Weer overloper bij Britse Tories

LONDEN, 14 OKT. Het Britse Conservatieve parlementslid Peter Thurnham is afgelopen weekend overgelopen naar de Liberaal Democraten. Hij zei dat hij niet langer een partij kon steunen “die de grondslagen van de democratie vergiftigt”. Directe aanleiding was de onthulling vorige week dat de Conservatieven hebben geprobeerd een onderzoek naar belangenvermenging van parlementariërs in de doofpot te stoppen. De twee grootste oppositiepartijen, Labour en de Liberaal Democraten, hebben vandaag in het Lagerhuis aangedrongen op een onafhankelijk onderzoek.

De leider van de Liberaal Democraten, Paddy Ashdwon, zei gisteren dat Thurnham “een moedig besluit” heeft genomen. Maar voormalige partijgenoten verweten hem dat hij alleen uit frustratie had gehandeld omdat zijn parlementaire carriëre was gestrand. Thurnham zal zijn zetel bij de komende verkiezingen niet meer verdedigen en trekt zich terug uit de politiek.

Het vertrek van Thurnham komt voor de Conservatieven hoogst ongelegen, net na het succesvolle partijcongres in Bournemouth dat een schijn van hervonden eenheid moest wekken. Maar de partijleiding deed gisteren alsof er niks aan de hand was. Thurnham had zich al in februari van de fractie afgekeerd omdat hij ontevreden was over de manier waarop de regering omging met dubieuze parlementspraktijken. “Zijn overstap kwam dus niet als een verrassing”, zei partijvoorzitter Brian Mawhinney. De Conservatieven houden in het Lagerhuis een meerderheid van twee zetels.

Thurnham zei gisteren dat Mawhinney hem een adellijke titel beloofd had als hij zich weer bij de fractie aan zou sluiten, maar dat werd door de partijvoorzitter onmiddellijk ontkend. De 58-jarige Thurnham die al dertien jaar voor de Conservatieven in het Lagerhuis zit, is de derde Conservatieve parlementariër binnen een jaar die de overstap maakt naar de oppositie. Emma Nicholson (naar de Liberaal Democraten) en Alan Howarth (naar Labour) gingen hem voor.

Volgens Thurnham staan meer Conservatieve parlementariërs op het punt om uit de partij te stappen. Hij zei dat het zwakke leiderschap van premier Major de verdeeldheid binnen de Conservatieven alleen maar vergroot. Hij voorspelde dat de Tories na de verkiezingen uiteenvallen in een pro-Europese en een anti-Europese partij. Na zijn vertrek uit de fractie begin februari was hij als onafhankelijk Conservatief in het Lagerhuis blijven zitten, nog altijd aan de regeringszijde, omdat hij Major nog een kans wilde geven voor een grote schoonmaak van het parlement. “Maar sindsdien zijn de zaken alleen maar ten kwade gekeerd”, zei Thurnham. “Stuitend” vond hij dat de regering een onderzoek naar een parlementslid dat zich voor het stellen van kamervragen zou hebben laten betalen, heeft geblokkeerd.

Premier Major vindt dat een onderzoek naar belangenvermenging en machtsmisbruik moet wordt uitgevoerd door de speciale commissaris die vorig jaar is aangesteld om toe te zien op de normen en waarden in de politiek. Hij voelt niets voor een onafhankelijk onderzoek. Maar de speciale commissaris Gordon Downey heeft laten weten dat hij niet over voldoende bevoegdheden beschikt voor een diepgaand onderzoek.