Hill na zege in Japan Formule I-kampioen

ROTTERDAM, 14 OKT. Met een overwinning in de laatste race van het jaar heeft Damon Hill zich verzekerd van het wereldkampioenschap Formule I. Hill won gisteren in Japan op het circuit van Suzuka voor de Duitser Michael Schumacher, de wereldkampioen van 1994 en 1995, en de Fin Mika Hakkinen.

Hill begon aan Grand Prix met een voorsprong van negen punten in het klassement op teamgenoot Jacques Villeneuve. Toen de Canadees halverwege de race met een afgebroken rechterachterwiel uitviel, was Hill al zeker van de titel. “Ik hoorde in mijn hoofd meteen het commentaar op televisie: Villeneuve uigevallen, Hill wereldkampioen”, zei Hill na afloop bij een interview voor de BBC. “Maar ik wilde ook de wedstrijd nog winnen. Dat was de mooiste manier om te titel binnen te halen.”

Hill, die de laatste drie jaar als tweede eindigde in het klassement, heeft het afgelopen seizoen van het begin tot het einde gedomineerd. Hij won in totaal acht van de zestien races. Pas de laatste weken kreeg Hill problemen. Hij had in Monza al moeten winnen, maar reed tegen een stapel banden. En hij werd ontslagen door zijn renstal, Williams-Renault. De eigenaar, Frank Williams, wilde niet voldoen aan opgeschroefde salariseisen. Bovendien denkt Williams met Villeneuve een waardige vervanger te hebben.

Villeneuve, die volgend jaar de Duitser Frentzen naast zich krijgt, werd tweede in het klassent met 19 punten achterstand op Hill, Schumacher is derde met 37 punten achterstand.

Jos Verstappen eindigde in Japan als elfde in wat voorlopig wel eens zijn laatste Formule I-wedstrijd zou kunnen zijn. De 24-jarige Nederlandse coureur maakt bij zijn huidige team Arrows plaats voor Hill en de Braziliaan Pedro Diniz, die veel sponsorgeld meeneemt.