch beraad waar geen geld bij lag. Nouvelles Frontières (met zijn eigen luchtvaartmaatschappij Corsair) blijft geïnteresseerd in AOM. British Airways verwacht TAT en Air Liberté binnen drie jaar winstgevend te kunnen exploiteren, waarschijnlijk in samengevoegde vorm. De sterke positie die de Britten nu op de nationale draaischijf (hub), de luchthaven Orly bij Parijs, bezitten is daarvoor een goed uitgangspunt.