Clinton en Dole: de kandidaten op tournee

WASHINGTON, 18 OKT. De Amerikaanse presidentsverkiezingen mogen grotendeels op de televisie worden uitgevochten, de ouderwetse campagne-tournee heeft nog allerminst afgedaan. Per bus, trein en vliegtuig reizen Bill Clinton en Bob Dole het land door - al was het maar om de belangstelling van de media levend te houden. Honderden journalisten reizen mee in hun kielzog, van het elitekorps der Witte-Huis-correspondenten tot de verslaggevers van de lokale media.

Het publiek dat de kandidaten in stadions en feestzaaltjes staat op te wachten met applaus, vlaggetjes en spreekkoren bestaat soms volledig uit echte aanhangers. Maar dikwijls ook is het gelegenheidspubliek van scholieren of leden van een sportclub, die bereid zijn gevonden de lege plekken op te vullen die zo ongelukkig ogen op een televisiescherm.

Op een vruchtbare campagnedag bezoekt een kandidaat vier tot vijf evenementen, waar hij steeds dezelfde toespraak houdt, steeds dezelfde grapjes maakt (met aanpassingen voor lokaal gebruik), en steeds hetzelfde enthousiasme probeert uit te stralen.

Bob Dole gaat dat minder makkelijk af dan Bill Clinton. Na 35 jaar in de landelijke politiek lijkt Dole het campagnevoeren nog altijd als een noodzakelijk kwaad te zien, dat hij alleen dankzij zijn grote doorzettingsvermogen volhoudt. Maar groot is zijn doorzettingsvermogen, want fysieke beperkingen bemoeilijken voor hem typische campagne-activiteiten als handen schudden, handtekeningen uitdelen en poseren met baby's.

Door de zware verwonding die hij in de Tweede Wereldoorlog opliep op een slagveld in Italië is zijn rechterarm nog altijd verlamd. Een assistent zorgt dat hij altijd aan Doles zijde is, vooral tijdens een “bad in de menigte”, om te voorkomen dat moeders hun baby's in de armen van de kandidaat drukken en om te kunnen toeschieten met een multomap als Dole een ondergrond nodig heeft voor het signeren van een papiertje, een t-shirt of, het ergste, een bal voor American football, wat sinds hij de voormalige football-speler Jack Kemp als running mate heeft uitgekozen vaak gebeurt. Maar Dole buffelt voort, steekt zijn duim nog eens op, roept dat hij toch heus gaat winnnen, en stapt met zijn uitgestoken linkerhand op het publiek af.

Wie Clinton campagne ziet voeren krijgt de indruk dat hij niets liever doet. 's Avonds in een koud maar goed gevuld stadion in Portland, in de noordelijke staat Maine, lijkt hijzelf na 20 minuten nog de enige die echt geniet van zijn vage toespraak over de kansen die de toekomst biedt (snellere rekenmachines! genetisch paspoort voor alle kinderen!).

Hoe vrolijk en jongensachtig Clinton soms ook doet tijdens het handen schudden in de menigte, soms met een zojuist cadeau gekregen petje op, als hij zijn campagnetoespraak houdt oogt hij als de president. Overal waar hij verschijnt hebben de kwartiermakers kort daarvoor de lessenaar met het zegel van de president opgezet. Net als de presidentiële limousine, die in een militair vliegtuig ook overal mee naar toe gaat, is het een teken van de macht en het aanzien van het presidentschap, en dus een belangrijk symbool in de campagne.

Fotobijschriften:

1 President Clinton 'Pressing the flesh' na afloop van een toespraak in Manchester, New Hampshire.

2 Een president die campagne voert heeft op zijn uitdager het voordeel dat veel Amerikanen alleen al naar zijn campagne-evenementen komen om eens de president in het echt te zien. Op de tribune van een honkbalstadion in Manchester, New Hampshire, tijdens een toespraak van Clinton.

3 Clinton spreekt een groep directeuren van grote ondernemingen toe die zich achter zijn kandidatuur hebben geschaard. In het culturele centrum van Stamford, Connecticut, betoogt de president dat de tijd voorbij is dat Democraten en het bedrijfsleven tegenstanders waren.

4 POTUS en FLOTUS zijn de namen waarmee de agenten van de geheime dienst die Clinton bewaken de President Of The United States en de First Lady Of The United States aanduiden. In een honkbalstadion in Portland staat op het podium een stoeltje voor de president klaar. Op de achtergrond de presidentiële limousine.

5 Een dag campagne voeren per bus in de staat Ohio zit er bijna op voor Bob Dole. Terwijl door luidsprekers de meezinger On the road again.. galmt, vertrekt hij uit Lancester. Vier keer heeft hij die dag op vier verschillende plaatsen dezelfde toespraak gehouden.

6 In de campagne van Bob Dole zijn de twee voornaamste thema's waarmee hij zich onderscheidt van president Clinton, zijn belofte de inkomstenbelasting met 15 procent te verlagen en de reputatie van betrouwbaarheid. Aanhangers in Cincinnati, Ohio.