Strijd om overname doodgraver

NEW YORK, 4 OKT. De nagel aan Loewens doodkist is dieper ingeslagen. Het vijandige overnamegevecht tussen twee Noordamerikaanse begrafenisondernemers duurt voort. Service Corporation International (SCI) uit Houston heeft zijn bod op het Canadese Loewen Corp. verhoogt tot 45 dollar per aandeel, ofwel bijna drie miljard dollar in totaal.

Loewen heeft de eerste toenadering twee weken geleden pertinent afgewezen. Drie dagen na het eerste bod van SCI nam Loewen op zijn beurt het uitvaartcentrum Rose Hills in Los Angeles over voor 277 miljoen dollar, kennelijk om zich beter te kunnen verdedigen. Het bedrijf uit Vancouver is voor 15 procent in handen van Raymond Loewen, de oprichter. De Canadese wet vereist een fiat van de aandeelhouders met 75 procent van de aandelen in hun bezit om een vijandige overname door te kunnen drukken. Volgens analisten zal Loewen als de prijs hoog genoeg is wel bereid zijn te praten en denken daarbij aan 52 dollar per aandeel. SCI hoopt Loewen al eerder aan de onderhandelingstafel te krijgen.

SCI is de grootste begrafenisondernemer ter wereld en Loewen is een goede tweede. Beide bedrijven zijn actief op de Amerikaanse markt en hebben marktaandelen van respectievelijk 7 en 3 procent. Ze zijn veruit de grootste bedrijven in de nog zeer versplinterde branche en een samengaan zal zeker federaal antitrustonderzoek oproepen. Ook bejaardenrijke staten waarin beide bedrijven zeer actief zijn, zoals Florida, zouden een deelstaatonderzoek kunnen beginnen. SCI had vorig jaar een omzet van 1,65 miljard dollar, Loewen van 600 miljoen dollar.

SCI doet zijn bod in aandelen en is een constructie aan het bedenken die de twee bedrijven belastingvrij samenvoegt. Het zou daarbij een holding vormen met bedrijven in de VS en in Canada. Om het overnamegevecht in eigen voordeel te kunnen beslechten is SCI van plan zijn inschrijving bij de Amerikaanse wet te verhuizen van Texas naar Delaware omdat daar de wetgeving vriendelijker is tegen overnemers.

De strijd is al gemener geworden. Loewen schildert SCI af als een nietsontziende raider die alleen financieel resultaat denkt. SCI, dat ook actief is in Canada en Australie, is altijd actief op het overnamepad en heeft in de afgelopen jaren overnames in Engeland en Frankrijk gedaan. Loewen werd vorig jaar veroordeeld wegens het onder druk zetten van concurrenten in Mississippi. Een schikking kostte het bedrijf 115 miljoen dollar.

SCI heeft Raymond Loewen deze week aangeklaagd in Houston omdat hij op onwettige wijze een overname zou tegenhouden door zijn uitspraken. Bovendien heeft het een feestje van Loewen verziekt. Eergisteren verhuisde Loewen zijn notering van de Nasdaq naar de New York Stock Exchange en op dezelfde dag volgde SCI's meest recente bod.