Sport7 al toe aan 'nieuw begin'

ROTTERDAM, 1 OKT. Voor het veelgeplaagde Sport7 begint vandaag een nieuw tijdperk. Om de tegenvallende kijkcijfers op te krikken programmeert de zender vanaf nu 'totaal horizontaal', Henk Kivits (ex-KPN) neemt het roer over van directeur Ruud Hendriks, en de Amsterdamse kijkers van Sport7 krijgen een voorproefje van de toekomst in televisieland: Zij moeten vanaf heden betalen om de zender te mogen zien.

Of de veranderingen Sport7 zullen helpen is onzeker. De zender kreeg bij haar introductie in februari al geen goede pers. Een half jaar later moet Sport7 oproeien tegen een niet aflatende stroom van negatieve publiciteit. De nood bij Sport7 is inmiddels zo hoog dat vantevoren al wordt bekendgemaakt wanneer er weer een nieuwe reeks nare verhalen zit aan te komen. Directeur John de Mol van Sport7-grootaandeelhouder Endemol waarschuwde vorige week tijdens een persconferentie over “een tweede negatieve hausse die Sport7 staat te wachten. Partijen rond de zender ruiken bloed,” aldus De Mol. En een journaliste van het adverteerders-vakblad Nieuwstribune kan een klacht tegemoet zien bij de Raad voor de Journalistiek vanwege een “tendentieus en ongefundeerd” artikel onder de kop “Wie redt Sport7?”.

De initiatiefnemers van Sport7 hebben reden tot grote zorg. Hoe vaker wordt geroepen dat de zender “precies op target” zit of dat de aandeelhouders “nogmaals bevestigd” hebben dat er vertrouwen bestaat in de zender, zoals John de Mol vorige week deed, des te meer vraagtekens er komen zolang niet wordt duidelijk gemaakt wat die targets precies behelsen.

In ieder geval zijn de kijkcijfers slecht. De dienst Kijk- en Luisteronderzoek (KLO) van de NOS stelt vast dat het op de zondagavond - vol met eredivisievoetbal - beter gaat met Sport7, maar dat de rest onder de maat blijft. Afgelopen zondag keken 1,4 miljoen mensen naar de live-uitzending van FC Utrecht tegen PSV (waar in het stadion overigens spandoeken met teksten als Sport7 fuck off te zien waren), een record voor de zender. Maar naar de samenvattingen om 20.15 uur stemden nog maar 640.000 mensen af. Een uurtje later kon Studio Sport, waar FC Twente-Ajax anders dan op Sport7 wel te zien was, 1,4 miljoen kijkers begroeten.

Op andere dagen is de kijkdichtheid dramatisch. In maart trok een gala-avond bij de Tros waarbij de voetballer van het jaar werd gekozen nog 1,3 miljoen kijkers. Gisteravond werd op Sport7 onder leiding van Harry Vermeegen de Gouden Schoen (een creatie van Sport7-aandeelhouder De Telegraaf) uitgereikt tijdens een avonddurend programma dat werd bekeken door 55.000 tot 85.000 mensen. Op andere dagen komt de kijkdichtheid van de zender soms zelfs onder de 1 procent uit.

Deze kijkcijfers scoort Sport7 in een kijkersmarkt waarbij iedere kijker zonder extra kosten op de zender kan afstemmen. Vanaf vandaag verandert dat en loopt het directe bereik terug naar ruim 85 procent van de kijkers omdat in Amsterdam en omgeving een decoder nodig is om Sport7 nog te kunnen ontvangen. Daarbij heeft de zender op het laatste moment eieren voor haar geld gekozen. Vorige maand nog dreigde de zender de doorgifte Amsteram en omgeving te staken als het door kabelexploitant A2000 gelanceerde 'pluspakket' niet werd uitgebreid met een aantal kwalitatief hoogwaardige zenders. A2000 had aangekondigd dat Sport7 per 1 oktober in een pakket terecht zou komen samen met zes andere zenders waaronder het softporno-kanaal The Adult Channel en het Chinese nieuwsnet CNE, voor een totaalprijs van 20 gulden per maand.

Nu lijkt de zender genoegen te nemen met de toezegging dat het Amsterdamse aanbod per november wordt uitgebreid met twee kunstkanalen, namelijk het Britse Performance Channel en het Franse Muzzik, zenders die het vooral moeten hebben van wat belegen Opera-registraties en een beetje jazz. Navraag bij A2000 leert dat beide kanalen vanaf twee maanden gratis te zien zullen zijn, en daarna pas in het pluspakket terecht komen. Daar krijgen de abonnees twee tot drie maanden de tijd een keuze te maken tussen beide zenders. Overigens zegt A2000 los van de dreigementen van Sport7 al van plan te zijn geweest met dergelijke uitbreidingen te komen. Over het aantal abonnees van het pluspakket in Amsterdam wil de kabelexploitant niets zeggen.

Ondanks stellige beweringen van het tegendeel, kan het er bij Sport7 eenvoudigweg financieel niet rooskleurig uitzien. Elk jaar moet de zender 140 miljoen gulden overmaken aan de KNVB voor de verworven voetbalrechten. En het maken van programma's kost naar schatting nog eens zo'n bedrag. Beweringen dat de zender elke maand 20 tot 30 miljoen gulden verliest, worden verontwaardigd van de hand gewezen. Maar op dit moment krijgt de zender nog geen rechtstreekse inkomsten van kijkers en het is de vraag of het begrip 'pluspakket' voldoende snel is ingeburgerd.

Reclame-inkomsten kunnen dat lang nog niet compenseren. Ruud de Langen van reclamebureau Media Partnership (dat een derde van de tv-markt in handen heeft) schat de inkomst uit spotjes voor de maand september op 1 miljoen gulden. Hoewel De Langen over het marktaandeel wel tevreden is, maakt hij zich grote zorgen over het Amsterdamse pluspakket waardoor het bereik van Sport7 ernstig terugloopt.

In een interview met De Volkskrant zei scheidend directeur Hendriks onlangs nog dat “iedereen vergeet dat we het meeste geld verdienen met de verkoop van sublicenties”.