Grote fusie in Britse telecom

LONDEN, 23 OKT. Het Britse telecommunicatiebedrijf Mercury Communications, een dochterbedrijf van Cable & Wireless, fuseert met drie andere kabeltv-maatschappijen, Bell Cablemedia, Nynex CableComms en Videotron, alle drie onderdeel van Amerikaanse ondernemingen.

Door die krachtenbundeling ontstaat de grootste kabelgroep van Groot-Brittannië, Cable & Wireless Communications, met een geschatte marktwaarde van vijf tot zes miljard pond. Cable & Wireless krijgt een aandeel van 52,6 procent in het bedrijf dat in de loop van 1997 naar de beurs wordt gebracht.

Met de fusie opent Cable & Wireless (C&W) de aanval op British Telecommunications (BT) dat de Britse telefoniemarkt domineert. De twee giganten voerden eerder dit jaar nog fusiebesprekingen maar in mei braken die onverwacht af. De combinatie zou met een marktwaarde van 34 miljard pond het op twee na grootste telecommunicatieconcern van de wereld geworden zijn. Nog geen twee weken geleden bracht C&W British Telecommunications ook al een slag toe op de Duitse markt. Het Duitse conglomeraat RWE zag op het laatste moment af van een pact met BT ten gunste Vebacom, een joint venture van Cable & Wireless.

Via de kabel biedt Cable & Wireless Communications niet alleen tv-zenders aan, maar ook telefoonverbindingen en toegang tot computernetwerken zoals Internet. Volgens Richard Brown, de nieuwe presidentdirecteur van C&W, krijgt het bedrijf door de fusie in één klap “voldoende kritische massa” in de markten van zowel kabeltv als telefonie. Technisch heeft de groep toegang tot zes miljoen Britse huishoudens maar feitelijk is het aantal klanten veel kleiner. Het aantal kabeltv-abonnees haalt de half miljoen niet en het aantal telefoon-abonnees ligt net boven de half miljoen.

Analisten in de City, Londens financiële centrum, zien de fusie als een belangrijke stap naar stabilisering van de roerige Britse kabeltv-industrie. Van de 36 firma's die zich aanvankelijk op die groeimarkt hebben geworpen, zijn er na de fusie minder dan tien meer over. In totaal hebben ze al zes miljard pond in de infrastructuur gestoken en alleen dit jaar al zullen ze nog eens 2,2 miljard pond investeren. Maar geen van die bedrijven heeft aan de kabelactiviteiten al geld verdiend.

De Londense beurs reageerde welwillend op de fusie. Het C&W-aandeel steeg terwijl dat van BT daalde.