Murdoch daagt Time Warner voor de rechtbank

NEW YORK, 10 OKT. News Corporation van Rupert Murdoch heeft concurrent amusementsgigant Time Warner voor de rechter gedaagd wegens schending van de Amerikaanse antitrustwet. Ook heeft Murdoch de steun ingeroepen - en gekregen - van de burgemeester van de stad en de gouverneur van de staat. De New York Post, onderdeel van Murdochs concern, is een actiepamflet in de strijd geworden. Dat zijn de ingrediënten geworden voor een moderne grote-stadssoap.

Time Warner, veruit de grootste kabelexploitant in de stad, wil de nieuwe 24-uurszender van News Corp., Fox News Channel (FNC), niet op de kabel doorgeven. Time Warner zegt dat het geen ruimte heeft. News Corp. zegt dat het een gentleman's agreement met Time Warner had.

Op de achtergrond speelt de kersverse fusie van Time Warner en Turner Broadcasting, het bedrijf dat CNN uitzendt. Vandaag stemmen de aandeelhouders van beide bedrijven in afzonderlijke, gelijktijdig te houden aandeelhoudersvergaderingen over de fusie. Als voorwaarde van de Federal Trade Commission voor de goedkeuring van de fusie moet Time Warner verplicht een andere nieuwszender naast CNN doorgeven aan zijn abonnees. Time Warner koos voor MSNBC, de nieuwszender van Microsoft en NBC, in plaats van voor FNC. Daarmee loopt FNC een van de belangrijkste markten in de VS mis.

Burgemeester Rudy Giuliani en gouverneur George Pataki hebben beiden een beroep gedaan op Gerald Levin, topman van Time Warner, om zijn besluit te herzien. Beiden zijn Republikeinen, een partij waarvan bekend is dat zij nauwe banden heeft met Murdoch. Niet alleen is Murdoch een gulle gever waar het gaat om Republikeinse campagnes maar hij is via zijn bezit van HarperCollins ook de uitgever van de boeken van Newt Gingrich en, zoals gemeld, eigenaar van de New York Post. Pikant daarbij is dat de vrouw van Giuliani, Donna Hanover, een van de anchor women is van Fox 5, een andere zender van Murdoch. De burgemeester, die zegt dat hij voor behoud van werkgelegenheid vecht, is daarom belangenverstrengeling verweten.

De Newyorkse tabloid de Post heeft zonder gêne partij gekozen tegen Time Warner. Sinds deze week ontbreekt in zijn dagelijkse radio- en tv-overzicht zelfs enige vermelding van CNN. De Post is sinds drie jaar in handen van Murdoch, die de krant van de ondergang redde. Sindsdien maakte de krant - voor zover nog mogelijk - een ruk naar rechts en Time Warner, bekend als een supporter van de Democraten, moet het vaak ontgelden. Vanaf het begin dat Time Warner en Turner fusiebesprekingen hielden, berichtte de Post dan ook over haken en ogen en mogelijke antitrustbezwaren. Ook de complicerende band tussen Time Warner en US West werd breed uitgemeten.

Er is een heftige strijd gaande in nieuwsland. CNN heeft via de kabel een bereik van 70 miljoen huishoudens, MSNBC van ongeveer 25 miljoen en FNC van 17 miljoen. Doordat FNC de regio New York moet missen loopt het zo'n 10 miljoen abonnees mis. Dat betekent een groot verlies aan reclame-inkomsten en - wat psychologisch een groot nadeel is - reclamemakers. Madison Avenue op Manhattan is de hoofdstad van de Amerikaanse reclamewereld. Murdoch heeft al verklaard dat het missen van de stad New York als markt de ondergang van zijn zender kan betekenen. Voor New York zou dat 1.400 banen betekenen, het aantal banen dat Murdoch zegt te creëren door de aanwezigheid van FNC in de stad.